Vanno da quelli leggermente fastidiosi, come quelli che causano il comune raffreddore, a quelli potenzialmente mortali, come l’influenza.

 

 

Con la pandemia da croronavirus che sta allendando, dopo due anni, la sua stretta sul mondo, ci si è dimenticati che siamo soggetti a molti altri virus, in particolare i virus respiratori, che ci infettano regolarmente. Vanno da quelli leggermente fastidiosi, come quelli che causano il comune raffreddore, a quelli potenzialmente mortali, come l’influenza. Nonostante le sfide poste dalla pandemia, gli scienziati di tutto il mondo stanno ancora lavorando duramente su questi virus, per trovare trattamenti e vaccini per migliorare la nostra qualità della vita.

 

Rinovirus

I rinovirus sono solitamente associati al comune raffreddore. Causano un’infezione nasale, con conseguente congestione e naso che cola. Ma i rinovirus hanno un lato più malevolo. Sono stati collegati all’esacerbazione delle malattie del tratto respiratorio inferiore, come l’asma e la BPCO (una malattia polmonare ostruttiva che causa problemi respiratori a lungo termine e scarso flusso d’aria).

I rinovirus possono diffondersi tutto l’anno e non esiste un vaccino contro di loro in quanto sono un gruppo incredibilmente diversificato di virus. Non esiste inoltre alcun farmaco antivirale autorizzato contro i rinovirus, anche se gli scienziati stanno lavorando per aiutare a gestire condizioni come l’asma e la BPCO. È interessante notare che i rinovirus sono stati trovati solo negli esseri umani e sono strettamente correlati ai virus che infettano le nostre viscere.

 

Adenovirus

Gli adenovirus sono stati isolati per la prima volta dalle adenoidi – un’area della gola vicina alle tonsille – da cui il nome. Ci sono oltre 50 adenovirus umani, la maggior parte dei quali causano malattie respiratorie. Ma alcuni causano infezioni del tratto gastrointestinale, dell’occhio (congiuntivite) e del tratto urinario (cistite).

Nella maggior parte delle persone sane questi virus causano solo malattie lievi e di breve durata, ma tendono a diffondersi rapidamente in aree densamente popolate.

Non ci sono trattamenti antivirali per gli adenovirus, anche se ne stanno studiando in fase clinica. Ma ci sono vaccini per due degli adenovirus respiratori che causano epidemie regolari in popolazioni affollate. Questi vaccini sono regolarmente utilizzati dalle forze armate. Un’entusiasmante area di ricerca è l’utilizzo degli adenovirus come terapie anticancro, poiché alcuni ceppi possono infettare e distruggere selettivamente le cellule tumorali lasciando intatte le cellule sane.

 

Pneumovirus

Gli esseri umani sono infettati da due tipi di pneumovirus: virus respiratorio sinciziale (RSV) e metapneumovirus (MPV). Tutti i membri degli pneumovirus (“pneumo” è greco per polmone) sono virus respiratori, ma hanno una gamma di ospiti che possono infettare.

Oltre agli esseri umani, alcuni pneumovirus possono infettare le mucche (virus respiratorio sinciziale bovino), i topi (virus della polmonite murina) e gli uccelli (metaphneumovirus aviario). La maggior parte delle persone avrà avuto infezioni da virus respiratorio sinciziale umano (HRSV) nel corso della vita, con oltre l’80% della popolazione infettata all’età di due anni.

Per la maggior parte delle persone sane, HRSV provoca un brutto raffreddore, ma questo si risolverà da solo senza la necessità di alcun trattamento. In quelli con condizioni respiratorie come l’asma, tuttavia, le conseguenze possono essere gravi. Solo nel 2015, si stima che l’RSV abbia causato 3,2 milioni di ricoveri e oltre 59.000 decessi nei minori di cinque anni. HRSV è stato collegato con lo sviluppo dell’asma, anche se questa è un’area controversa della scienza che è ancora molto dibattuta e ricercata.

 

Virus parainfluenzali

virus parainfluenzali (PIV) sono un sottogruppo di virus noti come paramixovirus e sono strettamente correlati ad altri agenti patogeni come la parotite e il morbillo. Infettano anche il nostro tratto respiratorio e sono le principali cause di una malattia del tratto respiratorio inferiore chiamata laringotracheobronchite, o groppa.

Le persone con groppa hanno spesso una tosse che abbaia, come il suono che fanno le foche per comunicare. Esistono due distinti gruppi di paramyxovirus, di virus parainfluenzali, uno chiamato respirovirus (PIV1 e 3) e l’altro rubulavirus (PIV2 e 4). PIV1 e 3 hanno similari in altre specie animali, come topi e mucche, mentre PIV2 e 4 sono strettamente correlati al virus della parotite. I PIV tendono a diffondersi in autunno e in primavera. Non esiste un vaccino autorizzato o antivirali contro i PIV, anche se i ricercatori hanno fatto progressi significativi in questo campo.

 

Virus influenzali

I virus influenzali sono forse i più preoccupanti dei virus respiratori, data la loro capacità di causare pandemie, come la pandemia influenzale del 1918. Sono virus molto diversi con quattro tipi principali (A, B, C e D). Tutti, tranne il virus dell’influenza D, infettano gli esseri umani e A e B possono causare significative malattie del tratto respiratorio inferiore e persino la morte.

L’influenza B e C rimane associata agli esseri umani mentre il virus dell’influenza A è in realtà un virus degli uccelli acquatici, sebbene i virus dell’influenza A circolino negli esseri umani, nei maiali e persino nei pipistrelli. Occasionalmente, i virus dell’influenza aviaria A “saltano” negli esseri umani e possono persino diffondersi bene e causare pandemie.

I virus dell’influenza circolano continuamente negli esseri umani perché sono in grado di mutare ed eludere le nostre risposte immunitarie. Abbiamo vaccini contro i virus influenzali, ma devono essere aggiornati ogni anno per tenere il passo con le mutazioni. Gli antivirali, se usati abbastanza presto, possono essere efficaci nel ridurre il tempo in cui si è malati. I ricercatori stanno continuando a sviluppare vaccini antinfluenzali più ampi e duraturi e farmaci antivirali più potenti.

 

 

 

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