Quando emergerà la prossima variante di preoccupazione, causerà una grave malattia e i vaccini ci proteggeranno?

 

 

Dopo che la variante Omicron ha portato una nuova ondata di infezioni da SARS-CoV-2 e di ansia all’inizio del 2022, alcune nazioni stanno iniziando a registrare un calo del numero di casi. Ma dopo due anni di oscillazioni tra ondate pandemiche e ritiri, anche le persone in questi Paesi non possono fare a meno di chiedersi quando arriverà una nuova ondata e quale forma assumerà.

“Penso che sia inevitabile avere nuove varianti con vari gradi di evasione immunitaria”, afferma Andrew Rambaut, che studia l’evoluzione virale presso l’Università di Edimburgo, nel Regno Unito.

“Potrebbero emergere ovunque ci sia una trasmissione diffusa”. Nel frattempo, gli scienziati stanno studiando la variante Omicron attualmente dominante per prevederne meglio il futuro.

Ecco tre domande chiave a cui gli scienziati vorrebbero che la ricerca rispondesse.

 

Quando emergerà la prossima variante di preoccupazione?

Non c’è modo di sapere con certezza quando una variante diventerà dominante, o se salirà allo stato di “variante di preoccupazione”, il che significa che ci sono segnali che ha acquisito nuove proprietà preoccupanti, come la diffusione più rapida, causando malattie più gravi od eludendo le risposte immunitarie. Il pubblico ha più familiarità con le prime sottovarianti dominanti di Omicron e Delta.

Ma i ricercatori hanno monitorato una serie di sotto-varianti correlate che stanno cercare spazio. Nel Regno Unito, per esempio, una variante Delta chiamata AY.4 era in procinto di essere rapidamente superata da un’altra, chiamata AY.4.2, alla fine del 2021. “E poi è arrivato Omicron ed è esploso”, dice il bioinformatico Andrew Page del Quadram Institute di Norwich, nel Regno Unito. La storia di queste dinamiche virali suggerisce che una nuova variante verrà diffusa ogni pochi mesi, afferma Page.

“Sembrano accadere abbastanza regolarmente”. Ma se questa variante salirà al livello di una variante di preoccupazione rimane domanda aperta. Al momento, il lignaggio originale BA.1 Omicron viene sostituito da un altro, chiamato BA.2. Questo lignaggio, anche se probabilmente più trasmissibile di BA.1, non sembra essere un grande cambiamento rispetto a quello originale che ha attraversato molti Paesi all’inizio di quest’anno.

Tali dinamiche sono probabilmente comuni nei patogeni virali. Ma il mondo non ha mai seguito un’infezione virale così da vicino prima, dice Page. Questo attento esame, tuttavia, sta già diminuendo: i tassi di test COVID-19 nel Regno Unito sono diminuiti, osserva, in parte perché Omicron tende a produrre una malattia relativamente lieve.

Con una malattia lieve, le persone hanno meno probabilità di cercare test e i governi diventano meno proattivi nell’incoraggiare i test. E la scienza perde i riferimenti per prevedere varianti e sub-varianti. In futuro potrebbero essere necessarie settimane per rendersi conto che è in corso una nuova variante di preoccupazione.

 

La prossima variante causerà una grave malattia?

Omicron ha meno probabilità di causare una malattia grave rispetto alle precedenti varianti di preoccupazione, una caratteristica che ha contribuito a temperare l’impatto della diffusione dilagante della variante. E l’impatto della pandemia soprattutto sulle strutture sanitarie.

Sebbene ciò abbia alimentato la speculazione che il virus potrebbe evolvere verso un ceppo che induce una malattia più lieve, il percorso evolutivo di SARS-CoV-2 rimane poco chiaro, afferma Rambaut. Finora, le nuove varianti di preoccupazione non si sono evolute da quella dominante precedente.

