La galassia a più di 13 miliardi di anni luce è la più piccola scoperta a quella distanza.

 

 

Supportato dalla National Science Foundation degli Stati Uniti e utilizzando osservazioni uniche nel loro genere dal James Webb Space Telescope, un team di astronomi ha guardato più di 13 miliardi di anni nel passato.

Lì i ricercatori hanno scoperto una galassia unica e minuscola che ha generato nuove stelle ad un tasso estremamente elevato per le sue dimensioni.

La galassia è una delle più piccole mai trovate a questa distanza e potrebbe aiutare gli astronomi a saperne di più sulle galassie che esistevano poco dopo la nascita dell’universo.

I ricercatori hanno fatto uso di un fenomeno chiamato lente gravitazionale, in cui la luce proveniente da una galassia lontana viene deviata mentre passa da un forte campo gravitazionale.

Il processo può generare più immagini di una galassia lontana aumentando contemporaneamente la sua luminosità e, in effetti, migliora la capacità di un telescopio di rilevare oggetti estremamente deboli.

La massa, come quella in una galassia o in un ammasso di galassie, piega e ingrandisce la luce. Una lente dell’ammasso di galassie ha fatto apparire questa piccola galassia di fondo 20 volte più luminosa di quanto sarebbe se l’ammasso non avesse ingrandito la sua luce.

In questa scoperta, la lente gravitazionale ha permesso a James Webb di vedere la galassia distante, che altrimenti sarebbe stata troppo debole. I risultati sono pubblicati su Science

“Questa galassia è ben oltre la portata di tutti i telescopi tranne il JamesWebb, e queste osservazioni uniche nel loro genere sono spettacolari”, ha detto Patrick Kelly, autore senior dell’articolo.

“Siamo in grado di vedere la maggior parte della strada per tornare al Big Bang. Non abbiamo mai guardato le galassie quando l’universo era così giovane a questo livello di dettaglio. Il volume della galassia è circa un milionesimo di quello della Via Lattea, ma possiamo vedere che sta ancora formando lo stesso numero di stelle ogni anno”.

Il telescopio James Webb può osservare un campo abbastanza ampio da fotografare un intero ammasso di galassie contemporaneamente.

I ricercatori hanno quindi utilizzato la spettroscopia per misurare quanto fosse lontana la galassia, oltre ad alcune delle sue proprietà fisiche e chimiche.

Studiare le galassie che erano presenti quando l’universo era molto più giovane può aiutare gli scienziati a capire la transizione da un mare opaco di particelle fondamentali, le cosiddette “età buie” dell’universo, all’emergere delle prime stelle e galassie.

 

Crediti: ESA/Webb, NASA & CSA, P. Kelly

 



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