La maggior parte degli scienziati ama quello che fa, ma i livelli di soddisfazione sul lavoro hanno raggiunto un nuovo minimo, rileva un’indagine di Nature.

 

 

Gli scienziati di tutto il mondo potrebbero imparare qualcosa dalla storia di John Henry, un eroe popolare statunitense che ha letteralmente lavorato fino alla morte, dice Tiffany Rolle, una borsista di educazione scientifica presso il National Human Genome Research Institute di Bethesda, nel Maryland.

Rolle ha co-scritto un documento del 2021 su stress, burnout e “John Henryism” nella forza lavoro STEM, cioè in chi è impegnato in discipline scientifico-tecnologiche (scienza, tecnologia, ingegneria e matematica) e i relativi corsi di studio.

La scienza tende ad attrarre persone che vogliono andare a fondo di domande importanti, ma poche cose nella scienza sono mai completamente risolte, dice Rolle: “Quel livello di curiosità può tenerti su una ruota da criceti. Il traguardo non è fortemente definito a meno che tu non lo definisca da solo”.

E aggiunge: “John Henryism è un termine che si applica in particolare ai gruppi sottorappresentati, che sentono una pressione particolarmente intensa per esibirsi. Sei in un campo competitivo, ma ricevi costantemente messaggi che non sei abbastanza bravo, che non dovresti essere qui. Si è messi continuamente alla prova”.

Lo stress, il burnout, la sindrome dell’impostore e i problemi di salute mentale che possono innescare sono fortemente legati alla soddisfazione sul lavoro, un obiettivo chiave dell’indagine sulle carriere 2021 di Nature.

Meno del 60% degli intervistati al sesto sondaggio su stipendio e soddisfazione sul lavoro ha dichiarato di essere soddisfatto delle proprie posizioni. Si tratta di circa 10 punti percentuali in meno rispetto ai precedenti sondaggi sulla soddisfazione, incluso il precedente, che si è svolto nel 2018.

Mentre la soddisfazione diminuisce, la salute mentale sembra essere una preoccupazione crescente. Il 42% degli intervistati ha dichiarato di aver cercato aiuto o di voler cercare aiuto per l’ansia o la depressione legate al lavoro, con un aumento di sei punti percentuali rispetto al 2018.

Il sondaggio di quest’anno si è svolto a giugno e luglio e ha attirato le risposte di oltre 3.200 scienziati auto selezionati in varie fasi della loro carriera. Includeva una serie di domande che illuminano le realtà della vita lavorativa. Attraverso risposte al sondaggio e commenti a testo libero, gli intervistati hanno condiviso i lati positivi e negativi delle carriere scientifiche.

Le interviste di follow-up con intervistati selezionati hanno fornito un assaggio delle storie di vita reale dietro i numeri. Tutto sommato, il sondaggio suggerisce un crescente disagio con un percorso di carriera che riesce ancora a sfidare e ispirare.

La percentuale (58%) di intervistati che, in qualche modo, si dichiara soddisfatta o molto soddisfatta della posizione di lavoro diminuisce (pur essendo ancora oltre la metà) e segna un minimo storico nella storia decennale delle indagini annuali su Nature. Il sondaggio del 2020 sui ricercatori post-dottorato, un gruppo particolarmente incline al superlavoro e allo stress, ha rilevato un tasso di soddisfazione del 61%.

Nel sondaggio del 2019 tra i dottorandi, il 71% degli intervistati ha dichiarato di essere soddisfatto della propria esperienza di dottorato. Il sondaggio del 2018, il più recente sulla popolazione scientifica generale, ha rilevato un tasso di soddisfazione del 68%.

Nel sondaggio di quest’anno, invece, più della metà (54%) degli intervistati ha dichiarato che la propria soddisfazione sul lavoro è peggiorata nell’ultimo anno. Periodo caratterizzato da diffusi rallentamenti e interruzioni legati al Covid, ma la pandemia non è stata l’unico fattore che ha influito sugli stati d’animo degli scienziati.

Fiona Simpson, ricercatrice in oncologia presso l’Università del Queensland a Brisbane, in Australia, afferma che la sua soddisfazione è peggiorata significativamente con l’aumento costante delle richieste di lavoro. “Amo il lavoro che faccio. Amo la scienza”, dice. “Il problema sono le condizioni in cui si lavora”.

Continua: “Come professione siamo entrati in una posizione in cui lavoriamo ogni sera, leggiamo tesi, recensiamo per riviste, partecipiamo a gruppi di sovvenzioni, tutto gratuitamente. Fondamentalmente ho due lavori a tempo pieno”.

