Mentre sulla Terra dominavano i dinosauri, nei mari preistorici nuotavano enormi ittiosauri, la cui evoluzione ha molto in comune con le moderne balene.

 

‎Il cranio di due metri di una specie appena scoperta di ittiosauro gigante, il primo conosciuto, sta gettando nuova luce sulla rapida crescita dei rettili marini in colossi degli oceani e ci aiuta a capire meglio il viaggio dei cetacei moderni (balene e delfini) per diventare i più grandi animali sulla Terra. ‎

‎Mentre i dinosauri dominavano la terra ferma, gli ittiosauri e altri rettili acquatici (che non erano dinosauri) governavano le onde, raggiungendo dimensioni altrettanto gigantesche e diversificandosi in numerose specie.

Con pinne in evoluzione e forme del corpo idrodinamiche, gli ittiosauri nuotarono negli antichi oceani per quasi tutta l’era dei dinosauri. ‎

‎”Gli ittiosauri derivano da un gruppo ancora sconosciuto di rettili terrestri e respiravano aria”, afferma Martin Sander, paleontologo presso l’Università di Bonn e ricercatore associato presso il Dinosaur Institute presso il Museo di Storia Naturale della Contea di Los Angeles (NHM).

“Dalle prime scoperte di scheletri nel sud dell’Inghilterra e in Germania oltre 250 anni fa, questi ‘pesci-sauri’ sono stati tra i primi grandi rettili fossili noti alla scienza, molto prima dei dinosauri, e da allora hanno catturato l’immaginazione popolare”.‎

‎Scavato da un’unità rocciosa chiamata Fossil Hill Member nelle Augusta Mountains del Nevada, il cranio ben conservato, insieme a parte della spina dorsale, della spalla e della pinna, risale al Triassico medio (247,2-237 milioni di anni fa), rappresentando il primo caso di un ittiosauro che raggiunge proporzioni epiche.

Grande come un grande capodoglio di più di 17 metri di lunghezza, il neobattezzato Cymbospondylus youngorum‎‎ è il più grande animale mai scoperto di quel periodo, in terra o in mare. In effetti, è stata la prima creatura gigante ad abitare la Terra che conosciamo.‎

‎”‎‎L’importanza della scoperta non è stata immediatamente evidente”, osserva il dottor Sander, “perché solo poche vertebre sono state esposte sul lato del canyon. Tuttavia, l’anatomia delle vertebre suggeriva che la parte anteriore dell’animale potesse ancora essere nascosta nelle rocce. Poi, un freddo giorno di settembre del 2011, scavando, sono emersi il cranio, gli arti anteriori e la regione del torace”.‎

‎Il nuovo nome per la specie, ‎‎C‎‎. ‎‎youngorum‎‎, onora una felice coincidenza, la sponsorizzazione del lavoro sul campo da parte della Great Basin Brewery di Reno, di proprietà e gestita da Tom e Bonda Young, gli inventori della famosa birra locale Icky che presenta un ittiosauro sulla sua etichetta.‎

‎In altre catene montuose del Nevada, i paleontologi hanno recuperato fossili dal calcare, dallo scisto e dal siltstone del Fossil Hill Member dal 1902, aprendo una finestra sul Triassico. Le montagne collegano il nostro presente agli antichi oceani e hanno prodotto molte specie di ammoniti, antenati dei moderni cefalopodi come seppie e polpi, così come rettili marini. Tutti questi esemplari animali sono conosciuti collettivamente come Fossil Hill Fauna, che rappresenta molte delle prede e dei concorrenti di ‎‎C. youngorum.‎

‎C. youngorum ‎‎abità gli oceani circa 246 milioni di anni fa, solo circa tre milioni di anni dopo che i primi ittiosauri si svilupparono le pinne, un tempo incredibilmente breve per diventare così grande. Il muso allungato e i denti conici suggeriscono che ‎‎C. youngorum‎‎ predasse calamari e pesci, ma le sue dimensioni indicano che avrebbe potuto cacciare anche rettili marini più piccoli e giovani. ‎

‎Il predatore gigante probabilmente aveva una forte concorrenza. Attraverso sofisticati modelli computazionali, gli autori hanno ricreato l’antico ambiente dove viveva attraverso i dati, scoprendo che le riserve di cibo marino erano in grado di supportare alcuni ittiosauri carnivori colossali.

