Il telescopio spaziale James Webb suggerisce che questo esopianeta è la nostra “migliore scommessa” per trovare un oceano alieno.

 

 

 

La ricerca di abitabilità in altre parti dell’universo può essere probabilmente ridotta alla ricerca di acqua.

Non abbiamo ancora trovato forme di vita che distaccano questa sostanza dalla nostra concezione di “vita” stessa, quindi non abbiamo altra scelta che accettare la scia d’acqua cosmica come nostra stella polare nella ricerca di mondi che rispecchino il nostro.

È per questo motivo che gli scienziati fanno un po’ i salti di gioia quando trovano un esopianeta in grado di contenere acqua, ma in particolare acqua liquida, piuttosto che ghiaccio o vapore acqueo.

Un team di ricercatori ha appena annunciato che un allettante pianeta al di fuori del sistema solare potrebbe avere un oceano di acqua temperata grande circa la metà dell’Atlantico. Meglio ancora, la scoperta è dovuta al telescopio spaziale James Webb.

“Di tutti gli esopianeti temperati attualmente conosciuti, LHS 1140 b potrebbe essere la nostra migliore scommessa per confermare un giorno indirettamente l’acqua liquida sulla superficie di un mondo alieno al di là del nostro sistema solare”, ha detto Charles Cadieux, autore principale di un articolo sulla scoperta e studente di dottorato presso l’Université de Montréal. “Questa sarebbe una pietra miliare nella ricerca di esopianeti potenzialmente abitabili”

Soprannominato LHS 1140 b, l’esopianeta orbita attorno a una stella nana rossa di circa un quinto delle dimensioni del Sole e si trova a 48 anni luce di distanza dalla Terra nella costellazione della balena.

Ma la cosa più importante di LHS 1140 b è il fatto che vive nella zona abitabile della sua stella, altrimenti nota come “zona di Riccioli d’oro”.

Come suggerisce questo soprannome, questa è l’area intorno a una stella in cui non è né troppo caldo né troppo freddo perché un mondo possa ospitare acqua liquida, ma piuttosto si adatta allo standard in base al quale vive il personaggio delle fiabe Riccioli d’oro.

“Questa è la prima volta che abbiamo visto un accenno di un’atmosfera su un esopianeta roccioso o ricco di ghiaccio in una zona abitabile”, ha detto Ryan MacDonald, un Sagan Fellow della NASA presso il Dipartimento di Astronomia dell’Università del Michigan, che ha contribuito all’analisi dell’atmosfera di LHS 1140 b. Secondo Macdonald, il team potrebbe anche aver trovato prove di “aria” su di esso.

Per quanto riguarda la prima parte di questa affermazione, tuttavia, si può notare che MacDonald suggerisce che l’esopianeta potrebbe essere roccioso o ghiacciato. Questo ci porta a un po’ di retroscena.

Anche se ha fatto notizia ora a causa del nuovo studio che coinvolge i dati del JWST, LHS 1140 b è stato in realtà sui radar dei cacciatori planetari per un po’ di tempo.

In effetti, gli esperti avevano già teorizzato che questo potrebbe essere un mondo acquatico in passato, e hanno persino condiviso sentimenti simili su come potrebbe offrire all’umanità la prima prova diretta in assoluto di acqua liquida esoplanetaria.

Niente di tutto ciò è nuovo. Lo stesso Cadieux ha propagandato la promessa del mondo in precedenza, e un esercito di telescopi l’ha studiata in modo dettagliato, tra cui il telescopio Spitzer, ora in pensione, il telescopio spaziale Hubble e il Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS).

Tuttavia, fino ad ora mancava qualcosa: l’occhio attento del telescopio spaziale James Webb.

Era necessario perché, per molto tempo, c’è stata una sorta di lacuna nella letteratura su LHS 1140 b.

Fondamentalmente, il problema era che gli scienziati non riuscivano a confermare se l’esopianeta fosse un mini-Nettuno – un pianeta meno massiccio del nostro Nettuno originale, ma che ha ancora caratteristiche nettuniane – o una super Terra.