Per molti, le lunghe ore di impegno sono caratteristica della vita nella scienza. Quasi un terzo (31%) degli intervistati ha riferito di lavorare più di 50 ore alla settimana, anche se solo il 2% ha indicato che tante ore sono previste in un contratto. Le settimane lavorative di 50 ore o più erano due volte più comuni nel mondo accademico (36%) rispetto all’industria (18%).

Nel complesso, il 59% degli intervistati ha dichiarato di essere soddisfatto del proprio equilibrio tra lavoro e vita privata, una percentuale in netto calo rispetto al 70% del 2018.

I segni di burnout sono comuni. Con il cervello “bruciato” dal lavoro scientifico. Il 45% degli intervistati ha dichiarato di avere spesso, se non sempre, la percezione di non riuscire a tenere il passo con le esigenze del lavoro. Un continuo altalenare tra soddisfazione e tensione. Il 51% delle ricercatrici, e il 39% delle loro controparti maschili, ha dichiarato di sentirsi così.

Una donna che ora è presidente della propria azienda sanitaria negli Stati Uniti ha detto che, all’inizio della sua carriera, è stata costretta a investire più “tempo, sforzi e risorse personali” rispetto ai colleghi maschi (penalizzazione di genere) per raggiungere livelli simili di finanziamento e rispetto. Il 39% di tutti gli intervistati ha dichiarato di sentirsi spesso o sempre svuotato di energia emotiva e fisica. Il 45% degli intervistati ritiene di non ottenere quanto meriterebbe.

Tutto quello stress ha un costo mentale. In questo sondaggio, uno su cinque ha dichiarato di aver cercato aiuto per la depressione o l’ansia causata dal proprio lavoro e il 22% di non aver cercato aiuto ma di aver desiderato di farlo. Si tratta di un aumento notevole dal 2018, quando il 16% dichiarava di aver ricevuto aiuto e il 17% di aver voluto aiuto ma di non averlo poi cercato.

Un docente di biomedicina degli Stati Uniti ha detto di non aver cercato un aiuto professionale e ha aggiunto questo commento al sondaggio di Nature: “È sorprendente per me partecipare a seminari sull’impatto dello stress e dell’interruzione del sonno sugli esiti del cancro, per esempio, e poi essere, come altri partecipanti, stressato e insonne. Raramente riconosciamo quanti, nel mondo accademico, siano disposti a sacrificare salute e famiglia per la loro carriera”.

Rolle afferma che l’elevato numero di intervistati che segnala problemi di salute mentale e burnout non è affatto sorprendente. Non solo il lavoro scientifico sta diventando più stressante, ma lo stigma che circonda la salute mentale sta svanendo: “Le persone sono più disposte a parlare di burnout e pressione perché è una cosa così comune – dice -. Lo vedi sui social media. Tutti sono frastornati”.

A volte, un cambio di ruolo può essere un bene per la salute mentale di una persona. Ana Rakonjac dice di aver sentito una tensione estrema come ricercatrice di fisica post-dottorato presso l’Università di Durham, nel Regno Unito. Ha trascorso più di cinque anni lavorando con una serie di contratti a breve termine che mancavano di stabilità o sicurezza.

In quel periodo, ha accumulato compiti manageriali e di supervisione che hanno notevolmente aumentato il suo carico di lavoro senza cambiare il suo titolo di lavoro o lo stipendio.

“Ho imparato molto, ed è stato un bene per la mia carriera, ma è stato piuttosto stressante perché le responsabilità e le ore di lavoro continuavano ad accumularsi. La mia emicrania è aumentata in quel periodo”. Rakonjac dice che, come postdoc, ha anche spesso sperimentato la “sindrome dell’impostore”, la sensazione che una persona non sia degna. “In un’università, tutti intorno a te sanno più di te – dice -. I professori lo fanno da decenni, quindi è facile pensare di sapere molto poco”.

La sindrome dell’impostore è scomparsa quando Rakonjac ha assunto un lavoro industriale presso Atomionics, una società di fisica atomica a Singapore, una posizione che ha occupato dal settembre 2019. “Le competenze di tutti sono davvero apprezzate”, dice. Anche gran parte dello stress è svanito. Spiega che “le ore di lavoro erano simili a quelle che aveva avuto come postdoc, ma che non si sentiva così sotto tensione”.

A ottobre, poi, Rakonjac ha iniziato un nuovo lavoro lavorando per un laboratorio governativo in Nuova Zelanda. La storia di Rakonjac illustra una tendenza: la soddisfazione è generalmente più facile da trovare nell’industria che nel mondo accademico.

