Hubble rileva ammassi stellari celesti in collisioni di galassie.

 

 

 

Quando si verificano eventi cosmici spettacolari come le collisioni di galassie, si innesca una reazione per formare nuove stelle e possibilmente nuovi pianeti che altrimenti non si sarebbero formati.

L’attrazione gravitazionale che forza le collisioni tra queste galassie crea code di marea, la regione lunga e sottile di stelle e gas interstellare.

La vista del telescopio spaziale Hubble è così nitida che può vedere ammassi di stelle neonate disposte lungo queste code di marea.

Si formano quando i nodi di gas collassano gravitazionalmente per creare circa un milione di stelle neonate per ammasso.

In particolare, il telescopio spaziale Hubble della NASA ha individuato 12 galassie interagenti che hanno lunghe code di marea simili a girini di gas, polvere e una pletora di stelle.

La squisita nitidezza e sensibilità di Hubble alla luce ultravioletta ha portato alla luce 425 ammassi di stelle neonate lungo queste code, che sembrano fili di luci natalizie.

Ogni ammasso contiene fino a un milione di stelle blu appena nate.

Gli ammassi nelle code di marea sono noti da decenni.

Quando le galassie interagiscono, le forze di marea gravitazionali tirano fuori lunghe strisce di gas e polvere. Due esempi popolari sono le galassie Antenna e Topo con le loro proiezioni lunghe, strette e simili a dita.

In uno studio recentemente pubblicato su Monthly Notices of the Royal Astronomical Society Main Journal, gli astronomi hanno utilizzato le capacità del vicino infrarosso del telescopio spaziale Hubble della NASA per studiare gli ammassi di coda mareale e determinarne l’età e la massa, insieme alle proprietà delle galassie in fusione.

Michael Rodruck del Randolph-Macon College è l’autore principale di questo studio, con co-autori tra cui gli scienziati dell’Arizona State University Sanchayeeta Borthakur e Karen Knierman della School of Earth and Space Exploration.

Un team di astronomi ha utilizzato una combinazione di nuove osservazioni e dati d’archivio per ottenere l’età e la massa degli ammassi stellari di coda mareale.

Hanno scoperto che questi ammassi sono molto giovani, hanno solo 10 milioni di anni. E sembra che si stiano formando alla stessa velocità lungo code che si estendono per migliaia di anni luce.

“Queste osservazioni ci dicono come si formano le stelle e cosa regola questi processi. Questa conoscenza è fondamentale per capire come si sono formate le stelle nella nostra galassia”, ha detto il professore associato Sanchayeeta Borthakur, che è un astronomo osservativo specializzato in astronomia extragalattica presso la School of Earth and Space Exploration dell’ASU.

Le code sembrano prendere il braccio a spirale di una galassia e allungarlo nello spazio.

La parte esterna del braccio viene tirata come una caramella dal tiro alla fune gravitazionale tra una coppia di galassie interagenti.

Prima delle fusioni, le galassie erano ricche di nubi polverose di idrogeno molecolare che semplicemente potrebbero essere rimaste inerti.

Ma le nuvole si sono spinte e urtate l’una contro l’altra durante gli incontri. Questo ha compresso l’idrogeno al punto da far precipitare una tempesta di fuoco di nascita stellare.

Il destino di questi ammassi stellari è incerto.

Possono rimanere gravitazionalmente intatte ed evolversi in ammassi globulari, come quelli che orbitano al di fuori del piano della nostra galassia, la Via Lattea.

Oppure possono disperdersi per formare un alone di stelle attorno alla loro galassia ospite, o essere gettate via per diventare stelle intergalattiche erranti.

“È così emozionante presentare il culmine di oltre due decenni di lavoro sugli ammassi stellari nelle code di marea utilizzando i dati di diverse epoche di Hubble insieme a quelli di altri telescopi”, ha detto la professoressa Karen Knierman.

“Ho iniziato a lavorare a questo progetto come studente universitario alla Penn State nel 1999, e alcuni degli stessi dati e risultati sono utilizzati qui. Abbiamo ottenuto ulteriori dati da un programma Hubble per il quale ero (ricercatore principale) quando sono arrivato all’ASU nel 2007”.

Questa formazione stellare a filo di perle potrebbe essere stata più comune nell’universo primordiale, quando le galassie si scontravano tra loro più frequentemente.

Queste galassie vicine osservate da Hubble sono un proxy di ciò che è accaduto molto tempo fa, e quindi ci permettono di guardare nel lontano passato.

“È una sorpresa vedere molti degli oggetti giovani nelle code. Ci dice molto sull’efficienza della formazione dei cluster”, ha detto Rodruck. “Con le code di marea, si costruiranno nuove generazioni di stelle che altrimenti non sarebbero esistite”.

Il telescopio spaziale Hubble è un progetto di cooperazione internazionale tra la NASA e l’ESA. Il Goddard Space Flight Center della NASA a Greenbelt, nel Maryland, gestisce il telescopio.

Lo Space Telescope Science Institute di Baltimora, nel Maryland, conduce le operazioni scientifiche di Hubble e Webb. L’istituto è gestito per la NASA dall’Associazione delle Università per la Ricerca in Astronomia, a Washington, D.C.

 

 

 Credito immagine: NASA, ESA, STScI, Jayanne English (Università di Manitoba)