Invece, sono emerse da lignaggi separati. Non vi è alcuna garanzia che la prossima variante dominante derivi dal ramo “mite” di Omicron dell’albero genealogico SARS-CoV-2. “È possibile che una variante successiva possa tornare a un lignaggio Delta o Alpha, con sufficiente evasione immunitaria per spazzare via Omicron”, afferma Rambaut.

I ricercatori inoltre non sanno ancora fino a che punto la mitezza relativa di Omicron sia dovuta alla prevalenza dell’immunità contro SARS-CoV-2, piuttosto che alle proprietà intrinseche del virus stesso. Man mano che una parte maggiore della popolazione mondiale viene vaccinata, infettata, o entrambe le cose, è probabile che l’immunità cresca e così anche la resilienza contro il Covid-19 grave.

Ma ci sono alcune differenze nel modo in cui Omicron si comporta rispetto alle varianti precedenti, osserva l’immunologa Wendy Burgers dell’Università di Città del Capo in Sud Africa. Diversi studi sugli animali, per esempio, hanno scoperto che Omicron ha meno probabilità di influenzare i polmoni, rispetto alle varianti precedenti. “La prossima variante mutata avrà proprietà diverse?” si domanda. “Non credo che ci sia alcuna garanzia che quelle differenze intrinseche potrebbero non essere peggiori. Sappiamo molto sugli esseri umani, ma è il virus che è imprevedibile. E io ne ho un po’ paura”.

 

I vaccini proteggeranno dalle varianti emergenti?

Le 54 mutazioni nel genoma di Omicron, e in particolare le 34 raggruppate in una proteina virale chiave chiamata Spike, indeboliscono gravemente la capacità dei vaccini COVID-19 di prevenire l’infezione da SARS-CoV-2. Ma la protezione contro le malattie gravi sembra essere elevata e probabilmente ha contribuito alla malattia lieve causata da Omicron. Ciò fa ben sperare per la resilienza dell’immunità mediata dal vaccino contro future varianti di preoccupazione, afferma Burgers.

Sebbene le mutazioni Spike di Omicron sembrino indebolire le difese anticorpali, gli scienziati hanno rilevato solo lievi cali nella capacità delle cellule immunitarie chiamate cellule T di riconoscere il virus. Si ritiene che queste cellule siano particolarmente importanti nel limitare la portata di un’infezione virale, uccidendo le cellule infette e limitando la diffusione del virus.

“Ho davvero tirato un sospiro di sollievo dopo Omicron – dice Burgers -. Sono ottimista sul fatto che la risposta delle cellule T sarà abbastanza resiliente anche se emergerà una nuova variante”. E Burgers osserva che man mano che gli anticorpi diventano meno rilevanti per l’immunità SARS-CoV-2, le cellule T diventano più importanti e una variante virale che può eludere la sorveglianza delle cellule T avrà un vantaggio chiave di sopravvivenza. In altri virus, come quelli dell’influenza, la capacità di sfuggire all’immunità delle cellule T si sviluppa gradualmente nel corso degli anni. Ma è difficile prevedere quanto velocemente procederà nel bel mezzo di una pandemia.

Ma alcuni tipi di esposizione potrebbero essere migliori di altri per preparare il corpo a combattere nuove varianti. Uno studio, che non è ancora stato sottoposto a revisione paritaria, ha scoperto che le persone che erano state vaccinate e poi infettate da Omicron hanno sperimentato “enormi aumenti di anticorpi”, afferma la virologa Penny Moore, dell’Università del Witwatersrand a Johannesburg, in Sud Africa. Questi anticorpi potrebbero attaccare e disarmare più varianti di SARS-CoV-2 oltre a Omicron, una proprietà chiamata cross-reattività.

In definitiva, i dati continuano a indicare l’importanza della vaccinazione, afferma Burgers. “Sappiamo che i vaccini sostengono la nostra immunità e che l’immunità sarà cross-reattiva, quando si tratta di cellule T, con un’altra variante”.

 

 

 

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