Due terzi (66%) degli intervistati nell’industria hanno dichiarato di essere in qualche modo o molto soddisfatti del proprio lavoro, rispetto al 56% degli intervistati nel mondo accademico. All’altra estremità dello spettro, il 5% degli intervistati nell’industria e l’11% nel mondo accademico hanno dichiarato di essere estremamente insoddisfatti delle loro posizioni.

Quando le condizioni sono giuste, una posizione nel mondo accademico può essere estremamente gratificante. Ingo Fetzer, ecologo presso lo Stockholm Resilience Centre dell’Università di Stoccolma, dice di essere molto contento del suo lavoro.

Spiega che il centro riunisce ricercatori di diverse discipline per affrontare i problemi della sostenibilità. “Le collaborazioni tra discipline rendono il lavoro scientifico estremamente creativo e fruttuoso – afferma -. Il lavoro qui è uno sforzo di gruppo”.

Allo stesso modo, Suddha Sourav, un ingegnere elettrico presso l’Università di Amburgo in Germania, si è dichiarato “estremamente soddisfatto” della sua posizione di ingegnere ricercatore. Il lavoro, che prevede principalmente la progettazione di dispositivi per studiare le aree visive del cervello, combina la ricerca con l’armeggiare pratico.

“Riesco a vedere i progetti dalla parte teorica molto astratta ai dettagli più pratici – spiega -. Ho sempre voluto avere un lavoro in cui si potesse sviluppare qualcosa e poi dimostrare se funziona o meno. Il fatto che qualcuno mi paghi per farlo è molto soddisfacente”.

Aggiunge, però, che potrebbe essere vittima di burnout se non avesse un lavoro sicuro e stabile. Le istituzioni, quindi, potrebbero migliorare la vita lavorativa dei ricercatori creando più posti di lavoro permanenti e ben pagati. Anche se non si è “super postdoc” o “superdoc”. “Non tutti hanno bisogno di essere professori – dice -. Non tutti possono esserlo”.

Ma sicurezza del lavoro significa cose diverse in luoghi diversi. Sunday Akomolede, docente di biologia presso il Federal College of Education di Potiskum, in Nigeria, dice che può mantenere il suo lavoro per tutto il tempo che vuole. Tuttavia, si considera “un po’ insoddisfatto” del suo lavoro, in gran parte a causa del continuo rischio per la vita che si corre nel nord della Nigeria.

Dice che la sua paga non si avvicina ai suoi sforzi. Come altri educatori, si preoccupa degli attacchi di Boko Haram, un gruppo terroristico con una storia di rapimenti o uccisioni di studenti e insegnanti. Nel 2014, un attentatore suicida travestito da studente ha ucciso più di 40 studenti in una scuola secondaria di Potiskum.

“Ogni volta che andiamo al lavoro, preghiamo Dio di tenerci al sicuro. Queste persone possono attaccare in qualsiasi momento”. Akomolede vorrebbe essere accettato in un’università negli Stati Uniti dove ottenere un dottorato di ricerca e diventare professore.

Comunque, il 79% degli intervistati ha dichiarato di essere soddisfatto del livello di interesse legato al proprio lavoro e il 75% ha dichiarato di apprezzare la significatività del lavoro. Heather Richbourg, bioinformatica presso Ultragenyx, un’azienda farmaceutica di Novato, in California, è una ricercatrice che sa che il suo lavoro è importante.

L’azienda è specializzata nello sviluppo di farmaci biologici per malattie rare, tra cui la distrofia muscolare di Duchenne. “Tutto ciò che facciamo è direttamente collegato ai pazienti bisognosi. Amo la diversità delle cose su cui sto lavorando”.

Nonostante tutto ciò che la scienza ha da offrire, gli intervistati hanno avuto sentimenti contrastanti in generale su una carriera scientifica. Il 54% ha dichiarato che raccomanderebbe una carriera di ricerca agli studenti, un netto calo rispetto al 75% che avrebbe raccomandato un tale percorso nel sondaggio del 2018.

Uno scienziato governativo degli Stati Uniti ha rifiutato di sostenere una carriera scientifica, nonostante il suo successo personale: “La cultura della scienza oggi è fondamentalmente disumana e demoralizzante – ha scritto -. Occorre migliorare la cultura, la sicurezza del lavoro, stabilizzare i finanziamenti, affinché le persone con talento tornino alla scienza, perché è fondamentalmente gratificante e offre grande gioia”.

 

 

 

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