Nel famoso racconto di James Joyce uscito nel 1922 è racchiuso un piccolo compendio di fisica classica del XIX secolo. Un ricercatore l’ha scoperto e lo racconta.

 

 

Che cosa c’entra il capolavoro di Joyce, Ulisse, con la fisica classica? Il romenzo dell’autore irlandese non è infatti un trattato scientifico e parla delle vicende intime e pubbliche del protagonista.

Tuttavia Harry Manos, del Los Angeles City College, ha trovato molti riferimenti nel romanzo alla fisica predominante di quel periodo, cioè anteriore alla nascita dei nuovi filoni di ricerca teorica e sperimentale che hanno cambiato la visione del mondo.

Prima della formulazione delle teorie della relatività, dell’avvento della meccanica quantistica e della scoperta che la nostra non è l’unica galassia nel cosmo, la fisica era confinata a quella che oggi viene definita “fisica classica”, cioè basata sulle leggi di Galileo e Newton, quelle dell’elettromagnetismo di Maxwell, sull’ottica, la termodinamica e poco altro di più.

Solo con l’inizio del cosiddetto “secolo breve”, il XX, si cominciò a guardare e scoprire le strutture e le particelle all’interno degli atomi, a levare lo sguardo oltre la Via Lattea, trovandovi uno sconfinato universo, e a formulare una teroria della gravità che non rendesse conto solo di mele che cadono dagli alberi.

Fu una rivoluzione, che si completò alla fine degli anni ’30, con la definitiva conferma della fisica quantistica e della matematica ad essa associata come strumenti per descrivere la realtà che ci circonda.

‎”Ulisse” racconta la vita ordinaria del protagonista Leopold Bloom in un solo giorno nel 1904. Nel suo articolo pubbllicato su The Physics Teacher il 21 dicembre, Manos rivela diverse connessioni che non sono mai state analizzate prima nella letteratura joyceana tra la fisica classica prevalente in quel periodo e vari passaggi del libro.‎

‎”‘Ulisse’ esemplifica ciò che gli studenti e gli insegnanti di fisica dovrebbero realizzare, vale a dire che la fisica e la letteratura non si escludono a vicenda”, ha detto Manos.‎

‎Manos mostra come Joyce usi l’ottica di specchi concavi e convessi per parallelizzare metaforicamente “Ulisse” con l'”Odissea” di Omero e come Joyce usi la fisica per mostrare i punti di forza e di debolezza di Bloom nella scienza.‎

‎Bloom ha ragione quando vede i colori dell’arcobaleno in uno spruzzo d’acqua e pensa: “I raggi rossi sono i più lunghi”. Ma Bloom è indotto in un equivoco quando legge il libro “Star-land”, di Sir Robert Ball, l’astronomo reale d’Irlanda al Dunsink Observatory, che ha promulgato il mito che le stelle potevano essere viste in piena luce del giorno da un profondo pozzo minerario o su un alto camino.‎

‎Bloom pensa alla scienza del trasferimento di calore attraverso la convezione, la conduzione e la radiazione mentre bolle l’acqua per il tè. Osserva che il calore radiante del sole viene “trasmesso attraverso l’onnipresente etere”.‎

‎”I pensieri di Bloom sono coerenti con la teoria dell’etere e le ultime teorie del XIX secolo sul calore radiante, molte delle quali sono state smentite poco tempo dopo la pubblicazione del romanzo”, ha detto Manos. ‎

‎Dopo aver mangiato un panino e un’insalata, Bloom immagina come potrebbe vedere gli spinaci bloccati tra i denti con le radiografie dentali. Wilhelm Röntgen scoprì i raggi X nel 1895, quando osservò un bagliore verde causato dalla fluorescenza del platinocianuro di bario su uno schermo distante. Gli spinaci sono trasparenti ai raggi X e non sarebbero rilevabili, ma Bloom pensa che gli spinaci siano rilevabili, perché sono verdi.‎

‎Manos esplora anche il termine “sunphone”, che si trova negli appunti scritti a mano di Joyce e in una prima bozza di “Ulisse”. Come per tutte le note scritte a mano di Joyce, non ci sono fonti per le sue idee, ma secondo Manos, il telefono solare assomiglia al fotofono, un’invenzione del 1880 di Alexander Graham Bell e Charles Sumner Tainter. Il fotofono è stato il primo telefono wireless che trasmetteva messaggi vocali su un fascio modulato di luce solare. ‎

Più che altro, dall’analisi di Manos, si evince come negli intellettuali dell’epoca (e tra le persone come il protagonista di Ulisse) fossero ancora radicate concezioni erronee (come l’etere luminifero) richieste dalla fisica del XIX secolo per spiegare alcuni importanti fenomeni, che sarebbero pi state spazzate via con la rivoluzione della fisica relativistica e quantistica.

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