Un uomo che ha subito un trapianto di cellule staminali per curare il cancro, dieci anni dopo ha mostrato forti prove che la procedura lo ha anche curato dal virus.

 

Il paziente, un uomo di 50 anni, era sieropositivo quando ha subito un trapianto di cellule staminali per curare la leucemia. La procedura gli ha effettivamente dato un nuovo sistema immunitario, da un donatore che aveva una rara mutazione genetica che rende le cellule del corpo resistenti all’infezione da HIV.

Questo accadeva un decennio fa. Ora, riferiscono i ricercatori, il paziente non ha assunto farmaci per l’HIV per quattro anni, senza segni che il virus fosse rimasto nel suo corpo.

Gli esperti sono stati cauti nel dichiararlo una cura definitiva, poiché l’HIV è un nemico con molti trucchi per sopravvivere.

Allo stesso tempo, le cose sembrano promettenti, secondo il dottor Björn Jensen, capo divisione di malattie infettive presso l’ospedale universitario di Dusseldorf in Germania.

Il paziente non ha assunto alcun farmaco antivirale per quattro anni, e anche con i “metodi scientifici più elaborati”, ha detto Jensen, il suo team non ha trovato prove di HIV nel suo corpo.

“La maggior parte degli esperti considererebbe questa situazione una cura”, ha detto.

L’uomo, noto come il “paziente di Dusseldorf”, rappresenta il terzo caso di questo tipo riportato nella letteratura medica. Il primo è stato descritto quasi 15 anni fa nel New England Journal of Medicine, quando i medici hanno dettagliato il caso del “paziente di Berlino”.

Oltre un decennio dopo, un altro team medico ha riferito quella che credevano fosse una seconda cura per l’HIV, in una persona soprannominata il “paziente di Londra”.

Entrambi questi pazienti in seguito sono diventati pubblici: un americano, Timothy Ray Brown, era il paziente di Berlino, e nel 2020, Adam Castillejo, un uomo britannico-venezuelano, si è fatto avanti come paziente di Londra.

Due ulteriori casi di remissione dell’HIV a lungo termine dopo un trapianto di cellule staminali sono stati segnalati in riunioni mediche, ma non ancora pubblicati su riviste mediche, ha osservato Jensen.

Tutti e tre gli uomini avevano bisogno di un trapianto di cellule staminali perché avevano un tumore del sangue e avevano esaurito le altre opzioni di trattamento. Ma c’era anche una possibilità secondaria: il trapianto avrebbe potuto combattere anche l’HIV.

Questo perché i loro medici sono stati in grado di trovare donatori compatibili le cui cellule staminali avevano una caratteristica rara e fortuita: portavano due copie di una particolare mutazione in un gene chiamato CCR5, uno che elimina i recettori che la maggior parte dei ceppi di HIV usa per infettare le cellule.

Dopo che il paziente di Dusseldorf ha ricevuto il trapianto, nel febbraio 2013, i livelli di HIV “pro-virale” nel suo sangue sono diventati non rilevabili.

E nel corso del tempo, altri test altamente sensibili non sono riusciti a rilevare i segnali del virus nelle cellule del sangue e nei tessuti del paziente. Nel novembre 2018, ha accettato di interrompere i farmaci per l’HIV, per vedere se ci sarebbe stato un rimbalzo virale.

Oltre quattro anni dopo, non c’è stato un tale rimbalzo, come il team di Jensen ha riferito nel numero del 20 febbraio di Nature Medicine.

Nessuno propone che il trapianto di cellule staminali diventi un trattamento per l’HIV. È una procedura rischiosa che può avere complicazioni mortali e dovrebbe essere eseguita solo quando un paziente ha un tumore del sangue pericoloso per la vita, ha sottolineato Jensen.

I trapianti di cellule staminali comportano chemioterapia ad alte dosi, ad esempio. Inoltre, molti dei cinque pazienti segnalati finora hanno sviluppato la malattia del trapianto contro l’ospite dopo il trapianto; Ciò significa che il loro nuovo sistema immunitario ha visto il corpo come “estraneo” e lo ha attaccato. È possibile che abbia avuto un ruolo nel cancellare HIV.

Ma, ha detto, “siamo fiduciosi che i risultati di questo e degli altri pochi casi di cura dell’HIV sosterranno la ricerca futura per sviluppare strategie meno rischiose e più ampiamente applicabili per curare l’HIV”.

Alcuni ricercatori stanno perseguendo l’idea di utilizzare la tecnologia CRISPR per “modificare” il gene CCR5 come trattamento per l’HIV.