Al momento è difficile dire in che modo assomiglierà ai suoi “genitori” Delta e Omicron, che differiscono nel modo di infettare le cellule e in cui sfuggono all’immunità.

 

 

Negli ultimi mesi, poiché la variante delta era stata sostituita da Omicron, è successo qualcosa di strano. Le due varianti hanno prodotto un ibrido: Deltacron. Quando due virus diversi infettano qualcuno contemporaneamente, possono scambiarsi materiale genetico quando si replicano e selezionare nel mix le caratteristiche più favorevoli al virus.

E questo accade prevalentemente nei non vaccinati. Ottimo terreno di coltura per le ricombinazioni. Ma quali sono le caratteristiche più favorevoli al virus? Molti temono un ibrido altamente infettivo che causa malattie gravi, altri ipotizzano invece un ibrido altamente infettivo, che buca la copertura vaccinale, ma che non fa grossi danni perché mira alla convivenza con l’ospite e non alla sua eliminazione. E questo per la sua stessa sopravvivenza.

In molti Paesi, con l’abolizione delle restrizioni e il ritorno alla normalità, c’è la sensazione generale che la pandemia sia finita. C’è, tuttavia, ancora la significativa preoccupazione che possa emergere una nuova variante pericolosa. È successo quando è arrivata Omicron, che, per fortuna, si è rivelata più trasmissibile ma senza causare un aumento delle forme gravi dell’infezione. E questo è accaduto nella maggior parte dei Paesi in cui è diventata rapidamente dominante, Italia compresa.

Non è finita, però. Le varianti spuntano in modo casuale e le nuove hanno il potenziale per essere più pericolose delle precedenti. È il caso della nuova, che sta soppiantando Omicron, dal nome Deltacron. Si tratta, come probabilmente si può intuire, di un ibrido di Delta e di Omicron, le due più recenti varianti dominanti.

La storia di Deltacron inizia a metà febbraio, quando gli scienziati dell’Institut Pasteur di Parigi hanno caricato una sequenza genetica del coronavirus che sembrava molto diversa dalle sequenze precedenti. Il campione di virus proveniva da un uomo anziano nel nord della Francia e sembrava strano.

La maggior parte della sua sequenza genetica era la stessa di Delta, che era dominante in tutto il mondo fino alla fine dello scorso anno, ma la parte della sequenza che codifica la proteina Spike del virus (una parte fondamentale della struttura esterna del virus, usata come “chiave” per entrare nelle cellule del corpo) proveniva da Omicron.

A marzo, erano state segnalate altre tre sequenze genetiche ibride, questa volta negli Stati Uniti. Ora ce ne sono oltre 60 studiate e registrate, in Francia, nei Paesi Bassi, in Danimarca, negli Stati Uniti e nel Regno Unito. Ci possono, tuttavia, essere diversi Deltacron. Gli scienziati dell’Institut Pasteur hanno affermato che le sequenze Deltacron riportate nel Regno Unito e negli Stati Uniti hanno alcune differenze rispetto a quelle trovate in altri Paesi. Hanno detto che potrebbe essere necessario aggiungere un numero a queste diverse forme di Deltacron, per indicare quale è quale.

Non è insolito che i virus si mescolino e corrispondano parti di sé stessi se due virus diversi infettano una cellula. Questa è chiamata “ricombinazione“, poiché un virus combina parti della sua sequenza genetica con parti di un altro virus correlato mentre assembla copie di sé stesso. Sembra un evento casuale che accade durante la replicazione virale.

Tuttavia, quando c’è un trasferimento di “potere” da una variante virale all’altra, con una variante che diventa meno comune e un’altra di più (il che significa che entrambe circolano nella popolazione e c’è la possibilità per loro di infettare contemporaneamente le persone), aumenta la possibilità che si verifichi una “ricombinazione”. Questa è stata la situazione, per esempio, quando è emersa Omicron soppiantando Delta da forma più dominante in tutto il mondo.

La ricombinazione di solito crea un nuovo virus che non è vitale, poiché la miscelazione di geni diversi può interferire con la capacità del virus di produrre le proteine di cui ha bisogno per sopravvivere. Ma a volte sopravvive, e questo sembra quanto successo con Deltacron. In effetti, poiché gli ibridi Deltacron trovati negli Stati Uniti e nel Regno Unito sembrano essere diversi da quelli trovati nell’Europa continentale, è possibile che ciò sia accaduto più volte separatamente.

Al momento è difficile dire in che modo Deltacron assomiglierà ai suoi “genitori”. Delta e Omicron sono virus molto diversi. Differiscono nel modo in cui infettano le cellule e nel modo in cui sfuggono all’immunità. Non si sa ancora abbastanza di Deltacron per essere in grado di dire quanto sarà diversa dai due “genitori”.

Poiché è stato trovato in più Paesi vicini, è probabile che Deltacron possa diffondersi. Tuttavia, Omicron stesso continua a diffondersi ampiamente in Europa, quindi è ancora la variante che dobbiamo guardare attentamente in questo momento.

Il tempo dirà se Deltacron sposterà Omicron, se avrà maggiore capacità nell’eludere l’immunità e se causerà malattie più gravi. Attualmente ci sono troppo pochi casi di Deltacron per trarre conclusioni. Nel frattempo, si tiene d’occhio. Ed è anche attiva unna sorveglianza genomica per tenere sotto controllo come il virus sta cambiando e muovendo. Per ora sappiamo che i vaccini, che si basano sul ceppo originale di Wuhan del virus, proteggono anche da malattie gravi con le varianti più recenti. Il tempo ci dirà se Delta e Omicron hanno prodotto un ibrido selvaggio di cui preoccuparci.

 

 

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