Westerlund 1 è il più grande e più vicino “super” ammasso stellare alla Terra. I nuovi dati dell’osservatorio a raggi X Chandra della NASA, in combinazione con altri telescopi della NASA, stanno aiutando gli astronomi a scavare più a fondo in questa fabbrica galattica dove le stelle vengono prodotte.

 

 

Westerlund 1 è il più grande e più vicino “super” ammasso stellare alla Terra. I nuovi dati dell’osservatorio a raggi X Chandra della NASA, in combinazione con altri telescopi della NASA, stanno aiutando gli astronomi a scavare più a fondo in questa fabbrica galattica dove le stelle vengono prodotte.

Questi sono i primi dati ad essere rilasciati pubblicamente da un progetto chiamato Extended Westerlund 1 and 2 Open Clusters Survey, o EWOCS, guidato da astronomi dell’Istituto Nazionale di Astrofisica di Palermo. Nell’ambito dell’EWOCS, Chandra ha osservato Westerlund 1 per circa 12 giorni in totale.

Attualmente, solo una manciata di stelle si formano nella nostra galassia ogni anno, ma in passato la situazione era diversa.

La Via Lattea produceva molte più stelle, probabilmente raggiungendo il suo picco di sfornare dozzine o centinaia di stelle all’anno circa 10 miliardi di anni fa e poi gradualmente declinando da allora.

Gli astronomi pensano che la maggior parte di questa formazione stellare abbia avuto luogo in ammassi massicci di stelle, noti come “super ammassi stellari”, come Westerlund 1.

Si tratta di giovani ammassi di stelle che contengono più di 10.000 volte la massa del Sole. Westerlund 1 ha un’età compresa tra circa 3 e 5 milioni di anni.

Questa nuova immagine mostra i nuovi dati profondi di Chandra insieme ai dati precedentemente rilasciati dal telescopio spaziale Hubble della NASA.

I raggi X rilevati da Chandra mostrano stelle giovani (per lo più rappresentate come bianche e rosa) e gas riscaldato diffuso in tutto l’ammasso (colorato di rosa, verde e blu, in ordine di aumento delle temperature del gas).

Molte delle stelle rilevate da Hubble appaiono come punti gialli e blu.

Solo pochi super ammassi stellari esistono ancora nella nostra galassia, ma offrono importanti indizi su questa prima era, quando si è formata la maggior parte delle stelle della nostra galassia.

Westerlund 1 è il più grande di questi ammassi stellari rimasti nella Via Lattea e contiene una massa compresa tra 50.000 e 100.000 Soli. È anche il super ammasso stellare più vicino alla Terra a circa 13.000 anni luce.

Queste qualità rendono Westerlund 1 un bersaglio eccellente per studiare l’impatto dell’ambiente di un ammasso stellare sul processo di formazione di stelle e pianeti, nonché sull’evoluzione delle stelle in un’ampia gamma di masse.

Questo nuovo set di dati Chandra profondo di Westerlund 1 ha più che triplicato il numero di sorgenti di raggi X conosciute nell’ammasso.

Prima del progetto EWOCS, Chandra aveva rilevato 1.721 sorgenti in Westerlund 1. I dati dell’EWOCS hanno trovato quasi 6.000 sorgenti di raggi X, tra cui stelle più deboli con masse inferiori a quelle del Sole.

Questo dà agli astronomi una nuova popolazione da studiare.

Una rivelazione è che 1.075 stelle rilevate da Chandra sono schiacciate nel mezzo di Westerlund 1 a quattro anni luce dal centro dell’ammasso. Per avere un’idea di quanto sia affollata, quattro anni luce è circa la distanza tra il Sole e la stella più vicina alla Terra.

L’emissione diffusa osservata nei dati EWOCS rappresenta la prima rilevazione di un alone di gas caldo che circonda il centro di Westerlund 1, che gli astronomi pensano sarà cruciale per valutare la formazione e l’evoluzione dell’ammasso e fornire una stima più precisa della sua massa.

Un articolo pubblicato sulla rivista Astronomy and Astrophysics, guidato da Mario Guarcello dell’Istituto Nazionale di Astrofisica di Palermo, discute l’indagine e i primi risultati.

I documenti di follow-up discuteranno di più sui risultati, compresi studi dettagliati delle sorgenti di raggi X più luminose. Questo lavoro futuro analizzerà altre osservazioni EWOCS, coinvolgendo il telescopio spaziale James Webb della NASA e il NICER (Neutron Star Interior Composition Explorer).

 

Immagine: Raggi X: NASA/CXC/INAF/M. Guarcello et al.; Ottica: NASA/ESA/STScI; Elaborazione immagini: NASA/CXC/SAO/L. Frattare