Nuove tecniche permettono di collegare reti criminali responsabili di bracconaggio e esportazione illegale di avorio e tracciare le loro nefande attività.

 

‎Un team guidato da scienziati dell’Università di Washington e agenti speciali del Dipartimento della Sicurezza Nazionale degli Stati Uniti ha utilizzato test genetici sulle spedizioni di avorio sequestrate dalle forze dell’ordine per scoprire le reti criminali internazionali dietro il traffico di avorio dall’Africa.

Le connessioni genetiche tra le spedizioni che hanno scoperto mostrano un grado ancora più elevato di organizzazione tra le reti di contrabbando di avorio di quanto si sapesse in precedenza.‎

‎L’articolo, pubblicato il 14 febbraio sulla rivista Nature Human Behaviour, incorpora i risultati del test del DNA di oltre 4.000 zanne di elefante africano da 49 diversi sequestri di avorio effettuati in 12 nazioni africane in un periodo di 17 anni.‎

‎Esporre le connessioni tra sequestri di avorio separati – effettuati in porti africani e asiatici a volte a migliaia di chilometri di distanza –  aumenterà le prove contro i criminali arrestati per bracconaggio di elefanti e contrabbando di avorio e rafforzerà i procedimenti giudiziari contro le organizzazioni criminali transnazionali responsabili, secondo l’autore principale Samuel Wasser, professore di biologia della UW e direttore del ‎‎Center for Environmental Forensic Science‎‎ , il cui gruppo ha sviluppato gli strumenti genetici alla base di questo lavoro.‎

‎”Questi metodi ci stanno mostrando le reti dietro la maggior parte dell’avorio di contrabbando e che le connessioni tra queste reti sono più profonde di quanto anche la nostra precedente ricerca abbia dimostrato”, ha detto Wasser.‎

‎Il commercio illegale di avorio – insieme alla perdita di habitat, ai cambiamenti climatici e ad altri fattori – ha decimato le due specie di elefanti in Africa. Sebbene i sequestri di avorio da parte delle autorità provengano da elefanti che sono già stati macellati, le zanne possono fornire informazioni preziose sul bracconaggio, le attività di spedizione e la connettività dei trafficanti.‎

‎Precedenti lavori di Wasser e dei suoi collaboratori‎‎ – pubblicati nel 2018 sulla rivista Science Advances – hanno identificato zanne dello stesso elefante che sono state separate e contrabbandate in diverse spedizioni prima di essere sequestrate dalle forze dell’ordine.

Trovare entrambe le zanne dello stesso individuo ha collegato quei sequestri alle stesse reti di trafficanti. Tali sforzi hanno indicato che, dal 2011 al 2014, i cartelli tendevano a contrabbandare avorio da tre porti africani: Mombasa, Kenya; Entebbe, Uganda; e Lomé, Togo.‎

‎In questo nuovo sforzo, Wasser e i suoi colleghi hanno ampliato il loro regime di analisi e test del DNA per identificare anche zanne di elefanti che erano parenti stretti – genitori e prole, fratelli e fratellastri.

‎‎Il team ha testato questo protocollo ampliato su 4.320 zanne – sia degli elefanti della foresta, ‎‎Loxodonta cyclotis‎‎, che degli elefanti della ‎‎savana, Loxodonta africana‎‎ – da 49 grandi spedizioni separate per un totale di 111 tonnellate di avorio, tutte sequestrate dal 2002 al 2019. I risultati hanno mostrato che la maggior parte di queste spedizioni potrebbe essere collegata in base alle zanne corrispondenti dello stesso individuo o di parenti stretti.‎

‎”Identificare i parenti stretti indica che i bracconieri probabilmente torneranno ripetutamente alle stesse popolazioni di animali – anno dopo anno – e le zanne vengono poi acquisite e contrabbandate fuori dall’Africa sulle navi portacontainer dalla stessa rete criminale”, ha detto Wasser.

“Questa strategia criminale rende molto più difficile per le autorità rintracciare e sequestrare queste spedizioni a causa dell’immensa pressione a cui sono sottoposte per spostare rapidamente grandi volumi di container attraverso i porti”, ha affermato Wasser.‎

‎I dati genetici mostrano che una manciata di reti di contrabbando interconnesse sono probabilmente dietro la maggior parte delle grandi spedizioni di avorio, il più delle volte esportate dai porti di Kenya, Uganda e Nigeria. Espandendo l’analisi per identificare le zanne dei parenti stretti, il team potrebbe anche collegare i sequestri da una dozzina di paesi dell’Africa centrale e occidentale, che si estendono dalla Costa d’Avorio sull’Oceano Atlantico al Mozambico sull’Oceano Indiano.‎

‎L’analisi più ampia può anche tracciare come le reti di contrabbando hanno spostato le loro operazioni in diversi porti nel tempo: dalla Tanzania nei primi anni 2000; poi in Kenya e Uganda; e, più recentemente, in Angola e nella Repubblica democratica del Congo. In Africa occidentale, si è verificato uno spostamento temporale dal Togo alla Nigeria.‎

‎‎I criminali dietro un sequestro di avorio potranno essere perseguiti non solo per quel singolo atto: le prove genetiche di Wasser e del suo team potrebbero rafforzare le indagini e i procedimenti giudiziari collegando le organizzazioni criminali internazionali responsabili di più sequestri, portando a pene più severe.‎

Foto crediti: Envato Elelents (ove non diversamente specificato)

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