“I bambini che hanno perso un genitore o un caregiver sono a rischio di profondi effetti negativi a breve e lungo termine sulla loro salute, sicurezza e benessere”.

 

Secondo un nuovo studio pubblicato su The Lancet, circa 1,5 milioni di bambini in tutto il mondo hanno subito la morte di un genitore, di un nonno affidatario o di un altro parente che si prendeva cura di loro, a causa del COVID-19. Di questi, più di 1 milione di bambini ha subito la morte di uno o entrambi i genitori durante i primi 14 mesi della pandemia e un altro mezzo milione ha subito la morte di un nonno che si prendeva cura di loro.

Si tratta delle prime stime globali del numero di bambini orfani da COVID-19. I dati presi in esame sono quelli sulla mortalità da COVID-19 da marzo 2020 ad aprile 2021 e quelli relativi alle statistiche nazionali sulla fertilità per 21 Paesi. I risultati estrapolati suggeriscono che 1 milione di bambini ha perso un genitore, 1,1 milioni ha perso un genitore o un nonno affidatario e più di 1,5 milioni hanno perso un genitore, un nonno affidatario o altro caregiver familiare secondario a causa della pandemia.

Gli autori dello studio chiedono investimenti urgenti nei servizi a sostegno dei bambini che hanno perso i genitori e gli operatori sanitari: “I bambini che hanno perso un genitore o un caregiver sono a rischio di profondi effetti negativi a breve e lungo termine sulla loro salute, sicurezza e benessere, come l’aumento del rischio di malattie, abusi fisici, violenza sessuale e gravidanza adolescenziale”.

Quindi, occorre un’azione urgente per affrontare l’impatto delle morti dei caregiver sui bambini nei piani di risposta COVID-19. Susan Hillis, uno degli autori principali dello studio, del team dei CDC (Centers for Disease Control and Prevention) degli Stati Uniti, afferma: “Per ogni due decessi per COVID-19 in tutto il mondo, un bambino viene lasciato solo, senza supporti psicologici e di assistenza per superare il trauma, il lutto. Entro il 30 aprile 2021, questi 1,5 milioni di bambini erano diventati la tragica conseguenza trascurata dei 3 milioni di morti per COVID-19 in tutto il mondo e questo numero è continuato ad aumentare con il progredire della pandemia. I nostri risultati evidenziano l’urgente necessità di dare la priorità a questi bambini e investire in programmi e servizi basati sull’evidenza per proteggerli e sostenerli in questo momento e per continuare a sostenerli per molti anni in futuro”.

Prima della pandemia, c’erano circa 140 milioni di bambini orfani in tutto il mondo. Questi bambini corrono maggiori rischi di problemi di salute mentale, povertà familiare e violenza fisica, emotiva e sessuale. È anche più probabile che muoiano per suicidio o sviluppino una malattia cronica, come malattie cardiache, diabete, cancro o ictus.

La pandemia di COVID-19 ha portato più bambini in tali condizioni di rischio. Inoltre, poiché gli anziani sono i più vulnerabili al COVID-19, molti bambini che vivono in famiglie multigenerazionali avranno sperimentato la morte di un nonno. E i nonni di oggi svolgono sempre più ruoli chiave nel fornire assistenza e supporto finanziario ai loro nipoti in tutto il mondo. Lucie Cluver, dell’Università di Oxford, nel Regno Unito, e dell’Università di Città del Capo, in Sudafrica, è un’altra autrice dello studio.

Afferma: “Abbiamo già sperimentato ciò che accade e le possibili soluzioni con l’HIV e con Ebola. Occorre sostenere le famiglie allargate o le famiglie affidatarie che si prendono cura dei bambini, con un rafforzamento economico, programmi genitoriali e l’accesso alla scuola a costi contenuti. Dobbiamo vaccinare i caregiver dei bambini, in particolare i caregiver dei nonni. E dobbiamo rispondere velocemente perché ogni 12 secondi un bambino perde il caregiver a causa del COVID-19”.

In generale, fino a cinque volte più bambini hanno perso il padre rispetto alla madre. Gli autori osservano che i bambini che subiscono decessi di genitori o caregiver associati a COVID-19 sono a maggior rischio di separazione familiare e istituzionalizzazione, come essere collocati in orfanotrofi o case di cura. Sostengono che questo dovrebbe essere evitato perché ha effetti negativi sullo sviluppo sociale, fisico e mentale.

Seth Flaxman, altro autore principale dello studio, dell’Imperial College di Londra, afferma: “La pandemia orfani COVID è un’emergenza globale e non possiamo permetterci di aspettare fino a domani per agire. Le epidemie di COVID-19 fuori controllo alterano bruscamente e permanentemente la vita dei bambini. Domani è troppo tardi per il bambino ricoverato in un orfanotrofio, che crescerà profondamente danneggiato dall’esperienza. Abbiamo urgente bisogno di identificare i bambini dietro questi numeri e rafforzare i sistemi di monitoraggio, in modo che ogni bambino possa ricevere il supporto di cui ha bisogno per crescere al meglio”.

Juliette Unwin, dell’Imperial College di Londra, aggiunge: “Nei prossimi mesi le varianti e il ritmo lento della vaccinazione a livello globale minacciano di accelerare la pandemia, anche in Paesi già incredibilmente colpiti, con il risultato che milioni di bambini in più resteranno orfani”.

Gli autori notano alcune limitazioni ai loro risultati. Il loro studio si basa sui migliori dati disponibili, ma molti Paesi non dispongono di solidi sistemi di segnalazione dei decessi o della fertilità. Inoltre, mancano dati sulla prevalenza diorfani specifica del Paese prima della pandemia, quindi le loro stime sui doppi orfani sono limitate alla morte di entrambi i genitori durante la pandemia.

 

 

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