ITER, un reattore a fusione da 28 miliardi di dollari in Francia, ha finalmente installato la sua ultima bobina magnetica. Ma il reattore stesso non si accenderà completamente prima del 2039.

 

 

 

Il più grande reattore a fusione del mondo è stato finalmente assemblato, ma non funzionerà per altri 15 anni, hanno annunciato gli scienziati del progetto.

Il reattore a fusione ITER (International Fusion Energy Project), composto da 19 enormi bobine collegate in più magneti toroidali, avrebbe dovuto iniziare il suo primo test completo nel 2020. Ora gli scienziati dicono che si attiverà non prima del 2039.

“Certamente, il ritardo di ITER non sta andando nella giusta direzione”, ha detto Pietro Barabaschi, direttore generale di ITER, in una conferenza stampa mercoledì 3 luglio.

“Per quanto riguarda l’impatto della fusione nucleare sui problemi che l’umanità deve affrontare ora, non dovremmo aspettare la fusione nucleare per risolverli. Questo non è prudente”.

Il più grande reattore a fusione nucleare del mondo è il prodotto della collaborazione tra 35 paesi – tra cui tutti gli stati dell’Unione Europea, Russia, Cina, India e Stati Uniti – ITER contiene il magnete più potente del mondo, che lo rende in grado di produrre un campo magnetico 280.000 volte più forte di quello che scherma la Terra.

L’impressionante design del reattore ha un prezzo altrettanto elevato.

Originariamente previsto per costare circa 5 miliardi di dollari e avviarsi nel 2020, ora ha subito diversi ritardi e il suo budget è aumentato di oltre 22 miliardi di dollari, con ulteriori 5 miliardi di dollari proposti per coprire i costi aggiuntivi.

Queste spese impreviste e ritardi sono alla base del più recente ritardo di 15 anni.

Ma replicare le condizioni che si trovano all’interno del cuore delle stelle non è un compito semplice.

Il progetto più comune per i reattori a fusione, il tokamak, funziona surriscaldando il plasma (uno dei quattro stati della materia, costituito da ioni positivi ed elettroni liberi caricati negativamente) prima di intrappolarlo all’interno di una camera del reattore a forma di ciambella con potenti campi magnetici.

Tuttavia, è stato difficile mantenere le bobine di plasma turbolente e surriscaldate in posizione abbastanza a lungo da consentire la fusione nucleare.

Lo scienziato sovietico Natan Yavlinsky progettò il primo tokamak nel 1958, ma da allora nessuno è riuscito a creare un reattore in grado di emettere più energia di quanta ne assorba.

Uno dei principali ostacoli è la gestione di un plasma abbastanza caldo da fondersi.

I reattori a fusione richiedono temperature molto elevate (molte volte più calde del sole) perché devono funzionare a pressioni molto più basse di quelle che si trovano all’interno dei nuclei delle stelle.

Il nucleo del sole vero e proprio, ad esempio, raggiunge temperature di circa 15 milioni di gradi Celsius ma ha pressioni approssimativamente pari a 340 miliardi di volte la pressione atmosferica a livello del mare sulla Terra.

Cuocere il plasma a queste temperature è la parte relativamente facile, ma trovare un modo per bloccarlo in modo che non bruci attraverso il reattore o faccia deragliare la reazione di fusione è tecnicamente complicato.

Questo di solito viene fatto con laser o campi magnetici.

 

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