Il telescopio spaziale Webb trova acqua, e un nuovo enigma, in una rara cometa della fascia principale.

 

Il telescopio spaziale James Webb della NASA/ESA/CSA ha permesso un’altra svolta scientifica a lungo cercata, questa volta per gli scienziati del Sistema Solare che studiano le origini dell’acqua che ha reso possibile la vita sulla Terra.

Utilizzando lo strumento NIRSpec (Near-Infrared Spectrograph) di Webb, gli astronomi hanno confermato per la prima volta il gas – in particolare il vapore acqueo – attorno a una cometa nella fascia principale degli asteroidi, dimostrando che l’acqua del Sistema Solare primordiale può essere conservata come ghiaccio in quella regione.

Tuttavia, il successo del rilevamento dell’acqua arriva con un nuovo enigma: a differenza di altre comete, la cometa 238P / Read non aveva anidride carbonica rilevabile.

“Il nostro mondo intriso d’acqua, brulicante di vita e unico nell’universo per quanto ne sappiamo, è qualcosa di misterioso – non siamo sicuri di come tutta questa acqua sia arrivata qui”, ha detto Stefanie Milam, Webb Deputy Project Scientist for Planetary Science e co-autrice dello studio che riporta la scoperta. 

“Comprendere la storia della distribuzione dell’acqua nel Sistema Solare ci aiuterà a capire altri sistemi planetari e se potrebbero essere sulla buona strada per ospitare un pianeta simile alla Terra”, ha aggiunto.

La cometa Read è un oggetto che risiede nella fascia principale degli asteroidi, ma che periodicamente mostra un alone, o chioma, e una coda come una cometa.

Le comete della fascia principale sono una classificazione abbastanza nuova, e la cometa Read è stata una delle tre comete originali utilizzate per stabilire la categoria.

Prima di allora, si pensava che le comete avessero origine nella fascia di Kuiper e nella nube di Oort, oltre l’orbita di Nettuno, dove i loro ghiacci potevano essere conservati più lontano dal Sole.

Il materiale congelato che vaporizza mentre si avvicinano al Sole è ciò che dà alle comete la loro caratteristica chioma e coda che scorre, differenziandole dagli asteroidi.

Gli scienziati hanno a lungo ipotizzato che il ghiaccio d’acqua potesse essere conservato nella fascia degli asteroidi più calda, all’interno dell’orbita di Giove, ma la prova definitiva era elusiva – fino a Webb.

“In passato abbiamo visto oggetti nella fascia principale con tutte le caratteristiche delle comete, ma solo con questi precisi dati spettrali di Webb possiamo dire di sì, è sicuramente il ghiaccio d’acqua che sta creando quell’effetto”, ha spiegato l’astronomo Michael Kelley dell’Università del Maryland, autore principale dello studio.

“Con le osservazioni di Webb della cometa Read, possiamo ora dimostrare che il ghiaccio d’acqua del Sistema Solare primordiale può essere conservato nella fascia degli asteroidi”, ha detto Kelley.

L’anidride carbonica mancante è stata una sorpresa più grande. In genere l’anidride carbonica costituisce circa il 10% del materiale volatile in una cometa che può essere facilmente vaporizzato dal calore del Sole.

Il team scientifico presenta due possibili spiegazioni per la mancanza di anidride carbonica. Una possibilità è che la cometa Read avesse anidride carbonica quando si è formata, ma l’abbia persa a causa delle temperature calde.

“Essere nella fascia degli asteroidi per molto tempo potrebbe farlo: l’anidride carbonica vaporizza più facilmente del ghiaccio d’acqua e potrebbe percolare nel corso di miliardi di anni”. Kelley ha detto. In alternativa, ha detto, la cometa Read potrebbe essersi formata in una sacca particolarmente calda del Sistema Solare, dove non era disponibile anidride carbonica.

Il prossimo passo è portare la ricerca oltre la cometa Read per vedere come si confrontano le altre comete della fascia principale, dice l’astronomo Heidi Hammel dell’Associazione delle università per la ricerca in astronomia (AURA), responsabile delle osservazioni a tempo garantito per gli oggetti del sistema solare di Webb e co-autore dello studio.

 “Questi oggetti nella fascia degli asteroidi sono piccoli e deboli, e con Webb possiamo finalmente vedere cosa sta succedendo con loro e trarre alcune conclusioni. Anche le altre comete della fascia principale mancano di anidride carbonica? In entrambi i casi sarà emozionante scoprirlo”, ha detto Hammel.

Il co-autore Milam immagina le possibilità di portare la ricerca ancora più vicino a casa. “Ora che Webb ha confermato che c’è acqua conservata vicino alla fascia degli asteroidi, sarebbe affascinante dare seguito a questa scoperta con una missione di raccolta di campioni e imparare cos’altro possono dirci le comete della fascia principale”.

Immagine: NASA, ESA

 

 



Foto crediti: Envato Elelents (ove non diversamente specificato)
Riproduzione riservata (c)