Finora si pensava che i virus nn attaccassero direttamente le cellule cardiache. E invece non è così: le complicanze cardiache non sono dovute a infiammazioni dei polmoni.

 

‎I problemi cardiaci associati all’influenza non sono causati da un’infiammazione nei polmoni, come è stato a lungo creduto, ma bensì dall’infezione stessa direttamente nel cuore.

È stato dimostrato per la prima volta nei topi da uno studio della Ohio State University, che ha rivelato, che i malfunzionamenti elettrici e le cicatrici cardiache osservate in alcuni dei pazienti influenzali più malati sono causati da un’infezione influenzale diretta delle cellule cardiache.‎

‎Il team di ricerca aveva visto particelle virali influenzali nelle cellule cardiache di topi infetti in precedenti lavori, ma non poteva dire con certezza che la loro presenza nel cuore stesse causando danni cardiaci.

Quando i ricercatori hanno infettato i topi con un virus influenzale geneticamente modificato che non era in grado di replicarsi nelle cellule cardiache, i topi hanno sviluppato i classici sintomi dell’influenza infiammatoria, ma nessuna complicazione cardiaca.‎

‎”Abbiamo dimostrato che anche quando si ha un’infezione molto grave nei polmoni, se si utilizza quel virus che non può replicarsi nel cuore, non si ottengono complicazioni cardiache”, ha detto l’autore principale ‎‎Jacob Yount‎‎, professore associato di ‎‎infezione microbica e immunità presso il‎‎ College of Medicine dello Stato dell’Ohio.‎

‎”Dimostra che è l’infezione diretta del cuore che sta crea complicazioni. Ora dobbiamo capire cosa fa l’infezione diretta: sta uccidendo le cellule del cuore? Ha effetti a lungo termine? Le infezioni ripetute hanno complicazioni cardiache che si accumulano nel tempo? Ci sono molte domande a cui dobbiamo rispondere”.‎

‎Lo studio è stato pubblicato l’11 maggio 2022 sulla rivista ‎‎Science Advances‎‎.‎

‎È stato stabilito da tempo che i pazienti con influenza ospedalizzati possono sviluppare problemi cardiaci. Uno ‎‎studio‎‎ del 2020 ha rilevato che circa il 12% degli adulti negli Stati Uniti ricoverati con l’influenza ha sviluppato improvvise e gravi complicazioni cardiache.‎

‎Yount ha studiato l’influenza per anni e il suo laboratorio ha sviluppato un modello murino privo di IFITM3, il gene che codifica per una proteina chiave del sistema immunitario per le infezioni virali. Il suo team ha scoperto in uno ‎‎studio del 2019‎‎ che i topi infetti da influenza privi del gene IFITM3 erano a più alto rischio di sviluppare problemi cardiaci.‎

‎Questi topi non solo sono altamente suscettibili all’influenza, ma sono anche carenti della stessa proteina antivirale che manca ad alcune persone: circa il 20% dei cinesi e il 4% degli europei hanno una variante genetica che causa una carenza di IFITM3.‎

‎”Sappiamo che queste persone sono più suscettibili alle infezioni influenzali gravi e la nostra ricerca sui topi suggerirebbe che sono anche più suscettibili alle complicanze cardiache con l’influenza”, ha detto Yount, anche co-direttore del programma Viruses and Emerging Pathogens Program  presso l’Istituto di malattie infettive dello Stato dell’Ohio.‎

‎Per questo studio, i ricercatori hanno alterato il genoma di un ceppo influenzale H1N1 in modo che il virus non potesse colpire le cellule cardiache per fare copie di se stesso. Hanno iniettato il virus alterato e un virus di controllo in topi normali e topi privi di IFITM3.‎

‎Entrambi i virus hanno causato infiammazione polmonare e sistemica e hanno generato alte concentrazioni di particelle virali nei topi, ma il virus alterato non è stato rilevato nelle normali cellule cardiache di topo e presente in concentrazioni significativamente più basse nei cuori di topo carenti di IFITM3. Questi risultati hanno permesso confronti diretti tra i cuori dei topi con e senza replicazione del virus. ‎

‎I ricercatori hanno rilevato meno danni al muscolo cardiaco, biomarcatori più bassi per lesioni cellulari, meno cicatrici o fibrosi del tessuto cardiaco e minori problemi di segnalazione elettrica nei cuori dei topi che hanno ricevuto il virus geneticamente modificato.‎

‎‎C’è ancora molto da imparare. L’influenza tende a concentrare la maggior parte dei suoi sforzi sull’infiltrazione nei polmoni, ma generalmente non è presente nel sangue o in altri organi. Ma arriva al cuore – e scoprire come questo accade fa parte del lavoro continuo nel laboratorio di Yount.‎

‎È troppo presto per dire come questa ricerca potrebbe influenzare il trattamento dei pazienti con influenza ospedalizzata con complicanze cardiache, ma Yount ha detto che questi risultati suggeriscono che eliminare l’infezione virale potrebbe essere la chiave per ridurre gli effetti problematici dell’influenza sul cuore.‎

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