“Perché l’emergere di una nuova variante è solo una questione di tempo”, dicono gli scienziati. In effetti c’è già Omicron 2 in azione. Comunque, che cosa ci si deve aspettare?

 

 

Dopo che la variante Omicron ha portato una nuova ondata di infezioni da SARS-CoV-2 e nuova ansia all’inizio del 2022, alcune nazioni stanno iniziando a registrare un calo del numero di casi. Ma dopo due anni di oscillazioni tra ondate pandemiche e ritiri, anche le persone in questi Paesi non possono fare a meno di chiedersi quando, e se, arriverà il prossimo colpo del virus, e sotto quale forma.

“Penso che siano inevitabili nuove varianti con vari gradi di evasione immunitaria – afferma Andrew Rambaut, che studia l’evoluzione virale presso l’Università di Edimburgo, nel Regno Unito -. Potrebbero emergere ovunque ci sia una trasmissione diffusa”.

Mentre aspettano che la prossima variante entri in scena, gli scienziati stanno studiando la variante Omicron attualmente dominante per prevedere meglio il futuro.

 

Quando emergerà la prossima variante di preoccupazione (VOC)?

Non c’è modo di sapere con certezza quando una variante diventerà dominante, o se salirà allo stato di una “variante di preoccupazione”, il che significa che ci sono segnali che ha acquisito nuove proprietà preoccupanti, come la diffusione più rapida, causando malattie più gravi o eludendo le risposte immunitarie.

L’opinione pubblica ha più familiarità con le prime sottovarianti dominanti di Omicron e Delta. Ma i ricercatori hanno monitorato una serie di sotto-varianti correlate che stanno facendo jockey per il dominio. Nel Regno Unito, per esempio, una variante Delta chiamata AY.4 era in procinto di essere rapidamente spodestata da un’altra, chiamata AY.4.2, alla fine del 2021.

“E poi è arrivato Omicron ed è esploso”, dice il bioinformatico Andrew Page del Quadram Institute di Norwich. La storia di queste dinamiche virali suggerisce che una nuova variante verrà diffusa ogni pochi mesi, afferma Page. “Sembrano accadere abbastanza regolarmente”.

Ma se questa variante salirà al livello di una variante di preoccupazione rimane questione aperta. Al momento, il lignaggio originale BA.1 Omicron viene sostituito da un altro, chiamato BA.2. Questo lignaggio, anche se probabilmente più trasmissibile di BA.1, non sembra essere un grande cambiamento rispetto a quello originale che ha attraversato molti Paesi all’inizio di quest’anno. Tali dinamiche sono probabilmente comuni nei patogeni virali.

Ma il mondo non ha mai seguito prima un’infezione virale così da vicino, dice Page. Questo attento esame, tuttavia, sta già diminuendo: i tassi di test COVID-19 nel Regno Unito sono diminuiti, osserva, in parte perché Omicron tende a produrre una malattia relativamente lieve. Con una malattia lieve, le persone hanno meno probabilità di fare test e i governi diventano meno proattivi nell’incoraggiarli. Meglio non sapere se non vi sono segnali di espressioni gravi dell’infezione.

Alla fine, questo indebolirà gli sforzi di sorveglianza genomica sars-CoV-2. Quando Omicron è stato scoperto, l’allarme è stato dato molto rapidamente, dice Page, ma in futuro potrebbero essere necessarie settimane in più per rendersi conto che è in corso una nuova variante di preoccupazione. “Non c’è modo di mantenere il ritmo che abbiamo avuto finora”.

 

La prossima variante causerà una malattia grave?

L’Omicron ha meno probabilità di causare una malattia grave rispetto alle precedenti varianti di preoccupazione, una caratteristica che ha contribuito a temperare l’impatto della diffusione dilagante della variante. Sebbene ciò abbia alimentato la speculazione che il virus potrebbe evolversi verso un ceppo che induce una malattia più lieve, il percorso evolutivo di SARS-CoV-2 rimane poco chiaro, afferma Rambaut. Finora, le nuove varianti di preoccupazione non si sono evolute da quella dominante in precedenza.

Invece, sono emersi da lignaggi separati. Non vi è alcuna garanzia che la prossima variante dominante germoglierà dal ramo “mite” di Omicron dell’albero genealogico SARS-CoV-2. “È possibile che una variante successiva possa tornare a un lignaggio Delta o Alpha, con sufficiente evasione immunitaria per spazzare via Omicron”, afferma Rambaut.

I ricercatori inoltre non sanno ancora fino a che punto la mitezza relativa di Omicron sia dovuta alla prevalenza dell’immunità contro SARS-CoV-2, piuttosto che alle proprietà intrinseche del virus stesso. Man mano che una parte maggiore della popolazione mondiale viene vaccinata, infettata o entrambe, è probabile che l’immunità cresca e così anche la resilienza contro il COVID-19 grave.

