Uno studio che paragona gli attuali uccelli – discendenti diretti dei dinosauri – con i loro antenati dimostra che non erano grigi e incolori come mostrato dalla iconografia dominante.

 

‎La maggior parte degli uccelli non sono colorati come pappagalli o pavoni. Ma se si guarda oltre le piume, i colori vivaci sugli uccelli non sono difficili da trovare: i piedi di piccione rosa, le creste del gallo rosse e ai sacco del pellicano giallo.‎

‎C’è una buona probabilità che i dinosauri abbiano avuto chiazze di colore su parti del corpo simili e possano aver mostrato i loro colori per attirare i compagni, proprio come fanno gli uccelli oggi, secondo uno studio condotto da ricercatori dell’Università del Texas ad Austin.‎

‎”Gli uccelli viventi usano una serie di pigmenti e possono essere molto colorati sul becco, sulle zampe e intorno agli occhi”, ha detto Sarah Davis, dottoranda presso la UT Jackson School of Geosciences che ha guidato lo studio. “Possiamo aspettarci che i dinosauri estinti esprimessero gli stessi colori”.‎ ‎La ricerca è stata pubblicata sulla rivista ‎‎Evolution‎‎ il 6 dicembre.‎

‎Le potenziali combinazioni di colori dei dinosauri proviengono da scoperte più ampie sul colore della pelle e dei tessuti nell’antenato comune di uccelli viventi e dinosauri estinti, un antico arcosauro che visse vicino all’inizio del periodo Triassico.

Analizzando se il colore del corpo brillante fosse presente nei parenti viventi dei dinosauri – tra cui tartarughe, coccodrilli e oltre 4.000 specie di uccelli – i ricercatori hanno determinato che l’antenato comune aveva una probabilità del 50% di avere colori vivaci nei tessuti molli del suo corpo.‎

‎I colori vivaci esaminati nello studio provengono in genere dai carotenoidi – una classe di pigmenti colorati rossi, arancioni e gialli che gli uccelli estraggono dal loro cibo. I carotenoidi non si fossilizzano così come i pigmenti marroni e neri, il che significa che gli scienziati devono studiare il colore negli animali viventi per cercare indizi sull’espressione del colore nei loro antenati estinti.‎

‎I ricercatori hanno utilizzato i dati raccolti da uccelli e altri animali per effettuare ricostruzioni filogeniche, un metodo scientifico utilizzato per indagare le storie evolutive delle specie. Si è stimata una probabilità del 50% che colori brillanti fossero presenti sulla pelle, becchi e squame dell’antico arcosauro. Al contrario, la ricerca ha scoperto che c’era una probabilità dello 0% che artigli e piume fossero colorati, il che è coerente con altre ricerche, ha detto Davis.‎

‎Lo studio ha anche esaminato la connessione tra colore e una dieta ricca di carotenoidi, con Davis che ha scoperto che gli uccelli con diete carotenoidi più elevate (ricche di piante e invertebrati) avevano maggiori probabilità di essere colorati rispetto ai carnivori. Inoltre, ha scoperto che gli uccelli che si nutrono di piante esprimevano colori vivaci in più punti del loro corpo rispetto ai carnivori o agli onnivori.‎

‎”I primi dinosauri erano delle dimensioni di un pony e mangiavano grandi prede vertebrate”, ha detto la coautrice dello studio Julia Clarke, professoressa alla Jackson School. “Diversi gruppi si sono spostati verso diete dominate dalle piante o miste. Questo cambiamento probabilmente ha portato a cambiamenti nella colorazione della pelle e dei tessuti non piumosi”.‎

‎La ricerca mette gli uccelli viventi in una nuova prospettiva. Davis ha detto che i gruppi di uccelli esaminati nello studio hanno la reputazione di essere poco colorati, specialmente rispetto agli uccelli canori, che sono stati esclusi dallo studio perché sono i più lontanamente imparentati con i loro antenati dinosauri non aviari.‎

‎Ma a parte le loro piume, gli uccelli si sono rivelati piuttosto colorati. Lo studio ha rilevato che circa il 54% delle 4.022 specie di uccelli studiate aveva colori vivaci. Di questo gruppo, l’86% delle specie ha espresso un colore brillante solo in tessuti non piumati.‎

‎Mary Caswell Stoddard, professore associato all’Università di Princeton, ha affermato che lo studio fornisce importanti approfondimenti sul colore degli uccelli che spesso vengono trascurati.‎

‎”C’è molto di più nel colore degli uccelli rispetto al loro piumaggio – basti pensare al vibrante becco giallo-arancio di un tucano toco – ma le piume tendono ad ottenere la massima attenzione”, ha detto. “Questo studio svela la storia evolutiva della colorazione a base di carotenoidi non solo nel piumaggio, ma anche nei becchi e nella pelle degli uccelli e dei loro parenti”.‎

Immagine: INAH

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