Secondo i dati se Omicron sfuggisse al controllo, gli effetti potrebbero essere devastanti e simili all’attuale epidemia di Hong Kong, dove le morti sono aumentate e gli ospedali sono sopraffatti.

 

 

Tutti gli occhi sono puntati sulla Cina mentre tenta di reprimere i suoi più grandi focolai di COVID-19 dai primi giorni della pandemia. Più di 62.000 persone in tutte le 31 delle sue province sono infette, la maggior parte delle quali con la variante BA.2 Omicron a rapida diffusione.

I focolai hanno fatto precipitare decine di milioni di persone in isolamento. Il presidente Xi Jinping ha annunciato all’inizio di questo mese che la Cina si atterrà alla sua “strategia dinamica zero-COVID”, che mira a eliminare le infezioni e impedire che il virus si diffonda attraverso le comunità. Questa politica è ora in contrasto con una tendenza globale verso l’allentamento delle restrizioni e il tentativo di coesistere con il virus circolante.

L’approccio intransigente della Cina all’eliminazione del COVID-19 sembra attenuarsi. Nel suo discorso, Xi ha anche segnalato una strategia più pragmatica, chiedendo ai funzionari di limitare l’impatto economico delle misure di controllo. In pratica, ciò significa che le persone con casi asintomatici di COVID-19 vengono inviate a centri di isolamento dedicati piuttosto che in ospedali e vengono monitorate per periodi più brevi di quanto precedentemente richiesto. Ma alcuni ricercatori sono divisi sul fatto che il virus si diffonderà fuori controllo prima che il governo abbia il tempo di prepararsi.

“I test hanno dimostrato più e più volte che possono controllare le epidemie – afferma l’epidemiologo Ben Cowling dell’Università di Hong Kong -. Il Paese ha controllato con successo la variante iper-trasmissibile Omicron durante le Olimpiadi invernali di Pechino a febbraio, nonostante le previsioni che si sarebbero verificati grandi focolai. Gli sforzi di test a tappeto in corso vedranno il numero di casi continuare a salire nei prossimi giorni, ma i numeri torneranno a zero dopo”.

Se i casi diminuiscono, il governo probabilmente trascorrerà il prossimo anno aumentando i bassi tassi di vaccinazione negli anziani e stabilendo infrastrutture sanitarie di base per alleviare la pressione sugli ospedali, afferma l’economista Xi Chen della Yale University di New Haven, nel Connecticut, che studia il sistema sanitario pubblico cinese.

Ma altri dicono che la Cina ha bisogno di prepararsi per un’epidemia in crescita. Le nuove infezioni si avvicinano a 6.000 casi confermati al giorno. “Sta crescendo rapidamente e penso che ora sia fuori controllo”, dice Michael Osterholm, epidemiologo di malattie infettive presso l’Università del Minnesota a Minneapolis. È improbabile che i numeri dei casi tornino a zero, dice, e cercare di reprimere il virus richiederebbe restrizioni così severe che “sicuramente farerebbero crollare l’economia”.

E se Omicron sfuggisse al controllo, gli effetti potrebbero essere devastanti e simili all’attuale epidemia di Hong Kong, dove le morti sono aumentate e gli ospedali sono sopraffatti. Un’analisi di Airfinity, una società di analisi di mercato in sanità a Londra, suggerisce che più di un milione di persone nella Cina continentale potrebbero morire durante un’ondata di Omicron, in parte perché solo il 50% delle persone di età superiore agli 80 anni è completamente vaccinato.

La recente esperienza a Hong Kong ha evidenziato il costo dei bassi tassi di vaccinazione nelle persone anziane. All’inizio di marzo, ci sono stati quasi 900 casi di COVID-19 per 100.000 residenti a Hong Kong, il livello più alto registrato in tutto il mondo durante la pandemia.

Anche i decessi sono saliti a quasi 300 al giorno all’inizio di questo mese. Gli esperti incolpano i bassi tassi di vaccinazione negli anziani per l’alto tasso di mortalità della regione. Solo circa un terzo di quelli di età superiore agli 80 anni sono completamente vaccinati e il 90% dei decessi sono avvenuti in persone che non sono completamente vaccinate.

La Cina continentale affronta una situazione simile se l’attuale epidemia non viene controllata. Il tasso di vaccinazione complessivo della Cina è superiore all’85%. Ciò è stato ottenuto con l’introduzione di un sistema digitale di passaporto di vaccinazione (richiesto per l’ingresso in molti edifici pubblici e luoghi di lavoro) e di un “codice sanitario” codificato a colori che indica se qualcuno presenta un rischio di infezione. Un super Green pass.

Ma Cowling dice che le persone anziane hanno meno probabilità di utilizzare strutture che richiedono un passaporto di vaccinazione e sono state in grado di potersi non vaccinare. Cinquantadue milioni di persone di età superiore ai 60 anni devono ancora essere completamente vaccinate.

I più vulnerabili (quelli di età superiore agli 80 anni) sono i meno vaccinati, con solo il 20% che ha ricevuto il ciclo di vaccinazione primaria e il richiamo. Il lavoro di Cowling e dei suoi colleghi che deve ancora essere sottoposto a peer review indica che il vaccino Sinovac, uno dei due principali vaccini utilizzati in Cina, è efficace nel ridurre i casi gravi e i decessi, ma che il terzo richiamo è necessario per conferire alti livelli di protezione nelle persone di età superiore ai 60 anni.

I decessi per COVID-19 potrebbero essere “molto superiori” al milione stimato da Airfinity se Omicron si diffondesse attraverso la popolazione, afferma Lu Jiahai, epidemiologo di malattie infettive presso la Sun Yat-sen University di Guangzhou. Il governo si sta “assumendo la responsabilità della vita delle persone, quindi non cambierà o allenterà l’attuale strategia di prevenzione e controllo”, afferma l’epidemiologo cinese.

Aumentare i tassi di vaccinazione nelle persone anziane sarà una priorità, ma molti vivono in aree rurali, quindi ci vorrà del tempo. Lu dice che la Cina probabilmente aspetterà che il tasso di vaccinazione raggiunga l’80% in quel gruppo prima di allentare ulteriormente le restrizioni.

E l’economista Chen aggiunge che, al momento, ci sono pochi medici di famiglia in Cina, il che significa che le persone si affidano agli ospedali come unico riferimento. Chen sospetta che la maggior parte delle restrizioni COVID-19 sarà in vigore ancora per un altro anno (fino a primi mesi del 2023).

Ciò consentirebbe al governo di costruire una neonata rete di medici di famiglia o strutture di isolamento dedicate per curare le persone con COVID-19 lieve o asintomatico e alleviare la pressione sul sistema ospedaliero. Se il Paese non è preparato, la riapertura potrebbe essere “un disastro in termini di sistema sanitario”, conclude la sua analisi Chen.

 

 

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