Più di cento individui identificati con la nuova variante, che si pensa sia sorta per la prima volta durante gli anni ’90.

Come ha dimostrato la pandemia di coronavirus in corso, nuove mutazioni nelle sequenze genetiche virali possono avere impatti significativi sulla trasmissibilità del virus e sui danni che provoca.

Per molti anni, ci sono state preoccupazioni che questo potrebbe sorgere nel virus HIV-1, che colpisce già 38 milioni di persone in tutto il mondo e ha causato 33 milioni di morti fino ad oggi.

Ciò è stato ora confermato con la scoperta di un nuovo ceppo di HIV altamente virulento nei Paesi Bassi, in uno studio condotto da ricercatori del Big Data Institute dell’Università di Oxford. I risultati sono pubblicati oggi su ‎‎Science‎‎. ‎

‎Gli individui infettati con la nuova “variante VB” (per il sottotipo virulento B) hanno mostrato differenze significative prima del trattamento antiretrovirale rispetto agli individui infetti da altre varianti dell’HIV:.

Gli individui con la variante VB hanno una carica virale (il livello del virus nel sangue) tra 3,5 e 5,5 volte superiore.‎ ‎Inoltre, il tasso di declino delle cellule CD4 (il segno distintivo del danno al sistema immunitario da HIV) si è verificato due volte più velocemente negli individui con la variante VB, mettendoli a rischio di sviluppare l’AIDS molto più rapidamente.‎ ‎Gli individui con la variante VB hanno anche mostrato un aumentato rischio di trasmettere il virus ad altri.‎

‎Dopo aver iniziato il trattamento, gli individui con la variante VB hanno avuto un recupero e una sopravvivenza del sistema immunitario simili a quelli con altre varianti dell’HIV. Tuttavia, i ricercatori sottolineano che, poiché la variante VB provoca un declino più rapido della forza del sistema immunitario, ciò rende fondamentale che gli individui vengano diagnosticati precocemente e inizino il trattamento il prima possibile.‎

‎Ulteriori ricerche per comprendere il meccanismo che fa sì che la variante VB sia più trasmissibile e dannosa per il sistema immunitario potrebbero rivelare nuovi bersagli per i farmaci antiretrovirali di prossima generazione.

La variante VB è caratterizzata da molte mutazioni diffuse in tutto il genoma, il che significa che una singola causa genetica non può essere identificata in questa fase.‎

‎L’autore principale, il dottor Chris Wymant, del Big Data Institute dell’Università di Oxford e del Dipartimento di Medicina di Nuffield, ha dichiarato: “Prima di questo studio, la genetica del virus HIV era nota per essere rilevante per la virulenza, il che implica che l’evoluzione di una nuova variante potrebbe cambiare il suo impatto sulla salute. La scoperta della variante VB lo ha dimostrato, fornendo un raro esempio del rischio rappresentato dall’evoluzione della virulenza virale.”‎

‎L’autore senior, il professor Christophe Fraser del Big Data Institute dell’Università di Oxford e del Dipartimento di Medicina di Nuffield, ha aggiunto: “I nostri risultati sottolineano l’importanza delle linee guida dell’Organizzazione Mondiale della Sanità secondo cui le persone a rischio di contrarre l’HIV devono avere accesso a test regolari per consentire una diagnosi precoce, seguita da un trattamento immediato. Ciò limita la quantità di tempo in cui l’HIV può danneggiare il sistema immunitario di un individuo e mettere a repentaglio la sua salute. Assicura inoltre che l’HIV venga soppresso il più rapidamente possibile, il che impedisce la trasmissione ad altri individui”.‎

‎La variante VB è stata identificata per la prima volta in 17 individui sieropositivi del progetto BEEHIVE, uno studio in corso che raccoglie campioni da tutta Europa e Uganda. Poiché 15 di queste persone provenivano dai Paesi Bassi, i ricercatori hanno poi analizzato i dati di una coorte di oltre 6.700 individui sieropositivi nei Paesi Bassi. Questo ha identificato altri 92 individui con la variante, provenienti da tutte le regioni dei Paesi Bassi, portando il totale a 109.‎

‎Analizzando i modelli di variazione genetica tra i campioni, i ricercatori stimano che la variante VB sia sorta per la prima volta durante la fine degli anni 1980 e 1990 nei Paesi Bassi. Si è diffuso più rapidamente di altre varianti di HIV durante gli anni 2000, ma la sua diffusione è in calo dal 2010 circa.

Il team di ricerca ritiene che la variante VB sia sorta ‎nonostante‎il trattamento diffuso nei Paesi Bassi, non a causa di esso, poiché un trattamento efficace può sopprimere la trasmissione.‎

‎Gli individui con la variante VB hanno mostrato caratteristiche tipiche per le persone che vivono con l’HIV nei Paesi Bassi, tra cui età, sesso e sospetta modalità di trasmissione. Ciò indica che l’aumento della trasmissibilità della variante VB è dovuto a una proprietà del virus stesso, piuttosto che a una caratteristica delle persone con il virus.‎

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