Eva Maria Griebeler dell’Università di Magonza in Germania osserva: “a causa delle loro grandi dimensioni e delle conseguenti richieste energetiche, le densità dei più grandi ittiosauri della fauna delle colline fossili, tra cui ‎‎C. youngourum,‎‎ devono essere state sostanzialmente inferiori a quanto suggerito dal nostro censimento, in quanto i moderni produttori primari di risorse erano assenti nelle reti alimentari mesozoiche e sono stati un importante motore nell’evoluzione delle dimensioni delle balene”.‎

‎Balene e ittiosauri condividono più delle grandi dimensioni. Hanno profili corporei simili, ed entrambi  sono sorti inizialmente dopo estinzioni di massa. Queste somiglianze li rendono scientificamente preziosi per lo studio comparativo. Gli autori hanno combinato modelli elaborati al computer e la paleontologia tradizionale per studiare come questi animali marini hanno raggiunto dimensioni record in modo indipendente.‎

‎”Un aspetto piuttosto unico di questo progetto è la natura integrativa del nostro approccio. Per prima cosa abbiamo dovuto descrivere l’anatomia del cranio gigante in dettaglio e determinare come questo animale è correlato ad altri ittiosauri “, afferma Lars Schmitz, professore associato di biologia presso lo Scripps College e il Dinosaur Institute Research Associate.

“Non ci siamo fermati qui, poiché volevamo capire il significato della nuova scoperta nel contesto del modello evolutivo su larga scala delle dimensioni del corpo di ittiosauri e balene e come potrebbe aver funzionato l’ecosistema fossile della Fauna delle colline fossili. Sia le analisi evolutive che quelle ecologiche hanno richiesto una notevole quantità di calcolo, portando alla fine a una confluenza di modelli con la paleontologia tradizionale”.‎

‎Hanno scoperto che mentre sia i cetacei che gli ittiosauri si sono evoluti in dimensioni corporee molto grandi, le loro rispettive traiettorie evolutive verso il gigantismo erano diverse. Gli ittiosauri hanno avuto un boom iniziale di dimensioni, diventando giganti all’inizio della loro storia evolutiva, mentre le balene hanno impiegato molto più tempo per raggiungere i limiti delle loro dimensioni.

‎L’incursione iniziale degli ittiosauri nel gigantismo fu probabilmente dovuta al boom di ammoniti e conodonti simili a anguille senza mascelle che riempivano il vuoto ecologico dopo l’estinzione di massa della fine del Permiano. Mentre le loro rotte evolutive erano diverse, sia le balene che gli ittiosauri si affidavano allo sfruttamento di nicchie nella catena alimentare.‎

‎”Come ricercatori, parliamo spesso di somiglianze tra ittiosauri e cetacei, ma raramente ci immergiamo nei dettagli. Questo è un modo in cui questo studio si distingue, in quanto ci ha permesso di esplorare e ottenere ulteriori informazioni sull’evoluzione delle dimensioni del corpo all’interno di questi gruppi di tetrapodi marini “, afferma il curatore associato di mammiferi marini del NHM, il dottor Jorge Velez-Juarbe.

“Un altro aspetto interessante è che ‎‎Cymbospondylus youngorum ‎‎e il resto della Fossil Hill Fauna sono una testimonianza della resilienza della vita negli oceani dopo la peggiore estinzione di massa nella storia della Terra”.‎

 

 

Immagine: by Stephanie Abramowicz, cortesia Natural History Museum of Los Angeles County (NHM).

 

 

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