Costruito un dinosauro robot per studiare come le cavallette hanno risposto a diversi potenziali comportamenti intimidatori e si ipotizza che i risultati potrebbero aiutare a spiegare perché le ali piumate si sono evolute prima di essere in grado di volare in alcuni tipi di dinosauri.

 

 

Secondo uno studio pubblicato su Scientific Reports, i piccoli dinosauri onnivori e insettivori potrebbero aver sbattuto piccole ali primitive piumate per spaventare le prede e farle uscire dai nascondigli.

Gli autori hanno costruito un dinosauro robot chiamato Robopteryx per studiare come le cavallette hanno risposto a diversi potenziali comportamenti intimidatori e ipotizzano che i risultati potrebbero aiutare a spiegare perché le ali piumate si sono evolute prima di essere in grado di volare in alcuni tipi di dinosauri.

Sebbene siano stati scoperti i resti di numerose specie di dinosauri piumati, finora solo i membri di un gruppo di dinosauri noti come Pennaraptora sono stati scoperti con piume pennacee, il tipo di piume necessarie per il volo.

I fossili mostrano che queste si sono sviluppate prima su piccole ali primitive o proto-ali che non erano abbastanza forti per il volo e le cui funzioni sono attualmente sconosciute.

All’Università Nazionale di Seoul, ipotizzano che le proto-ali possano essere state utilizzate per l’inseguimento a filo, una strategia di caccia osservata in più specie di uccelli insettivori e onnivori contemporanei come il roadrunner maggiore (Geococcyx californianus) e il tordo boreale (Mimus polyglottos).

Questa strategia consiste nell’uso da parte dei predatori di piume di colore contrastante sulle ali e sulla coda per spaventare le prede dal nascondiglio e farle fuggire, a quel punto possono essere inseguite e catturate.

Gli autori hanno costruito un robot chiamato Robopteryx per testare la loro ipotesi, basandola sulle dimensioni, la forma e il raggio di movimento stimato del dinosauro pennaraptorano Caudipteryx, un predatore a due zampe delle dimensioni di un pavone vissuto circa 124 milioni di anni fa.

Hanno quindi utilizzato Robopteryx per imitare diverse variazioni dei comportamenti di esibizione dell’inseguimento a filo – con la sequenza completa che consiste nell’aprire le proto-ali e sollevare una coda, fermarsi con esse distese, quindi ripiegarle – e hanno osservato la risposta comportamentale delle cavallette al comportamento di visualizzazione.

Le cavallette sono state utilizzate in quanto rispondono al comportamento di esibizione a inseguimento a filo e appartengono all’ordine degli Ortotteri che esisteva in concomitanza con Caudipteryx.

Gli autori hanno trovato significative associazioni positive tra l’uso delle proto-ali nel comportamento di visualizzazione e sia la probabilità che la cavalletta fugga – con il 93% delle cavallette testate che fuggono quando le proto-ali sono state utilizzate rispetto al 47% senza – sia quanto fosse lontano Robopteryx quando sono fuggite.

Hanno anche trovato associazioni significative tra la presenza di macchie bianche sulle proto-ali e la presenza di piume sulla coda e la probabilità che la cavalletta fugga.

Gli autori concludono che i loro risultati con Robopteryx supportano l’ipotesi dell’inseguimento a filo e forniscono una nuova prospettiva sul motivo per cui le ali e le code piumate potrebbero essersi inizialmente evolute nei dinosauri.

Credit: Matt Martyniuk, licensed under CC BY-SA 3.0 DEED.