Due nuovi studi rivelano come il mare ha preso forma e come i cambiamenti circostanti hanno contribuito a dare origine a elefanti, giraffe e altri grandi mammiferi che vagano per il pianeta oggi.

 

Quando le placche continentali si sono scontrate e distrutte, circa 12 milioni di anni fa, non hanno solo sollevato nuove montagne nell’Europa centrale, ma hanno anche creato il lago salato più grande che il mondo abbia mai conosciuto. Questo vasto corpo d’acqua – il Mare Paratethys – arrivò ad ospitare specie che non si trovavano da nessun’altra parte, comprese le balene più piccole del mondo.

Due nuovi studi rivelano come il mare ha preso forma e come i cambiamenti circostanti hanno contribuito a dare origine a elefanti, giraffe e altri grandi mammiferi che vagano per il pianeta oggi. Per costruire quella linea temporale, il paleo-oceanografo Dan Palcu dell’Università di San Paolo e i suoi colleghi del campus principale hanno raccolto indizi da documenti geologici e fossili.

Nella sua estensione più grande, l’antico mare si estendeva dalle Alpi orientali in quello che oggi è il Kazakistan, coprendo oltre 2,8 milioni di chilometri quadrati. Questa è un’area più grande dell’odierno Mar Mediterraneo, hanno scritto su un’analisi pubblicata questa settimana su Scientific Reports. Le loro analisi stimano inoltre che il lago una volta conteneva più di 1,77 milioni di chilometri cubi d’acqua, più di 10 volte il volume trovato in tutti i laghi di acqua dolce e salata di oggi messi insieme.

Ma i cambiamenti climatici hanno fatto sì che il lago si restringesse drasticamente almeno quattro volte nei suoi 5 milioni di anni di vita, con livelli dell’acqua in calo di ben 250 metri tra i 7,65 milioni e i 7,9 milioni di anni fa. Durante quel grande episodio di contrazione, il lago perse fino a un terzo della sua acqua e più di due terzi della sua superficie. Ciò ha mandato la salinità dell’acqua nel bacino centrale del lago – che corrisponde strettamente ai contorni dell’odierno Mar Nero – alle stelle.

Questi cambiamenti hanno spazzato via molte specie acquatiche, tra cui numerose specie di alghe unicellulari e altri piccoli organismi galleggianti liberi, riferiscono i ricercatori. Creature che potevano sopravvivere all’acqua salmastra, inclusi alcuni molluschi, sopravvissero per ripopolare il lago quando si espanse durante i periodi più difficili, dice Palcu.

Il Paratethys divenne presto la patria di un’ampia varietà di molluschi, crostacei e mammiferi marini che non si trovavano da nessun’altra parte sulla Terra. Molte delle balene, dei delfini e delle foche che vivevano erano versioni in miniatura di quelle trovate in mare aperto, afferma il biologo evoluzionista Pavel Gol’din dell’Istituto di Zoologia Schmalhausen dell’Accademia Nazionale delle Scienze dell’Ucraina, che non era coinvolto nel lavoro. Una specie, il Cetotherium riabininilungo 3 metri – 1 metro più corto dell’odierno delfino tursiope – è la più piccola balena mai trovata nei resti fossili. Tale nanismo potrebbe aver aiutato questi animali ad adattarsi a un Paratethys che si restringe, dice Gol’din.

I cambiamenti climatici che hanno innescato il restringimento del lago hanno influenzato anche l’evoluzione degli animali terrestri, afferma la biologa evoluzionista Madelaine Böhme dell’Università di Tubinga. Con la discesa del livello dell’acqua, le coste appena esposte all’asciutto divennero praterie e punti caldi per l’evoluzione. Recentemente, Böhme e colleghi si sono concentrati sui risultati geologici nell’Iran occidentale, dove i sedimenti raccontano ripetuti cambiamenti a lungo termine nel clima.

I resti fossili mostrano che nelle aree a nord del Paratethys, gli antenati delle moderne pecore e capre vagavano fianco a fianco con l’antilope primitiva. E in quello che oggi è l’Iran occidentale, a sud del lago, i progenitori delle giraffe e degli elefanti di oggi prosperarono.

Quattro lunghi periodi di siccità che si sono verificati tra i 6,25 milioni e gli 8,75 milioni di anni fa probabilmente hanno spinto quelle creature a migrare verso sud-ovest in Africa – hanno riferito Böhme e colleghi il mese scorso in Communications Earth & Environment -. Qui, si sono evoluti per produrre la diversità delle creature per le quali l’odierna savana africana è famosa.

Il Paratethys ha cessato di esistere tra i 6,7 e i 6,9 milioni di anni fa, quando l’erosione ha creato uno sbocco sul bordo sud-occidentale del lago. Questo sbocco, che probabilmente ora è sommerso sotto il Mar Egeo, ha dato vita a un breve fiume che alla fine ha trovato la sua strada verso il Mediterraneo.

 

 

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