I ricercatori stanno anche misurando il potenziale di diffusione della variante a livello globale e se può scatenare nuove ondate di infezioni o esacerbare gli aumenti in corso guidati da Delta.

 

Nuovo allarme, in Sudafrica individuata una nuova variante del Covid: sarebbe più contagiosa e resistente ai vaccini. Si tratta di una variante con più di trenta mutazioni. Questa sua struttura la rende più contagiosa rispetto alla forma tradizionale e più resistente ai vaccini, almeno in linea teorica.

I nuovi casi di Covid legati alla nuova variante sono in costante e rapido aumento in Sudafrica, toccando quota 1.200 nel corso delle ultime ventiquattro ore.

A inizio novembre il Paese viaggiava intorno ai cento nuovi casi al giorno. Va anche detto che in Sudafrica il tasso di vaccinazione è decisamente basso, e questo inevitabilmente ha contribuito alla diffusione della variante.

La nuova variante, alla quale è stato dato il nome di B.1.1.529, è monitorata con particolare attenzione dall’Oms, che la considera come una variante degna di attenzione per la sua capacità di diffusione e per la sua possibile resistenza ai vaccini.

Per quanto riguarda la resistenza ai vaccini, i dati a disposizione al momento non consentono di effettuare un’analisi chiara. Dal punto di vista teorico le circa trenta mutazioni che presenta la nuova variante la rendono più resistente rispetto alle altre forme del virus in circolazione.

Intanto diversi Paesi hanno preso misure precauzionali contro la nuova variante. L’Ue ha fatto sapere di essere pronta ad introdurre il blocco dei voli dal Sudafrica.

La Germania ha fatto sapere che i cittadini tedeschi che si trovano nella zona a rischio per la diffusione della variante possono fare ritorno in patria ma dovranno sottoporsi alla quarantena. Il ministro dei trasporti britannico ha comunicato la decisione di bloccare i voli preferendo muoversi con largo anticipo e in via precauzionale.

Non solo. La diffusione della nuova variante registrata in Sudafrica ha causato, alla fine del mese di novembre, un crollo della Borsa in Asia e ha avuto ripercussioni anche sui mercati europei.

I ricercatori in Sud Africa sono in allerta per monitorare l’aumento preoccupante della nuova variante, chiamata omicron, del coronavirus SARS-CoV-2 che causa COVID-19. La variante ospita un gran numero di mutazioni trovate in altre varianti, tra cui Delta, e sembra che si stia diffondendo rapidamente in tutto il Sudafrica. E si sono già registrati un caso in Belgio e un caso in Israele. Sembra più contagiosa del 500% rispetto al ceppo che ha dato vita alla pandemia.

Una priorità assoluta è seguire la variante più da vicino mentre si diffonde: è stata identificata per la prima volta in Botswana all’inizio di questo mese e da allora è apparsa in un viaggiatore in arrivo a Hong Kong dal Sud Africa.

Gli scienziati stanno anche cercando di capire le proprietà della variante, per esempio se può eludere le risposte immunitarie innescate dai vaccini e se causa una malattia più o meno grave rispetto ad altre varianti. Omicron ha ben 30 mutazioni. Nature ha subito indagato tra i ricercatori che stanno studiando la variante.

Penny Moore, virologa presso l’Università del Witwatersrand a Johannesburg, in Sud Africa, guida il laboratorio che sta misurando il potenziale della variante nello schivare l’immunità dai vaccini e dalle infezioni precedenti. Ci sono segnalazioni aneddotiche di reinfezioni e di casi in individui vaccinati, ma “in questa fase è troppo presto per dire qualcosa”, aggiunge la Moore.

“C’è molto che non capiamo su questa variante”, ha detto Richard Lessells, infettivologo presso l’Università di KwaZulu-Natal a Durban, in Sudafrica, in una conferenza stampa organizzata dal dipartimento della salute del Sudafrica il 25 novembre. “Il profilo di mutazione ci dà preoccupazione, ma ora dobbiamo lavorare per capire il significato di questa variante e che cosa significhi per la risposta alla pandemia”.

