Abbiamo bisogno del triptofano, che si trova in molti alimenti ricchi di proteine, tra cui carne, pesce, latticini e alcuni semi e noci, per sopravvivere, ma i batteri possono scomporlo in una sostanza chimica infiammatoria; una nuova ricerca esplora come funziona questo processo.

Un membro del Dipartimento di Medicina dell’Università del Colorado afferma che lei e i suoi colleghi hanno identificato i mezzi in cui i batteri nel sistema digestivo possono scomporre il triptofano nella dieta in una sostanza chimica infiammatoria che prepara il sistema immunitario verso l’artrite.

La ricerca è stata co-redatta da Kristine Kuhn, Scoville Endowed Chair e capo della Divisione CU di Reumatologia. Diversi colleghi della sua divisione hanno collaborato all’articolo, che è stato pubblicato a febbraio sul Journal of Clinical Investigation.

Il triptofano è un amminoacido essenziale che si trova in molti alimenti ricchi di proteine, tra cui carne, pesce, latticini e alcuni semi e noci.

Ha molti usi nel corpo, tra cui aiutare nella produzione di proteine, muscoli, enzimi e neurotrasmettitori, i messaggeri chimici del sistema nervoso. Il corpo non ce la fa; Lo otteniamo dalla nostra dieta.

Molte persone pensano al triptofano come l’ingrediente del tacchino che presumibilmente ci fa venire sonno dopo una festa del Ringraziamento.

In effetti, i ricercatori affermano che, sebbene il triptofano svolga un ruolo nell’aiutare a regolare il ciclo del sonno, la quantità presente nel tacchino probabilmente non è una causa significativa di sonnolenza post-cena.

Kuhn e i suoi collaboratori hanno deciso di imparare come una sostanza che spesso è una forza positiva nel corpo viene convertita in un percorso per malattie infiammatorie come l’artrite reumatoide, che colpisce circa l’1% della popolazione.

Può causare gonfiore doloroso delle mani e dei piedi e deformità articolari se non trattata.

“È noto che il microbioma – i batteri nel nostro intestino – può scomporre il triptofano in sottoprodotti. Alcuni di questi sottoprodotti sono antinfiammatori, ma abbiamo anche associato alcune cause infiammatorie di quei prodotti”, afferma Kuhn. “Siamo i primi a evidenziare quali prodotti contribuiscono all’infiammazione e come lo fanno”.

Dice che la nuova ricerca “si basa su alcune osservazioni che abbiamo avuto in pazienti con spondiloartrite – non proprio artrite reumatoide, ma una condizione strettamente correlata – in cui abbiamo scoperto che i cambiamenti nel microbioma erano associati a una maggiore produzione di questi prodotti chiamati indoli, che sono ciò che i batteri producono dal triptofano”.

Cambiamenti simili sono stati osservati negli studi sull’artrite che hanno coinvolto i topi, dice.

“Abbiamo messo i topi sotto antibiotici per spazzare via il loro microbioma, e non hanno avuto l’artrite e non avevano l’indolo”, dice.

“Quindi ci siamo detti, OK, e se avessero un microbioma e li mettessimo a dieta con poco triptofano? Il microbioma non può scomporre il triptofano in indolo e i topi non hanno avuto l’artrite. Quindi, in due modi diversi, abbiamo dimostrato che è il triptofano che viene scomposto dal microbioma in indolo”.

Come funziona? “Abbiamo scoperto che quando l’indolo è presente, i topi iniziano a sviluppare cellule T autoreattive che sono più infiammatorie. Hanno meno di quelle cellule T regolatorie che aiutano a mantenere l’equilibrio nel sistema immunitario e iniziano a sviluppare anticorpi più patogeni. Abbiamo scoperto che gli anticorpi avevano bandiere per essere più infiammatori quando l’indolo era presente”.

Il documento conclude che “il blocco della generazione di indolo può presentare un percorso terapeutico unico” per l’artrite reumatoide e la spondiloartrite.

Si tratta di trovare il percorso giusto per il triptofano del corpo, dice Kuhn.

“Se il triptofano colpisce le cellule del nostro corpo, tende a essere scomposto in prodotti antinfiammatori rispetto a quando colpisce le cellule batteriche e diventa più infiammatorio. I modi in cui pensiamo a come questo potrebbe portare a terapie sono: come si fa a mantenere quell’equilibrio in modo che il triptofano vada verso quel percorso antinfiammatorio? Come si possono manipolare i batteri intestinali per far pendere l’equilibrio? È lì che siamo interessati ad andare in futuro”.

La ricerca di Kuhn suggerisce che dovremmo mangiare in modo diverso?

“Me lo chiedono spesso”, dice. “Una dieta ricca di fibre vegetali e carni magre – tutta questa dieta mediterranea – sembra spingere il microbioma in uno stato più sano, in modo da ottenere le proprietà antinfiammatorie del triptofano, mentre la tipica dieta occidentale sembra andare più verso la via infiammatoria”.

Per quanto riguarda altri modi per proteggersi dall’artrite, Kuhn afferma che attraverso la ricerca dei suoi colleghi della Divisione di Reumatologia, “abbiamo iniziato a capire la fase a rischio, in cui possiamo effettivamente identificare le persone che probabilmente progrediranno verso l’artrite reumatoide entro i prossimi anni sulla base dei marcatori del sangue. Ci sono alcuni dati che suggeriscono che potremmo intervenire durante quel periodo e prevenire la malattia, ma non siamo ancora sicuri di quali siano i modi giusti per intervenire”.