Una stella gigante rossa a migliaia di anni luce di distanza “ha sbattuto le palpebre”, oscurandosi per sette anni, prima di tornare alla normalità.

 

Una stella distante da noi 26 mila anni luce nella costellazione della Freccia si è misteriosamente “oscurata” per sette anni, dal 2012 al 2019.

Lo strano comportamento della stella è stato rilevato per la prima volta dalla missione Gaia dell’Agenzia spaziale europea nel 2017, quattro anni dopo il suo lancio.

La sonda ha rilevato come la stella (una gigante rossa ora chiamata Gaia17bpp) è passata dalla magnitudine 20,5 alla magnitudine 16 nel 2019. La magnitudine di un astro è inversamente proporzionale alla sual luminosità: più è elevata, meno è brillante. Cosa può causare la diminuzione di 60 volte la luminosità di una stella sette anni?

Anastasios Tzanidakis dell’Università di Washington e i suoi colleghi pensano che l’oscuramento estremamente lungo e profondo sia avvenuto quando un compagno in orbita lenta, circondato da un enorme disco di polvere assorbente, ha bloccato la luce della gigante rossa.

I ricercatori hanno controllato i dati esistenti da altri telescopi per confermare che la lunga e profonda eclissi era iniziata nel 2012. Anche le osservazioni archiviate più vecchie hanno rivelato che Gaia17bpp non ha mostrato nessun altro comportamento inaspettato dal 1950.

Secondo il team, l’unica spiegazione è un enorme disco di materiale assorbente, di poche centinaia di milioni di chilometri di diametro, che circonda una debole stella compagna che si trova in un’orbita lunga secoli attorno alla gigante rossa.

Il disco potrebbe essere costituito da polvere soffiata nello spazio dalla stella gigante e successivamente catturata dalla sua compagna, oppure potrebbe essere un disco di detriti appartenente a una nana bianca.

È quelo che succede, per esempio,in orbita attorno alla stella luminosa Eta Geminorum ogni 8,2 anni. Un esempio molto più noto è Epsilon Aurigae, che sperimenta eclissi di due anni ogni 27 anni.

Nel caso di Gaia17bpp, tuttavia, il periodo orbitale deve essere sulla scala dei secoli, data la lunga durata dell’evento.

Tzanidakis osserva che potrebbero esserci molti altri sistemi simili che non saranno rilevabili per molto tempo. “Ciò che è necessario per scoprire più di questi oggetti”, aggiunge Torres, “sono indagini di grandi porzioni del cielo, o addirittura dell’intero cielo, effettuate per lunghi periodi di tempo”.

Catturare le eclissi mentre si verificano aiuterà a identificare la composizione del materiale assorbente, in quanto lascerà un’impronta spettroscopica rivelatrice nella luce della stella.

Alla fine, gli astronomi sperano anche di imparare come nascono questi strani sistemi binari. Dice Tzanidakis: “Stiamo assistendo all’emergere di una nuova popolazione di stelle binarie”.

 

Immagine: Anastasios Tzanidakis



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