La vita di Delilah Ramirez, 9 anni, che non riusciva a tenere la testa alta o a sedersi da sola e si affidava a una sedia a rotelle motorizzata per muoversi, è cambiata: non riusciva a nutrirsi da sola e a dormire tutta la notte, aveva esplosioni emotive e soffriva di episodi simili a convulsioni che potevano durare per ore. Ora cammina e può usare cannucce e forchette. E per la prima volta ha spento una candelina per il suo compleanno.

 

 

Un nuovo approccio alla terapia genica sta migliorando la vita in modi che una volta si pensava fossero impossibili. I ricercatori dell’Ohio State University, del Wexner Medical Center e del College of Medicine hanno sviluppato una nuova piattaforma per fornire la terapia genica con precisione a specifiche aree del cervello.

La loro ricerca si basa su precedenti lavori presso l’Ohio State e l’Università della California di San Francisco utilizzando la somministrazione mirata di terapia genica al mesencefalo, vicino al tronco encefalico.

Alcune delle loro ricerche ora si concentrano su pazienti con malattia di Alzheimer e morbo di Parkinson. In tutto il mondo, più di 55 milioni di persone hanno il morbo di Alzheimer, secondo l’Organizzazione Mondiale della Sanità.

Altri 10 milioni hanno il morbo di Parkinson, la seconda malattia neurodegenerativa più comune dopo il morbo di Alzheimer, secondo la Parkinson’s Foundation.

Uno dei loro più grandi successi utilizza la terapia genica per trattare una rara malattia genetica chiamata deficit di L-aminoacido decarbossilasi aromatica (AADC).

Ai bambini con deficit di AADC manca l’enzima che produce dopamina e serotonina nel sistema nervoso centrale. Ciò influisce sui percorsi cerebrali responsabili della funzione motoria e delle emozioni.

Di conseguenza, questi bambini non sono in grado di coordinare i movimenti della testa, del viso e del collo. Spesso non raggiungono le normali tappe dell’infanzia, come sedersi o camminare da soli.

Si stima che meno di 1.000 persone in tutto il mondo abbiano un deficit di AADC, secondo il Genetic and Rare Diseases Information Center. Una di loro è Delilah Ramirez, 9 anni.

Insieme a sua madre, Arcelia Ramirez, hanno viaggiato per 800 miglia dalla loro casa vicino a Omaha, Nebraska, in modo che Delilah potesse sottoporsi a questo intervento chirurgico di terapia genica che le ha cambiato la vita presso l’Ohio State Wexner Medical Center.

Al momento dell’intervento chirurgico nel luglio 2022, Delilah non riusciva a tenere la testa alta o a sedersi da sola.

Si affidava a una sedia a rotelle motorizzata per muoversi. Non riusciva a nutrirsi da sola e a dormire tutta la notte. Aveva esplosioni emotive e soffriva di episodi simili a convulsioni che potevano durare per ore.

Ma ora, Delilah è cambiata così tanto, in meglio. Al suo nono compleanno, ha spento una candelina sulla torta. Era la prima volta che spegneva una candelina di compleanno.

“È come una bambina diversa. Il suo sonno è molto migliorato. Ora può camminare, può nutrirsi da sola”, ha detto Arcelia Ramirez. 

Quando ha iniziato a usare una forchetta, è stato un motivo per festeggiare. Quando ha iniziato a usare una cannuccia, è stato un motivo per festeggiare. Camminare è stato un grande, grande traguardo per lei che abbiamo appena festeggiato”.

Il deficit di AADC è una delle migliaia di malattie causate da mutazioni genetiche. Krystof Bankiewicz, professore di chirurgia neurologica presso l’Ohio State, dice che è come un errore di battitura nel DNA di Delilah.

“Quindi stiamo introducendo una sequenza corretta del gene”, ha detto Bankiewicz, che è anche direttore scientifico presso l’Ohio State Gene Therapy Institute.

Per fare ciò, il neurochirurgo James “Brad” Elder,  e il suo team del Wexner Medical Center infondono materiale genetico direttamente in parti precise del cervello, monitorate in tempo reale attraverso la risonanza magnetica.

“Questo aiuta a garantire che mettiamo il materiale genetico esattamente nel posto giusto, in modo che il cervello inizi a produrre di nuovo dopamina e serotonina”, ha detto Elder, che è anche professore di chirurgia neurologica.

“Questa terapia è progettata per avvicinarsi a entrambe le parti del cervello che controllano i movimenti e le emozioni”.

Questa svolta nel trattamento dei pazienti con AADC è stata fatta per decenni.

“Richiede un uso della tecnologia e dei dispositivi che abbiamo dovuto sviluppare e stabilire nel corso degli anni per eseguire questi interventi chirurgici in modo molto preciso, molto attento e quindi farlo in sicurezza”, ha detto Bankiewicz.

“La questione è: ‘Funzionerà?’ Non viene più messo in discussione. Funziona.”

Oltre ad espandere questo metodo alle malattie del sistema nervoso centrale come l’Alzheimer, il Parkinson, l’atrofia multisistemica e la malattia di Huntington, Elder e Bankiewicz stanno anche cercando di modificare le mutazioni genetiche in altri disturbi neurologici, compresi i tumori cerebrali.

“Non stiamo trattando un gene che causa il Parkinson o l’Alzheimer”, ha detto Bankiewicz. “Stiamo usando questa tecnologia per fornire una terapia che riteniamo influenzerà, in modo positivo, la progressione della malattia”.

Foto: The Ohio State University Wexner Medical Center