Mimas è uno dei principali satelliti di Saturno, con un diametro di 400 chilometri. Le analisi indicano che è composto soprattutto da ghiaccio d’acqua, con solo una piccola quantità di roccia. Ora, nuovi dati suggeriscono che tra i 20 e 30 km di profondità potrebbe esserci un oceano.

 

La luna di Saturno, Mimas, potrebbe avere un oceano nascosto sotto una superficie ghiacciata, secondo una ricerca pubblicata in un articolo su Nature.

L’analisi delle osservazioni della sonda Cassini indica che l’oceano è relativamente nuovo e ancora in evoluzione.

Ulteriori studi sui Mimas potrebbero insegnarci di più sulla formazione dei mondi ghiacciati.

Le prove che alcune lune potrebbero avere oceani sotto la loro superficie stanno crescendo, ma l’individuazione di tali mondi acquosi è una sfida.

Mimas, una delle piccole lune di Saturno, è un candidato improbabile, a causa delle differenze nelle sue proprietà superficiali rispetto ad altre lune ghiacciate, come Encelado.

Questa teoria è contestata da Valery Lainey dell’Observatoire de Paris e colleghi, che hanno valutato le osservazioni della piccola luna fatte da Cassini.

Ricerche precedenti hanno suggerito due possibilità per l’interno di Mimas: un nucleo roccioso allungato o un oceano globale.

Le ultime analisi di Lainey e colleghi rivelano cambiamenti nel moto rotatorio e nell’orbita della piccola luna che sono influenzati dal suo interno.

L’applicazione del modello del corpo solido richiederebbe che il nucleo roccioso fosse allungato, quasi a forma di frittella, il che non corrisponde alle osservazioni.

Invece, le misurazioni della posizione di Mmas suggeriscono che l’evoluzione della sua orbita è meglio spiegata come influenzata da un oceano interno.

Gli autori calcolano che l’oceano si trova sotto una conchiglia ghiacciata a circa 20-30 km di profondità.

Le simulazioni suggeriscono che sia apparso tra 25 e 2 milioni di anni fa.

In quanto tale, i segni di un tale oceano sotterraneo non avrebbero avuto il tempo di lasciare un segno sulla superficie.

Questi risultati implicano che i recenti processi su Mimas potrebbero essere stati comuni nelle prime fasi di formazione di altri mondi ghiacciati, osservano gli autori.

“Le scoperte di Lainey e colleghi motiveranno un esame approfondito delle lune ghiacciate di medie dimensioni in tutto il Sistema Solare”, scrivono Matija Ćuk e Alyssa Rose Rhoden in un articolo di accompagnamento su News & Views.

 

Immagine: Frédéric Durillon, Animea Studio | Observatoire de Paris – PSL, IMCCE