È lungo ben 2 millimetri e si può osservare a occhio nudo; offusca la linea di confine tra batteri e organismi più complessi,

 

 

Per definizione, i microbi dovrebbero essere così piccoli che possono essere visti solo con un microscopio. Ma un batterio appena descritto che vive nelle mangrovie dei Caraibi, composto da una singola cellula filiforme, è visibile ad occhio nudo, crescendo fino a 2 centimetri ed essendo 5.000 volte più grande di molti altri microbi.

Inoltre, questo gigante ha un genoma enorme che non fluttua liberamente all’interno della cellula come in altri batteri, ma è invece racchiuso in una membrana, una caratteristica innovativa di cellule molto più complesse, come quelle del corpo umano.

Anzi, il microbo gigante della mangrovia potrebbe essere un anello mancante tra gli organismi unicellulari e le cellule che compongono gli esseri umani

Chiamato Thiomargarita magnifica, il batterio è stato svelato e descritto in un preprint pubblicato online la scorsa settimana e ha stupito alcuni ricercatori che ne hanno esaminato le caratteristiche. “Quando si tratta di batteri, non dico mai mai, ma questo supera di 10 volte quello che pensavamo fosse il limite massimo per un batterio”, afferma Verena Carvalho, microbiologa presso l’Università del Massachusetts, Amherst.

La scoperta è “fantastica e illuminante”, aggiunge Victor Nizet, uno scienziato medico dell’Università della California, San Diego, che studia le malattie infettive.

Il batterio oversize è più grande dei moscerini della frutta e dei nematodi, organismi di laboratorio comuni che lui e altri a volte infettano con batteri molto più piccoli per la loro ricerca.

Oltre a capovolgere le idee su quanto grandi e sofisticati possano diventare i microbi, questo batterio “potrebbe essere un anello mancante nell’evoluzione delle cellule complesse”, afferma Kazuhiro Takemoto, biologo computazionale presso il Kyushu Institute of Technology.

I ricercatori hanno a lungo diviso la vita in due gruppi: i procarioti, che includono batteri e microbi unicellulari chiamati archaea, e gli eucarioti, che includono di tutto, dal lievito alla maggior parte delle forme di vita multicellulare, compresi gli esseri umani.

I procarioti hanno DNA fluttuante, mentre gli eucarioti impacchettano il loro DNA in un nucleo. Gli eucarioti compartimentano anche varie funzioni cellulari in vescicole chiamate organelli e possono spostare molecole da un compartimento all’altro, cosa che i procarioti non possono.

Ma il microbo appena scoperto offusca la linea tra procarioti ed eucarioti. Circa 10 anni fa, Olivier Gros, un biologo marino dell’Università delle Antille Francesi, Pointe-à-Pitre, si imbatté nello strano organismo che cresceva come filamenti sottili sulle superfici delle foglie di mangrovie in decomposizione in una palude locale. Solo 5 anni dopo lui e i suoi colleghi si resero conto che gli organismi erano in realtà batteri.

 

 

 

Leggi anche:

Foto crediti: Envato Elelents (ove non diversamente specificato)

Riproduzione riservata (c)

Leggi anche: