Nuova tecnica sul sangue umano svela potenziali percorsi verso la chiave per una possibile cura dell’HIV: potrebbe risiedere nei meccanismi alla base del modo in cui si replica.

 

 

Ha solo 12 proteine e un terzo del genoma del virus SARS-CoV-2, contro il quale in meno di due anni dalla sua comparsa sono stati sviluppati vaccini, eppure l’HIV non ha trovato, dopo 40 anni, ancora una cura definitiva.

Solo l’anno scorso un milione  mezzo di persone ne sono state infettate. Alla Northwestern University un team multidisciplinare sta indagando nuovi percorsi per arrivare a sviluppare una terapia efficace.

‎Gli scienziati hanno utilizzato un nuovo approccio di modifica genetica CRISPR per identificare i geni umani importanti per l’infezione da HIV nel sangue, trovando 86 geni che possono svolgere un ruolo chiave nel modo in cui l’HIV si replica e causa la malattia, tra cui oltre 40 che non sono mai stati esaminati nel contesto dell’infezione.

‎Lo studio propone una nuova mappa per capire come l’HIV si integra nel nostro DNA e stabilisce un’infezione cronica.‎

‎”I trattamenti farmacologici esistenti sono tra gli strumenti più importanti nella lotta contro l’epidemia di HIV e sono stati incredibilmente efficaci nel sopprimere la replicazione e la diffusione virale”, ha detto Judd Hultquist, Hultquist è direttore associato del Center for Pathogen Genomics and Microbial Evolution presso la Northwestern University Feinberg School of Medicine e assistente professore di medicina in malattie infettive a Feinberg.

“Ma questi trattamenti non sono curativi, quindi le persone che vivono con l’HIV devono seguire un regime rigoroso che richiede un accesso continuo a una buona assistenza sanitaria e a prezzi accessibili”.‎

‎Hultquist ha detto che con una maggiore comprensione di come il virus si replica, i trattamenti potrebbero un giorno diventare cure.‎

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‎Prima d’ora, gli studi si sono basati sull’uso di cellule tumorali umane immortalizzate (come le cellule HeLa) come modelli per studiare come l’HIV si replica. Sono facili da manipolare in laboratorio, ma sono modelli imperfetti di cellule del sangue umano. Inoltre, la maggior parte di questi studi utilizza la tecnologia per sopprimere l’espressione di alcuni geni, ma non disattivarli completamente come con CRISPR, il che significa che gli scienziati non possono sempre determinare chiaramente se un gene è stato coinvolto nell’aiutare o sopprimere la replicazione virale.‎

‎”Con il sistema CRISPR, non c’è intermediario: il gene è acceso o spento”, ha detto Hultquist. “Questa capacità di attivare e disattivare i geni nelle cellule isolate direttamente dal sangue umano è un punto di svolta: questo nuovo test è la rappresentazione più fedele di ciò che sta accadendo nel corpo durante l’infezione da HIV che potremmo facilmente studiare in laboratorio”.‎

‎Nello studio, le cellule T – il principale tipo di cellula bersaglio dell’HIV – sono state isolate dal sangue umano donato e centinaia di geni sono stati eliminati utilizzando l’editing genetico CRISPR-Cas9 (una forbice molecolare che tagia e ricuce il DNA dopo aver eliminato sequenze di geni).

Le cellule sono state quindi infettate dall’HIV e analizzate. Le cellule che hanno perso un gene importante per la replicazione virale hanno mostrato una diminuzione dell’infezione, mentre le cellule che hanno perso un fattore antivirale hanno mostrato un aumento dell’infezione.‎

‎Da lì, il team ha convalidato i fattori identificati eliminandoli selettivamente in nuovi donatori. “Il fatto che quasi la metà dei geni che abbiamo trovato siano stati scoperti in precedenza aumenta la fiducia nel nostro set di dati. La parte eccitante è che oltre la metà – 46 – di questi geni non era mai stata esaminata prima nel contesto dell’infezione da HIV, quindi rappresentano nuove potenziali vie terapeutiche da studiare”.‎

‎Il team è entusiasta di sviluppare ulteriormente questa tecnologia per consentire lo screening a livello di genoma in cui eliminano o attivano in modo indipendente ogni gene nel genoma umano per identificare tutti i potenziali fattori ospiti dell’HIV. Questi dati rappresenterebbero un pezzo critico del puzzle, che li avvicinerebbe ancora di più alle strategie curative.‎

 

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