Grazie alle tecniche di editing genetico sono stati sviluppati modelli murini con recettori ACE2 umani per studiare se è attraverso questa proteina che il virus causa questo sintomo.

 

 

Durante i due anni di pandemia la maggior parte delle persone che si sono ammalate di Covide, quasi l’80%, ha sperimentato una perdita del gusto temporanea o permanente. Ma gli scienziati non hanno ancora capito il motivo.

‎”Non sappiamo molto sul perché di qusto sintomo”, afferma ‎‎la dott.ssa Lynnette McCluskey‎‎, neurobiologa e ricercatrice presso il ‎‎Dipartimento di Neuroscienze e Medicina Rigenerativa‎‎ del ‎‎Medical College of Georgia dell’Augusta‎‎ University.‎

‎In effetti, non è certo che la lingua e ‎‎papille gustative ‎‎hanno anche gli ormai noti recettori ACE2 trovati sulle cellule nei polmoni, nel cuore, nei reni, nell’intestino e nel cervello, a cui il SARS-CoV-2 si aggancia per ottenere l’accesso all’interno delle nostre cellule.

‎Assieme a‎ Lin Gan‎‎, direttore del ‎‎MCG Transgenic and Genome Editing Core‎‎ e Georgia Research Alliance Eminent Scholar, sta lavorando per comprendere meglio le basi biologiche del perché, incluso se le nostre papille gustative sono un bersaglio diretto del virus.

‎I loro dati preliminari suggeriscono che sia ACE2 che TMPRSS2, probabilmente la molecola più importante per aiutare il virus a infettare le cellule, sono altamente espressi nelle papille gustative degli animali da laboratorio, il che aiuterebbe a spiegare perché il gusto, come la funzione polmonare, è un bersaglio così comune per questo virus.‎

‎Gan, esperto nello strumento di editing genetico CRISPR-Cas9, ha sviluppato tre nuovi topi geneticamente modificati, tra cui un “topo umanizzato” che esprime ACE2 umano, per consentire ulteriori esplorazioni.‎

L’ACE2 umano e quello del topo sono diversi, infatti i topi non possono essere infettati da SARS-CoV-2, ma ci sono risultati contrastanti sul fatto che ACE2 sia presente anche nelle papille gustative degli animali.

‎‎In precedenza l’attenzione si è concentrata sul correlato ACE1, o enzima di conversione dell’angiotensina, che fa come suggerisce il nome: scinde l’ormone angiotensina I per produrre angiotensina II, un potente costrittore dei vasi sanguigni, per aiutare a regolare il volume del fluido come parte del sistema renina angiotensina del corpo. Studi successivi hanno scoperto che ha anche un ruolo nella funzione del gusto, in particolare modulando quello del salato.‎

‎Gli studi sulla perdita del gusto focalizzati su ACE2 fino ad oggi hanno prodotto informazioni interessanti ma incomplete. Un recente piccolo ‎‎studio‎‎ sui cadaveri umani ha indicato che l’ACE2 è presente sulle cellule del gusto di tipo 2, che sono quelle che percepiscono i sapori di base del dolce, dell’amaro e dell’umami salato.

‎‎Gan è stato tra i primi scienziati a utilizzare CRISPR per rimuovere il DNA ACE2 del topo e sostituirlo con materiale ACE2 umano. Il modello riflette aiuterà a rispondere a domande come dove si trova ACE2 e cosa sta facendo lì. Ad esempio, useranno solo un pezzo della proteina spike del virus per saperne di più su come o se cambia il gusto, un metodo comune per esplorare il legame di un virus senza maneggiare il virus vivo intatto.‎

‎Un secondo modello consente loro di rimuovere ACE2 da qualsiasi singolo tipo di tessuto, come i polmoni o la lingua, per capire meglio cosa fa in tutto il corpo e qualsiasi ruolo possa svolgere con l’infezione.‎

‎Questo modello consentirà inoltre agli scienziati di affinare davvero ciò che ACE2 sta facendo, se non altro, nelle papille gustative. Vogliono sapere cosa succede al numero e alla funzione delle cellule del gusto quando manca ACE2 e controllare cosa succede al senso del gusto. Se è presente, sospettano che la sua normale funzione sia incasinata dall’infezione virale, come lo è nei polmoni, che possono essere sopraffatti dall’infiammazione, un meccanismo che nella giusta quantità è protettivo contro un’infezione.‎

‎Sanno, ad esempio, che ACE2, che normalmente si trova sulla superficie cellulare e ha un ruolo antinfiammatorio, che si perde quando il virus si lega ad esso.

‎È noto da decenni che un’infezione delle vie respiratorie virali superiori, ad esempio, può portare alla perdita del gusto, ma ciò accade solo in una percentuale estremamente piccola di pazienti, dice McCluskey.

‎Il terzo modello murino di Gan etichetta in modo fluorescente le cellule ACE2 in modo che gli scienziati possano vedere meglio dove si trovano in tutto il corpo e potenzialmente rintracciarle dalla lingua al cervello, una connessione essenziale per poter gustare la nostra pizza o frappè preferiti.‎

‎Il tracciamento fluorescente consentirà loro di vedere specificamente dove o se il recettore è presente nei diversi tipi di cellule del gusto.

‎Una delle prime ipotesi per l’impatto di SARS-CoV-2 sul gusto si basava sull’influenza del virus sull’olfatto e la perdita del gusto era considerato un effetto secondario, dice McCluskey, osservando che il senso dell’olfatto e del gusto sono collegati fino al cervello e probabilmente simultanei.

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