Una super Terra è un mondo più grande della Terra, ma ancora roccioso o ricco d’acqua.

Quest’ultimo in genere suona l’allarme di “potenziale abitabilità” e il JWST, avevano immaginato gli scienziati, potrebbe essere quello che lo fa scattare.

Questa sembra essere stata un’inferenza accurata.

Come suggerisce la dichiarazione del team sullo studio, il loro lavoro non solo ha “fortemente escluso” lo scenario del mini-Nettuno, ma ha anche confermato che il mondo potrebbe avere un’atmosfera di azoto come la Terra.

“Anche se è ancora solo un risultato provvisorio, la presenza di un’atmosfera ricca di azoto suggerirebbe che il pianeta ha mantenuto un’atmosfera sostanziale, creando condizioni che potrebbero supportare l’acqua liquida”, dice.

Vale certamente la pena notare che LHS 1140 b non è esattamente l’unico nelle sue caratteristiche esaltanti;

Ci sono anche una varietà di altri esopianeti della zona abitabile da cui gli scienziati sono attratti. I più ovvi sono probabilmente i sette mondi del sistema TRAPPIST-1, una formazione planetaria che assomiglia in modo quasi inquietante alla struttura del nostro sistema solare.

Il settetto di sfere assomiglia al nostro ottetto planetario e alcune di esse si trovano nella zona abitabile come la Terra.

Tuttavia, uno studio molto interessante del JWST ha effettivamente complicato la ricerca dell’abitabilità in TRAPPIST-1 abbastanza recentemente.

Ha rivelato che la stella madre del sistema è incredibilmente attiva in modo tale da poter distorcere le nostre osservazioni, facendoci credere che un mondo nel sistema sia abitabile quando in realtà non lo è.

“La stella LHS 1140 sembra essere più calma e meno attiva”, ha assicurato Macdonald, “rendendo significativamente meno difficile districare l’atmosfera di LHS 1140 b dai segnali stellari causati dalle macchie stellari”.

L’entusiasmo per LHS 1140 b è piuttosto contagioso. C’è così tanto da dire a riguardo.

Ad esempio, i dati del JWST suggeriscono inoltre che la massa dell’esopianeta potrebbe essere composta da acqua liquida compresa tra il 10% e il 20% e dipinge un quadro fantastico di come potrebbe apparire il pianeta in termini semplici.

Potrebbe sembrare una palla di neve, essenzialmente, che orbita attorno alla sua stella mentre ruota in modo tale che un lato sia sempre rivolto verso quella stella.

È un po’ come l’orbita della luna attorno alla Terra; non possiamo mai vedere il lato nascosto della Luna perché ruota alla stessa velocità con cui ruota intorno alla Terra. Una parte non ci guarda mai in faccia, e l’altra lo fa sempre.

Allo stesso modo, questo significherebbe che, se l’illustrazione del JWST della scena di LHS 1140 b è corretta, il lato del pianeta sempre rivolto verso il suo sole sarebbe esposto a molto calore.

Questa sarebbe la parte della palla di neve che si è “sciolta” in un oceano liquido.

“I modelli attuali indicano che se LHS 1140 b avesse un’atmosfera simile a quella terrestre, sarebbe un pianeta palla di neve con un oceano a forma di occhio di bue di circa 4.000 chilometri di diametro”, afferma la dichiarazione, aggiungendo che la temperatura superficiale dell’oceano potrebbe benissimo essere anche di 20 gradi Celsius.

Ahimè, anche se il team assicura che c’è ancora molto lavoro da fare, specialmente con il JWST, nell’osservare le sfumature di LHS 1140 b, è sempre bello avere una pista da seguire quando si cercano aghi in un vasto pagliaio. E, come dice MacDonald: “questo è un inizio molto promettente”.

 

 

Immagine:  B. Gougeon/Université de Montréal