Nascosto dalla polvere interstellare, questo gruppo di stelle, che si trova verso il centro della Via Lattea, racchiude astri relativamente vecchi, che il telescopio spaziale è riuscito a osservare nonostante la cortina oscurante che li circonda.

 

 

Lo scintillante ammasso globulare Terzan 12 – una vasta collezione di stelle strettamente legate – riempie la cornice di questa immagine del telescopio spaziale Hubble della NASA/ESA.

Questo ammasso globulare, nelle profondità della Via Lattea nella costellazione del Sagittario, è avvolto da gas e polveri che assorbono e alterano la luce stellare emanata da Terzan 12.

Questo censimento stellare deriva da una serie di osservazioni che mirano a esplorare sistematicamente i relativamente pochi ammassi globulari situati verso il centro della nostra galassia, come Terzan 12, che si trova a circa 15 000 anni luce dalla Terra.

Gli ammassi globulari non sono rari nella Via Lattea. Ne sono noti circa 150, per lo più nel suo alone esterno, e Hubble ha rivoluzionato il loro studio dal suo lancio nel 1990.

Tuttavia, l’esame di ammassi come Terzan 12, altamente oscurati dalla polvere interstellare, è complicato dal conseguente arrossamento della luce.

Quando la luce stellare passa attraverso una nube interstellare può essere assorbita e dispersa da particelle di polvere.

La forza di questa dispersione dipende dalla lunghezza d’onda della luce, con lunghezze d’onda più corte che vengono disperse e assorbite più fortemente.

Ciò significa che le lunghezze d’onda blu della luce delle stelle hanno meno probabilità di attraversare una nuvola, facendo apparire le stelle sullo sfondo più rosse di quanto non siano in realtà.

Gli astronomi si riferiscono al cambiamento di colore causato dalla dispersione e dall’assorbimento della luce stellare come arrossamento, ed è responsabile della vibrante gamma di colori in questa immagine.

Le stelle relativamente non oscurate brillano brillantemente in bianco e blu, mentre viticci striscianti di gas e polvere coprono altre grandi porzioni di Terzan 12, dando alle stelle una sinistra tonalità rossa. Più polvere si trova lungo la nostra linea di vista verso l’ammasso, più la luce delle stelle si arrossa.

Un effetto simile è responsabile delle spettacolari tonalità rosate dei tramonti qui sulla Terra. L’atmosfera disperde preferenzialmente lunghezze d’onda più corte della luce, motivo per cui il cielo sopra la testa appare blu.

Mentre il sole scende più in basso nel cielo, la luce solare deve passare attraverso più atmosfera, il che significa che sempre più luce blu viene dispersa e la luce solare assume una caratteristica tonalità rosso dorato.

Alcune delle stelle nella foto appaiono di colore nettamente diverso rispetto ai loro vicini di casa. Le stelle rosse più brillanti sono giganti gonfie e invecchiate, molte volte più grandi del nostro Sole.

Si trovano tra la Terra e l’ammasso. Solo poche possono effettivamente essere membri dell’ammasso. Anche le stelle blu calde più brillanti sono lungo la linea di osservazione e non all’interno dell’ammasso, che contiene solo stelle che invecchiano.

L’arrossamento delle stelle di solito pone problemi agli astronomi, ma gli scienziati dietro questa osservazione di Terzan 12 sono stati in grado di eludere l’effetto di gas e polvere confrontando le nuove osservazioni fatte con la visione nitidissima della Advanced Camera for Surveys e della Wide-Field Camera 3 di Hubble con immagini preesistenti.

Le loro osservazioni dovrebbero far luce sulla relazione tra età e composizione negli ammassi globulari più interni della Via Lattea, paragonabile alla comprensione degli astronomi degli ammassi sparsi in tutto il resto della nostra galassia.

Per inciso, gli ammassi di Terzan soffrono di una sorta di crisi di identità astronomica: in realtà c’erano solo 11 ammassi scoperti dall’astronomo turco-armeno Agop Terzan.

La confusione deriva da un errore commesso da Terzan nel 1971, quando riscoprì Terzan 5 – un ammasso che aveva già scoperto e segnalato nel 1968 – e lo chiamò Terzan 11.

Terzan tentò di correggere il suo errore, ma la confusione causata persiste negli studi scientifici e da allora gli astronomi alla fine concordarono sulla strana convenzione che non esiste Terzan 11.

Perdere e poi riscoprire oggetti astronomici è sorprendentemente comune, anche nel nostro Sistema Solare. I pianeti minori come gli asteroidi e i pianeti nani vengono spesso rilevati e poi successivamente persi perché le loro orbite non possono essere determinate solo da una piccola manciata di osservazioni.

 

Foto: ESA/Hubble & NASA, R. Cohen (Rutgers University)

 

 



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