Poco più grande del nostro pianeta, si colloca a una distanza dalla stella madre che consente l’acqua liquida in superficie, ma probabilmente la sua rapida rotazione non favorisce la vita.

 

Utilizzando i dati del Transiting Exoplanet Survey Satellite della NASA, gli scienziati hanno identificato un mondo delle dimensioni della Terra, chiamato TOI 700 e, in orbita all’interno della zona abitabile della sua stella – la gamma di distanze in cui l’acqua può esistere allo stato liquido sulla superficie di un pianeta.

Gli astronomi hanno precedentemente scoperto tre pianeti in questo sistema, chiamati TOI 700 b, c e d. Anche il pianeta d orbita nella zona abitabile. Ma gli scienziati hanno avuto bisogno di un altro anno di osservazioni TESS per scoprire TOI 700 e.

“Questo è uno dei pochi sistemi con più pianeti in zone abitabili che conosciamo”, ha detto Emily Gilbert, borsista post-dottorato presso il Jet Propulsion Laboratory della NASA nel sud della California che ha guidato il lavoro.

“Ciò rende il sistema TOI 700 una prospettiva entusiasmante per un ulteriore follow-up. Il pianeta e è circa il 10% più piccolo del pianeta d, quindi il sistema mostra anche come ulteriori osservazioni di TESS ci aiutino a trovare mondi sempre più piccoli”.

Gilbert ha presentato il risultato a nome del suo team al 241 ° incontro dell’American Astronomical Association a Seattle. Un articolo sul pianeta appena scoperto è stato accettato da The Astrophysical Journal Letters.

TOI 700 è una piccola stella nana M situata a circa 100 anni luce di distanza nella costellazione del Dorado. Nel 2020, Gilbert e altri hanno annunciato la scoperta del pianeta d delle dimensioni della Terra, che si trova su un’orbita di 37 giorni, insieme ad altri due mondi.

Il pianeta più interno, TOI 700 b, ha circa il 90% delle dimensioni della Terra e orbita attorno alla stella ogni 10 giorni. TOI 700 c è oltre 2,5 volte più grande della Terra e completa un’orbita ogni 16 giorni.

Le rotazioni dei pianeti sono probabilmente bloccati gravitazionalmente alla stella made, il che significa che ruotano solo una volta per orbita in modo tale che un lato sia sempre rivolto verso la stella, proprio come un lato della Luna è sempre rivolto verso la Terra.

TESS monitora ampie aree del cielo, chiamate settori, per circa 27 giorni alla volta. Questi lunghi sguardi permettono al satellite di tracciare i cambiamenti di luminosità stellare causati da un pianeta che attraversa davanti alla sua stella dalla nostra prospettiva, un evento chiamato transito.

La missione ha utilizzato questa strategia per osservare il cielo australe a partire dal 2018, prima di rivolgersi al cielo settentrionale.

Nel 2020, è tornato nel cielo australe per ulteriori osservazioni. L’anno in più di dati ha permesso al team di perfezionare le dimensioni originali dei pianeti, che sono circa il 10% più piccole rispetto ai calcoli iniziali.

“Se la stella fosse stata un po’ più vicina o il pianeta un po’ più grande, avremmo potuto individuare TOI 700 e nel primo anno di dati di TESS”, ha detto Ben Hord, dottorando presso l’Università del Maryland, College Park e ricercatore laureato presso il Goddard Space Flight Center della NASA a Greenbelt, nel Maryland. “Ma il segnale era così debole che avevamo bisogno dell’anno aggiuntivo di osservazioni di transito per identificarlo”.

TOI 700e impiega 28 giorni per orbitare attorno alla sua stella, collocando il pianeta e tra i pianeti c e d nella cosiddetta zona abitabile ottimistica.

Gli scienziati definiscono la zona abitabile ottimistica come la gamma di distanze da una stella in cui l’acqua superficiale liquida potrebbe essere presente ad un certo punto della storia di un pianeta.

Quest’area si estende su entrambi i lati della zona abitabile conservativa, la gamma in cui i ricercatori ipotizzano che l’acqua liquida potrebbe esistere per la maggior parte della vita del pianeta. TOI 700 d orbita in questa regione.

Trovare altri sistemi con mondi di dimensioni terrestri in questa regione aiuta gli scienziati planetari a saperne di più sulla storia del nostro sistema solare.

Lo studio di follow-up del sistema TOI 700 con osservatori spaziali e terrestri è in corso, ha detto Gilbert, e potrebbe fornire ulteriori informazioni su questo raro sistema.

“TESS ha appena completato il suo secondo anno di osservazioni del cielo settentrionale”, ha detto Allison Youngblood, astrofisica di ricerca e vice scienziato del progetto TESS al Goddard. “Non vediamo l’ora di scoprire le altre entusiasmanti scoperte nascoste nel tesoro di dati della missione”.

Immagine: NASA/JPL-Caltech/Robert Hurt

 

 



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