Ha solo un quarto della massa del nostro pianeta e orbita nella zona abitabile di Proxima Centauri, la stella più vicina al Sole a soli 4 anni luce da noi.

 

‎Un team di astronomi che utilizza il VLT dell’Osservatorio Europeo Australe in Cile ha trovato prove di un altro pianeta in orbita attorno a Proxima Centauri, la stella più vicina al nostro Sistema Solare.

Questo pianeta candidato è il terzo rilevato nel sistema e il più leggero mai scoperto in orbita attorno a questa stella. Con solo un quarto della massa terrestre, è anche uno degli esopianeti più leggeri mai trovati.‎

‎”‎‎La scoperta mostra che la stella a noi più vicina sembra essere piena di nuovi mondi interessanti, alla portata di ulteriori studi e future esplorazioni‎‎”, spiega João Faria, ricercatore presso l’Instituto de Astrofísica e Ciências do Espaço, in Portogallo e autore principale dello ‎‎studio‎‎ pubblicato oggi su ‎‎Astronomy & Astrophysics‎‎. Proxima Centauri è la stella più vicina al Sole, situata a poco più di quattro anni luce di distanza.‎

‎Il pianeta appena scoperto, chiamato Proxima d, orbita attorno a Proxima Centauri ad una distanza di circa quattro milioni di chilometri, meno di un decimo della distanza di Mercurio dal Sole.

Orbita tra la stella e la zona abitabile – l’area intorno a una stella in cui l’acqua liquida può esistere sulla superficie di un pianeta – e impiega solo cinque giorni per completare un’orbita attorno a Proxima Centauri.‎

‎La stella è già nota per ospitare altri due pianeti: Proxima b, un pianeta con una massa paragonabile a quella della Terra che orbita ogni 11 giorni e si trova all’interno della zona abitabile, e il candidato Proxima c, che si trova su un’orbita di cinque anni più lunga.‎

‎Proxima b è stato scoperto alcuni anni fa‎‎ usando lo strumento‎‎ HARPS‎‎ sul‎‎ telescopio da 3,6 metri dell’ESO‎‎. La scoperta è stata confermata nel 2020 quando gli scienziati hanno osservato il sistema Proxima con un nuovo strumento sul‎‎ VLT‎‎ dell’ESO che aveva una maggiore precisione, l’Echelle SPectrograph for Rocky Exoplanets and Stable Spectroscopic Observations (‎‎ESPRESSO‎‎).

Fu durante queste osservazioni più recenti che gli astronomi individuarono i primi indizi di un segnale corrispondente a un oggetto con un’orbita di cinque giorni. Poiché il segnale era così debole, il team ha dovuto condurre osservazioni di follow-up con ESPRESSO per confermare che era dovuto a un pianeta, e non semplicemente al risultato di cambiamenti nella stella stessa.‎

‎”‎‎Dopo aver ottenuto nuove osservazioni, siamo stati in grado di confermare questo segnale come candidato a un nuovo pianeta”,‎‎ dice Faria. “‎‎Ero entusiasta della sfida di rilevare un segnale così piccolo e, così facendo, scoprire un esopianeta così vicino alla Terra‎‎”. ‎

‎Con appena un quarto della massa della Terra, Proxima d è l’esopianeta più leggero mai misurato usando la tecnica della velocità‎‎ radiale, superando un pianeta recentemente scoperto nel sistema planetario L 98-59‎‎. La tecnica funziona raccogliendo piccole oscillazioni nel movimento di una stella create dall’attrazione gravitazionale di un pianeta orbitante. L’effetto della gravità di Proxima d è così piccolo che fa sì che Proxima Centauri si muova avanti e indietro a circa 40 centimetri al secondo (1,44 chilometri all’ora).‎

‎”‎‎Questo risultato è estremamente importante”,‎‎ dice Pedro Figueira, scienziato dello strumento ESPRESSO presso l’ESO in Cile. “‎‎Mostra che la tecnica della velocità radiale ha il potenziale per svelare una popolazione di pianeti leggeri, come il nostro, che dovrebbero essere i più abbondanti nella nostra galassia e che possono potenzialmente ospitare la vita come la conosciamo”.‎

‎”‎‎Questo risultato mostra chiaramente di cosa è capace ESPRESSO e mi fa chiedere cosa sarà in grado di trovare in futuro‎‎”, aggiunge Faria.‎

‎La ricerca di altri mondi da parte di ESPRESSO sarà completata dall’Extremely Large Telescope (‎‎ELT‎‎) dell’ESO, attualmente in costruzione nel deserto di Atacama, che sarà fondamentale per scoprire e studiare molti altri pianeti intorno alle stelle vicine.‎

 

Crediti: ESO/L. Calçada

 

 

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