Alla Università Stanford Medicine per la prima volta un’analisi su differenze anche strutturali nel cervello dei pazienti di sesso diverso; aiuterà a migliorare diagnosi e trattamenti.

 

 

 

‎L’organizzazione del cervello differisce tra ragazzi e ragazze con autismo, secondo un nuovo studio della ‎‎Stanford University School of Medicine‎‎. ‎

‎Le differenze, identificate analizzando centinaia di scansioni cerebrali con tecniche di intelligenza artificiale, sono caratteristiche esclusive dell’autismo e non si trovano in ragazzi e ragazze in tipico sviluppo. La ricerca aiuta a spiegare perché i sintomi dell’autismo differiscono tra i sessi e possono aprire la strada a una migliore diagnostica per le ragazze, secondo gli scienziati.‎

‎I bambini affetti hanno deficit sociali e di comunicazione, mostrano interessi limitati e mostrano comportamenti ripetitivi. La descrizione originale dell’autismo, pubblicata nel 1943 da Leo Kanner, era focalizzata su pazienti di sesso maschile. Il disturbo viene diagnosticato in quattro volte più ragazzi che ragazze, e la maggior parte della ricerca sull’autismo si è concentrata sui maschi. ‎

‎”Quando una condizione è descritta in modo distorto, i metodi diagnostici sono di parte”, ha detto l’autore principale dello studio, ‎‎Kaustubh Supekar‎‎, assistente clinico professore di psichiatria e scienze comportamentali.

‎Lo ‎‎studio‎‎ è stato pubblicato online il 15 febbraio ‎‎su The British Journal of Psychiatry‎‎. ‎‎”Abbiamo rilevato differenze significative tra il cervello di ragazzi e ragazze con autismo e ottenuto previsioni individualizzate dei sintomi clinici nelle ragazze”, ha detto l’autore senior dello studio, ‎‎Vinod Menon‎‎, professore di psichiatria e scienze comportamentali.

‎Le ragazze con autismo hanno generalmente meno comportamenti ripetitivi palesi rispetto ai ragazzi, il che può contribuire a ritardi diagnostici, spiegano i ricercatori. ‎

‎”Sapere che maschi e femmine non si presentano allo stesso modo, sia comportamentalmente che neurologicamente, è molto importante”, ha detto ‎‎Lawrence Fung‎‎, assistente professore di psichiatria e scienze comportamentali, che non era un autore dello studio. ‎

‎Fung tratta le persone con autismo alla ‎‎Stanford Children’s Health‎‎, comprese le ragazze e le donne con diagnosi ritardate. Molti trattamenti per l’autismo funzionano meglio durante gli anni prescolastici, quando i centri motori e linguistici del cervello si stanno sviluppando.‎

‎”Se i trattamenti possono essere fatti al momento giusto, fa una grande, grande differenza: ad esempio, i bambini sullo spettro autistico che ricevono un intervento a livello linguistico precoce avranno maggiori possibilità di sviluppare il linguaggio come tutti gli altri e non dovranno continuare a recuperare mentre crescono”, ha detto Fung.

‎Lo studio ha analizzato le scansioni cerebrali di risonanza magnetica funzionale di 773 bambini con autismo – 637 ragazzi e 136 ragazze. Accumulare dati sufficienti per includere un numero considerevole di ragazze nello studio è stato impegnativo, ha detto Supekar, osservando che il piccolo numero di ragazze storicamente incluse nella ricerca sull’autismo è stato un ostacolo per saperne di più su di loro. Il team di ricerca si è basato sui dati raccolti a Stanford e su database pubblici contenenti scansioni cerebrali da siti di ricerca di tutto il mondo. ‎

‎La preponderanza dei ragazzi nei database di scansione cerebrale ha anche creato una sfida matematica: i metodi statistici standard utilizzati per trovare differenze tra i gruppi richiedono che i gruppi siano approssimativamente uguali in termini di dimensioni. Questi metodi, che sono alla base delle tecniche di apprendimento automatico in cui gli algoritmi possono essere addestrati per trovare modelli in set di dati molto grandi e complessi, non possono adattarsi a una situazione del mondo reale in cui un gruppo è quattro volte più grande dell’altro. ‎

‎‎Supekar ha discusso il problema con ‎‎Tengyu Ma‎‎, assistente professore di informatica e di statistica a Stanford e co-autore dello studio, che aveva recentemente sviluppato un metodo in grado di confrontare in modo affidabile set di dati complessi, come le scansioni cerebrali, da gruppi di dimensioni diverse. La nuova tecnica ha fornito la svolta di cui gli scienziati avevano bisogno. ‎

‎”Siamo stati fortunati che questo nuovo approccio statistico sia stato sviluppato a Stanford”, ha detto Supekar.‎

‎Utilizzando 678 delle scansioni cerebrali di bambini con autismo, i ricercatori hanno sviluppato un algoritmo in grado di distinguere tra ragazzi e ragazze con una precisione dell’86%. Quando hanno verificato l’algoritmo sulle restanti 95 scansioni cerebrali di bambini con autismo, ha mantenuto la stessa precisione nel distinguere i ragazzi dalle ragazze.‎

‎Gli scienziati hanno anche testato l’algoritmo su 976 scansioni cerebrali di ragazzi e ragazze in tipico sviluppo. L’algoritmo non è stato in grado di distinguere tra loro, confermando che le differenze di sesso che gli scienziati hanno trovato erano uniche per l’autismo.‎

‎Tra i bambini con autismo, le ragazze avevano diversi modelli di connettività rispetto ai ragazzi in diversi centri cerebrali, compresi i sistemi di attenzione motoria, linguistica e visuospaziale. Le differenze in un gruppo di aree motorie – tra cui la corteccia motoria primaria, l’area motoria supplementare, la corteccia occipitale parietale e laterale e il giro temporale medio e superiore – erano più grandi.

Tra le ragazze con autismo, le differenze nei centri motori erano legate alla gravità dei loro sintomi motori, il che significa che le ragazze i cui schemi cerebrali erano più simili ai ragazzi con autismo tendevano ad avere i sintomi motori più pronunciati.‎

‎I ricercatori hanno anche identificato aree linguistiche che differivano tra ragazzi e ragazze con autismo e hanno notato che studi precedenti hanno identificato maggiori disturbi del linguaggio nei ragazzi. ‎

‎‎Presi insieme, i risultati dovrebbero essere utilizzati per guidare gli sforzi futuri per migliorare la diagnosi e il trattamento per le ragazze, hanno detto i ricercatori.‎

‎”La nostra ricerca promuove l’uso di tecniche basate sull’intelligenza artificiale per la psichiatria di precisione nell’autismo”, ha detto Menon.‎

‎”Potremmo aver bisogno di avere test diversi per le femmine rispetto ai maschi. Gli algoritmi di intelligenza artificiale che abbiamo sviluppato possono aiutare a migliorare la diagnosi di autismo nelle ragazze”, ha detto Supekar. A livello di trattamento, gli interventi per le ragazze potrebbero essere avviati prima, ha aggiunto.‎

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