Circa l’8% delle stelle binarie (circa 1 su 12) potrebbe aver ingerito un pianeta, secondo un’analisi spettrale di 91 coppie di stelle pubblicata su Nature.

La composizione chimica di una stella può cambiare quando inghiotte un pianeta, un processo noto come ingestione planetaria.

Rilevare queste firme planetarie nelle stelle è possibile confrontando la composizione elementare di due stelle nate nello stesso momento (note come stelle co-natali), poiché tali stelle hanno la stessa composizione derivata dal nucleo della nube molecolare madre.

Tuttavia, precedenti indagini sulle differenze nelle firme chimiche stellari si sono dimostrate difficili.

All’Università di Monash, Clayton, Australia, hanno identificato 91 coppie di stelle (distanti meno di un milione di unità astronomiche) utilizzando il satellite Gaia dell’ESA.

Confrontando i dati spettrali di queste stelle, che coprono 21 elementi e sono stati ottenuti utilizzando il Very Large Telescope, il Magellan Telescope e il Keck Telescope, i ricercatori hanno scoperto che circa l’8% delle coppie conteneva una stella con evidenza di ingestione planetaria.

Hanno anche scoperto che le prove osservate concordavano con un modello di ingestione planetaria.

I ricercatori suggeriscono che questa ingestione planetaria potrebbe verificarsi fino alla fine della vita del sistema stellare, quando disturbi esterni – come un pianeta ghiacciato o un flyby stellare – possono sconvolgere l’equilibrio del sistema data la concentrazione relativamente alta di elementi nelle stelle.

Osservano che l’ingestione planetaria è probabilmente comune durante i primi 100 milioni di anni di formazione di un sistema stellare, ma le prove che si verifica così presto potrebbero passare inosservate.