I ricercatori hanno individuato B.1.1.529 nei dati di sequenziamento del genoma dal Botswana. La variante si è distinta perché contiene più di 30 modifiche alla proteina spike, la proteina SARS-CoV-2 che riconosce le cellule ospiti ed è l’obiettivo principale delle risposte immunitarie del corpo. Molti dei cambiamenti sono stati trovati in varianti come Delta e Alpha e sono legati ad una maggiore infettività e alla capacità di eludere gli anticorpi che bloccano le infezioni.

L’apparente forte aumento dei casi della variante nella provincia sudafricana di Gauteng – sede di Johannesburg – sta anche dando il via a campanelli d’allarme. I casi sono aumentati rapidamente nella provincia a novembre, in particolare nelle scuole e tra i giovani, secondo Lessells. Il sequenziamento del genoma e altre analisi genetiche del gruppo di de Oliveira hanno scoperto che la variante B.1.1.529 era responsabile di tutti i 77 campioni di virus analizzati da Gauteng, raccolti tra il 12 e il 20 novembre. L’analisi di altre centinaia di campioni è in lavorazione.

La variante ospita una mutazione spike che consente di rilevarla mediante test di genotipizzazione che forniscono risultati molto più rapidamente rispetto al sequenziamento del genoma, ha detto Lessells. Le prove preliminari di questi test suggeriscono che B.1.1.529 si è diffusa considerevolmente in località più lontane da Gauteng.

“Ci dà preoccupazione che questa variante possa già circolare abbastanza ampiamente nel Paese”, ha detto Lessells. Per comprendere la minaccia posta da B.1.1.529, i ricercatori seguiranno da vicino la sua diffusione in Sud Africa e altrove. Il team di Moore, che ha fornito alcuni dei primi dati sulla capacità di Beta (la prima variante sudafricana del 2020) di schivare l’immunità, ha già iniziato a lavorare su B.1.1.529.

Hanno in programma di testare la capacità del virus di eludere gli anticorpi che bloccano le infezioni, così come altre risposte immunitarie. La variante ospita un numero elevato di mutazioni nelle regioni della proteina spike che gli anticorpi riconoscono, potenzialmente smorzando la loro potenza.

“Molte mutazioni che conosciamo sono problematiche, ma molte altre sembrano probabilmente contribuire a un ulteriore evasione del ceppo originale alle difese immunitarie”, afferma Moore. Ci sono anche indizi dai modelli al computer che B.1.1.529 può schivare l’immunità conferita dalle cellule T del sistema immunitario, dice Moore. Il suo gruppo spera di avere i primi risultati in due settimane.

“Una domanda scottante è ‘riduce l’efficacia del vaccino con così tanti cambiamenti?'”, afferma Aris Katzourakis, che studia l’evoluzione del virus presso l’Università di Oxford, nel Regno Unito. Moore dice che infezioni rivoluzionarie sono state segnalate in Sud Africa tra le persone che hanno ricevuto uno dei tre tipi di vaccini in uso lì, da Johnson & Johnson, Pfizer-BioNTech e Oxford-AstraZeneca.

Due viaggiatori in quarantena a Hong Kong che sono risultati positivi alla variante sono stati vaccinati con il vaccino Pfizer, secondo le notizie. Un individuo aveva viaggiato dal Sudafrica; l’altro è stato infettato durante la quarantena dell’hotel.

I ricercatori in Sud Africa studieranno anche se B.1.1.529 causa una malattia più grave o più lieve di quella prodotta da altre varianti, ha detto Lessells. “La domanda davvero chiave riguarda la gravità della malattia”. Finora, la minaccia che B.1.1.529 pone oltre il Sudafrica è tutt’altro che chiara, dicono i ricercatori. Inoltre, non è chiaro se la variante sia più trasmissibile di Delta, afferma Moore, perché attualmente ci sono bassi numeri di casi di COVID-19 in Sud Africa.

“Siamo in una pausa dei contagi”, dice. Katzourakis afferma che i Paesi in cui Delta è altamente prevalente dovrebbero osservare i segni di B.1.1.529. “Dobbiamo vedere che cosa fa questo virus in termini di successo competitivo e se aumenterà di prevalenza”.

 

 

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