I risultati indicano che l’esposizione a COVID-19 potrebbe non tradursi in un’immunità totale garantita, ma sono necessarie ulteriori ricerche sui casi di reinfezione.

 

Nel primo studio per confermare un caso di reinfezione da COVID-19 negli Stati Uniti, i ricercatori hanno trovato prove che un individuo senza disturbi immunitari noti o condizioni sottostanti è stato infettato da SARS-CoV-2 in due casi separati. Secondo un nuovo studio pubblicato sulla rivista The Lancet Infectious Diseases, il paziente, un maschio di 25 anni che vive a Washoe County, Nevada, è stato infettato da due distinte varianti di SARS-CoV-2 entro un periodo di 48 giorni, con test negativo tra le infezioni. La seconda infezione del paziente era più grave, con conseguente ospedalizzazione con supporto di ossigeno, indicando che una precedente esposizione a COVID-19 potrebbe non tradursi in un’immunità totale garantita, ma che sono necessarie ulteriori ricerche sulle reinfezioni. Gli autori fanno notare che tutti gli individui, che siano già stati diagnosticati o meno, dovrebbero prendere comunque le stesse precauzioni di prima per prevenire l’infezione da SARS-CoV-2.

Dopo essere risultato positivo per SARS-CoV-2 nell’aprile 2020, il paziente è risultato negativo al virus in due diverse occasioni. Nel giugno 2020, dopo aver sperimentato gravi sintomi COVID-19, tra cui febbre, mal di testa, vertigini, tosse, nausea e diarrea, il paziente è stato ricoverato in ospedale ed è risultato positivo per la seconda volta. Da allora il paziente è stato dimesso dall’ospedale e si è ripreso dalla seconda infezione.

“Ci sono ancora molte incognite sulle infezioni da SARS-CoV-2 e sulla risposta del sistema immunitario, ma i nostri risultati segnalano che una precedente infezione da SARS-CoV-2 potrebbe non proteggere necessariamente da infezioni future”, ha detto Mark Pandori, del Nevada State Public Health Laboratory, situato presso l’Università del Nevada, Reno School of Medicine e autore principale dello studio. “È importante notare che questo è un dato singolare e non fornisce la generalizzabilità di questo fenomeno. Sebbene siano necessarie ulteriori ricerche, la possibilità di reinfezioni potrebbe avere implicazioni significative per la nostra comprensione dell’immunità COVID-19, specialmente in assenza di un vaccino efficace. Suggerisce inoltre fortemente che le persone che sono risultate positive al test SARS-CoV-2 dovrebbero continuare a prendere serie precauzioni quando si tratta del virus, tra cui l’allontanamento fisico e sociale, l’uso di mascherine per il viso e il lavaggio delle mani “.

I genomi dei campioni di virus del paziente sono stati sequenziati in aprile e giugno, mostrando differenze genetiche significative tra i due casi, il che implica che il paziente è stato infettato due volte da due distinte infezioni SARS-CoV-2.

Almeno altri quattro casi di reinfezione sono stati confermati a livello globale in Belgio, Paesi Bassi, Hong Kong ed Ecuador. Tuttavia, solo il caso di reinfezione in Ecuador ha mostrato esiti di malattia peggiori rispetto alla prima infezione.

“Abbiamo bisogno di ulteriori ricerche per capire quanto può durare l’immunità per le persone esposte a SARS-CoV-2 e perché alcune di queste seconde infezioni, sebbene rare, si presentano come più gravi”, ha detto Pandori. “Finora, abbiamo visto solo una manciata di casi di reinfezione, ma ciò non significa che non ce ne siano altri, soprattutto perché molti casi di COVID-19 sono asintomatici. Al momento, possiamo solo speculare sulla causa della reinfezione”.

Analogamente alle osservazioni con il caso di reinfezione in Ecuador, il paziente ha mostrato una maggiore gravità dei sintomi nella seconda infezione, mentre i casi provenienti da Belgio, Paesi Bassi e Hong Kong non hanno mostrato differenze nella gravità dei sintomi. Gli autori presentano diverse ipotesi per spiegare potenzialmente la gravità della seconda infezione, inclusa la possibilità che il paziente abbia successivamente essere contagiato da una dose molto alta del virus che ha causato una reazione più acuta la seconda volta. Il paziente potrebbe anche essere entrato in contatto con una versione più virulenta del virus. Un’altra ipotesi è che un meccanismo di potenziamento dipendente da anticorpi (ovvero che la presenza di anticorpi può peggiorare una successiva infezione) potrebbe essere la causa, che è già stata osservata in precedenza con il betacoronavirus SARS-CoV e altre malattie, come la febbre dengue.

Inoltre, gli autori spiegano che esiste una possibilità molto ridotta di un’infezione continua che coinvolge una qualche forma di disattivazione-riattivazione. Tuttavia, perché una tale ipotesi sia vera richiederebbe un tasso mutazionale di SARS-CoV-2 che non è stato attualmente osservato. Infine, un’altra spiegazione alternativa sarebbe una co-infezione simultanea di entrambi i ceppi del virus. Tuttavia, questo significherebbe che il secondo ceppo non sarebbe stato rilevato nell’aprile 2020 e, viceversa, il primo ceppo avrebbe dovuto essere esaurito prima della raccolta di giugno 2020. Questa possibilità non tiene poi conto del cambio di genotipo in questo paziente.

Gli autori riconoscono che una limitazione dello studio è che non sono stati in grado di intraprendere alcuna valutazione della risposta immunitaria al primo episodio di infezione da SARS-CoV-2, né sono stati in grado di valutare appieno l’efficacia delle risposte immunitarie (per esempio titolazione dell’anticorpo neutralizzante) durante il secondo episodio.

È anche importante notare che questo e altri casi confermati di reinfezione si sono verificati tra i pazienti che hanno mostrato sintomi COVID-19, il che significa che c’è la possibilità che molte infezioni e/o reinfezioni tra gli individui possano essere asintomatiche e quindi è probabile che non vengano rilevate durante i test attuali e pratiche di monitoraggio.

“Nel complesso, vi è una mancanza di sequenziamento genomico completo dei casi positivi di COVID-19 sia negli Stati Uniti sia in tutto il mondo, nonché una mancanza di screening e test, che limita la capacità dei ricercatori e dei funzionari della sanità pubblica di diagnosticare, monitorare e ottenere il tracciamento genetico per il virus “, ha detto Pandori.

In un commento collegato, Akiko Iwasaki, professore di Immunobiologia e Biologia Molecolare, Cellulare e dello Sviluppo presso l’Università di Yale, che non è stato coinvolto nello studio, esplora ciò che è noto sugli attuali casi confermati di reinfezione e le possibili implicazioni per la salute pubblica e le vaccinazioni. Scrive: “Man mano che più casi di reinfezione emergono, la comunità scientifica avrà l’opportunità di comprendere meglio i correlati della protezione e la frequenza con cui le infezioni naturali da SARS-CoV-2 inducono quel livello di immunità. Questa informazione è la chiave per capire poi quali vaccini sono in grado di superare quella soglia per conferire l’immunità individuale e di gregge”.

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Foto crediti: Envato Elelents (ove non diversamente specificato)

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