Scoperta una stella che sfrecciava attraverso la Via Lattea. Ora, gli astronomi stanno cercando di rintracciare le sue origini.

Cittadini scienziati e astronomi professionisti hanno collaborato per individuare una rara stella iperveloce che corre attraverso la nostra galassia, la Via Lattea.

Alla sua velocità e traiettoria attuali, è possibile che un giorno possa fuggire dalla galassia per sempre.

La scoperta è stata possibile solo grazie alle legioni di volontari che prestano il loro tempo al progetto Backyard Worlds: Planet 9.

Questi volontari assistono gli astronomi analizzando oltre 14 anni di dati della missione Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE) della NASA, alla ricerca di oggetti che si muovono tra le immagini.

Gli astronomi possono quindi seguire le scoperte interessanti per saperne di più.

Al recente 244° meeting nazionale dell’American Astronomical Society a Madison, Wisconsin, Adam Burgasser (University of California, San Diego) ha annunciato la scoperta di un oggetto in rapido movimento noto come CWISE J124909+362116.0 (J1249+36 in breve), a circa 400 anni luce dalla Terra.

Secondo le sue stime, sta viaggiando attraverso la Via Lattea a circa 450 km/s.

Burgasser ha utilizzato l’Osservatorio W.M. Keck a Maunakea, nelle Hawaii, per ottenere lo spettro di J1249+36 nell’infrarosso.

Lo spettro corrispondeva ai modelli atmosferici creati da Roman Gerasimov (anche UC San Diego) di una classe di stelle di piccola massa note come subnane L.

Queste stelle fredde sono tra le più rare e antiche dell’universo.

Successivamente, Burgasser ha combinato i dati raccolti dagli spettri con le immagini dei telescopi terrestri per misurare la posizione e la velocità della stella.

“È qui che la sorgente è diventata molto interessante, poiché la sua velocità e la sua traiettoria hanno mostrato che si stava muovendo abbastanza velocemente da sfuggire potenzialmente alla Via Lattea”, dice Burgasser.

Potremmo sapere dove sta andando, ma da dove viene questo corridore ad alta velocità?

Un’opzione è che un tempo orbitasse attorno a una nana bianca, che successivamente è esplosa come supernova di tipo Ia.

“In questo tipo di supernova, la nana bianca è completamente distrutta, quindi la sua compagna viene rilasciata e vola via a qualsiasi velocità orbitale si stesse muovendo originariamente, più un po’ di calcio dall’esplosione della supernova”, dice Burgasser.

Se questo è successo, è accaduto così tanto tempo fa che non c’è più un resto di supernova a cui dare la caccia.

La seconda possibilità è che la stella abbia avuto inizio in profondità all’interno di un denso gruppo di stelle noto come ammasso globulare.

Ha poi incontrato un paio di buchi neri annidati in profondità all’interno dell’ammasso.

“Quando una stella incontra un sistema binario di buchi neri, la complessa dinamica di questa interazione a tre corpi può scaraventare quella stella fuori dall’ammasso globulare”, dice Kyle Kremer, membro del team della UC San Diego.

C’è un modo in cui gli astronomi potrebbero essere in grado di decidere tra queste due opzioni.

“Stiamo essenzialmente cercando un’impronta chimica che indichi da quale sistema proviene questa stella”, dice Gerasimov.

Ma ciò richiederebbe uno spettro più dettagliato di J1249+36. Un tale spettro potrebbe mostrare che la subnana è stata inquinata da elementi espulsi dalla supernova.

D’altra parte, potrebbe mostrare una stretta corrispondenza con la chimica delle stelle negli ammassi globulari; Poiché i globulari sono così vecchi, le loro stelle contengono pochissimi elementi oltre all’idrogeno e all’elio.

“Questo tipo di oggetto è certamente raro e non è mai stato trovato in precedenza”, afferma Sergey Koposov (Università di Edimburgo, Regno Unito) che non è stato coinvolto nella ricerca.

“Ma abbiamo molti oggetti di massa molto più grande che si muovono con velocità simili”. Koposov inoltre non pensa che l’elenco dei potenziali retroscena della star sia esaustivo, il che significa che la sua storia esatta rimane un enigma importante da risolvere.

Crediti: Sky & Telescope