Ma c’erano alcune differenze nel modo in cui Omicron si comportava rispetto alle varianti precedenti, osserva l’immunologa Wendy Burgers dell’Università di Città del Capo in Sud Africa. Diversi studi sugli animali, per esempio, hanno scoperto che Omicron ha meno probabilità di influenzare i polmoni, rispetto alle varianti precedenti.

“La prossima variante mutata avrà proprietà diverse? – dice Burgers -. Non credo che ci sia alcuna garanzia che quelle differenze intrinseche potrebbero non essere peggiori. Sappiamo molto sugli esseri umani, ma è il virus che è imprevedibile. E ne ho un po’ paura”.

 

I vaccini proteggeranno dalle varianti emergenti?

Le 54 mutazioni nel genoma di Omicron – e in particolare le 34 raggruppate in una proteina virale chiave chiamata Spike – indeboliscono gravemente la capacità dei vaccini COVID-19 di prevenire l’infezione da SARS-CoV-2. Ma la protezione contro le malattie gravi sembra essere rimasta elevata e probabilmente ha contribuito alla malattia lieve percepita causata da Omicron.

Ciò fa ben sperare per la resilienza dell’immunità mediata dal vaccino contro future varianti di preoccupazione, afferma Burgers. Sebbene le mutazioni Spike di Omicron sembrino indebolire le difese anticorpali, gli scienziati hanno rilevato solo lievi cali nella capacità delle cellule immunitarie chiamate cellule T di riconoscere il virus.

Si ritiene che queste cellule siano particolarmente importanti nel limitare la portata di un’infezione virale, uccidendo le cellule infette e limitando la diffusione del virus. “Ho davvero tirato un sospiro di sollievo dopo Omicron – continua -. Sono ottimista sul fatto che la risposta delle cellule T sarà abbastanza resiliente anche se emergerà una nuova variante”.

Ma Burgers osserva anche che man mano che gli anticorpi diventano meno rilevanti per l’immunità SARS-CoV-2, le cellule T diventano più importanti e una variante virale che può eludere la sorveglianza delle cellule T avrà un vantaggio chiave di sopravvivenza. In altri virus, come l’influenza, la capacità di sfuggire all’immunità delle cellule T si sviluppa gradualmente nel corso degli anni. Ma è difficile prevedere quanto velocemente procederà nel bel mezzo di una pandemia in corso. furiosa, dice Burgers.

Sta anche diventando più difficile per gli immunologi anticipare come l’immunità della popolazione modellerà il corso della pandemia, poiché i driver di tale immunità diventano sempre più complessi. Le persone potrebbero aver ricevuto uno di un certo numero di vaccini, o una combinazione di vaccini, o sperimentato un’infezione da una o più varianti, con o senza vaccinazione.

In generale, questo accumulo di esposizioni alle varianti di SARS-CoV-2 dovrebbe aumentare l’immunità, afferma lo specialista di malattie infettive Santiago Ávila Ríos presso l’Istituto Nazionale di Malattie Respiratorie del Messico a Città del Messico. In un preprint, Ríos e il suo team hanno riferito che esposizioni multiple a SARS-CoV-2, sia attraverso la vaccinazione o l’infezione, hanno amplificato le risposte anticorpali, così come le risposte delle cellule immunitarie chiamate cellule B.

“Pertanto, poiché più persone vengono esposte al virus attraverso diversi meccanismi, l’emergere di nuove varianti di preoccupazione può imporre un carico di malattia inferiore”. E alcuni tipi di esposizione potrebbero essere migliori di altri per preparare il corpo a combattere nuove varianti. Uno studio, non ancora sottoposto a revisione paritaria, ha scoperto che le persone che erano state vaccinate e poi infettate da Omicron hanno sperimentato “enormi aumenti di anticorpi”, afferma la virologa Penny Moore presso l’Università del Witwatersrand a Johannesburg, in Sud Africa.

Questi anticorpi potrebbero attaccarsi e disarmare più varianti di SARS-CoV-2 oltre a Omicron, una proprietà chiamata cross-reattività. Però gli anticorpi prodotti da persone che sono state infettate da Omicron, ma non precedentemente esposte a SARS-CoV-2 – sia per vaccinazione sia per infezione –, non erano così robusti nel bloccare altre varianti.

“Non possiamo presumere che quelle persone sarebbero particolarmente ben protette contro le varianti di preoccupazione in arrivo”, aggiunge Moore.

In definitiva, i dati continuano a indicare l’importanza della vaccinazione, conclude Burgers. “Sappiamo che i vaccini sostengono la nostra immunità e che l’immunità sarà cross-reattiva, quando si tratta di cellule T, con un’altra variante. C’è molto che non sappiamo, ma c’è anche molto che ora è sotto il nostro controllo”.

 

 

Leggi anche:

Foto crediti: Envato Elelents (ove non diversamente specificato)

Riproduzione riservata (c)

Leggi anche: