E’ la chiave di “punti di svolta” climatici dagli effetti rapidi e a cascata, un interruttore di cambiamenti climatici improvvisi e capaci di cambiare l’ambiente del pianeta.

 

È uno dei fiumi più potenti che non vedrai mai, trasportando circa 30 volte più acqua di tutti i fiumi d’acqua dolce del mondo messi insieme. Nell’Atlantico settentrionale, un braccio della corrente del Golfo si rompe verso l’Islanda, trasportando grandi quantità di calore verso nord, secondo una stima fornendo alla Scandinavia calore equivalente a 78.000 volte il suo attuale consumo energetico. Senza questa corrente — una pompa di calore su scala planetaria — gli scienziati ritengono che grandi fasce del mondo potrebbero sembrare molto diverse.

Ora, una serie di studi, tra cui uno pubblicato la scorsa settimana, suggerisce che questa parte settentrionale della Corrente del Golfo e le profonde correnti oceaniche a cui è collegata potrebbero rallentare. Diminuire la portata. Allargando i confini dell’oceanografia, gli scienziati hanno costellato l’Atlantico di sensori simili a collane per comprendere meglio la complessa rete di correnti a cui appartiene la corrente del Golfo, non solo in superficie, ma a centinaia di metri di profondità.

“Tutti desideriamo che non sia vero che la corrente del Golfo stia diventando meno potente – dice Peter de Menocal, paleoceanografo, presidente e direttore della Woods Hole Oceanographic Institution -, a causa delle mutevoli correnti oceaniche. Perché se ciò accade, il cambiamento sarebbe mostruoso. Le conseguenze potrebbero includere un innalzamento più rapido del livello del mare lungo parti degli Stati Uniti orientali e parti d’Europa, uragani più forti nel sud-est degli Stati Uniti e, forse, precipitazioni ridotte attraverso il Sahel, una fascia semi-arida di terra che corre per la larghezza dell’Africa che è già una polveriera geopolitica”.

La preoccupazione degli scienziati deriva dalla loro comprensione di quanto già avvenuto, di drammatici eventi climatici preistorici. In passato, un grande indebolimento o addirittura la chiusura di questo braccio della corrente del Golfo sembra aver innescato rapidi cambiamenti nelle temperature e nei modelli di precipitazione intorno al Nord Atlantico e oltre.

Il braccio settentrionale della corrente del Golfo non è che un tentacolo di un groviglio di correnti più grande, che attraversa l’oceano chiamato Atlantic Meridional Overturning Circulation, o AMOC. Gli scienziati hanno forti prove da carotaggi nei ghiacci polari e dall’analisi di diversi sedimenti che l’AMOC si è indebolita negli ultimi 13.000 anni.

Di conseguenza, le temperature medie in alcune parti d’Europa potrebbero essere scese rapidamente a circa 15 gradi Celsius al di sotto delle medie di oggi, inaugurando condizioni artiche. Parti dell’Africa settentrionale e del Sud America settentrionale divennero molto più aride. Le precipitazioni potrebbero anche essere diminuite lungo una fascia che dall’Europa dell’Est arriva fino a quella che oggi è la Cina. E alcuni di questi cambiamenti potrebbero essere avvenuti nel corso di decenni, forse meno.

L’AMOC è quindi la chiave di “punti di svolta” climatici dagli effetti rapidi e a cascata, un interruttore di cambiamenti climatici improvvisi e capaci di cambiare l’ambiente del pianeta.

Il che ci porta al blob freddo, al droplet di gelo. Quasi ovunque in tutto il mondo, le temperature medie sono in aumento, tranne a sud-est della Groenlandia, dove una grande macchia del Nord Atlantico è diventata più fredda negli ultimi anni. Insomma, la bolla fredda potrebbe segnalare che il braccio settentrionale della corrente del Golfo non arriva più con la stessa forza al Nord Atlantico.

Che un’atmosfera riscaldante ha, paradossalmente, raffreddato una parte del mondo. E un raffreddamento nordatlantico nella storia ha sempre preannunciato un arresto della corrente del Golfo. La scienza è però divisa su questa analisi, non tutti concordano sul fatto che l’AMOC sta effettivamente rallentando. Eppure, è ciò che preannunciano sensori, modelli scientifici e studio di cambiamenti preistorici. Dice de Menocal: “Il blob freddo è un grosso problema”.

Nel 1513, l’esploratore spagnolo Juan Ponce de León notò qualcosa di bizzarro al largo della costa dell’odierna Florida: correnti implacabili che spingevano le sue navi all’indietro, sopraffacendo i venti che le soffiavano in avanti. Divenne il primo europeo a descrivere la Corrente del Golfo. Benjamin Franklin alla fine del 1700 – la chiamò “Gulf Stream” – misurando i cambiamenti nella temperatura dell’acqua durante un viaggio di ritorno dall’Inghilterra.

Nel corso del XX secolo, gli oceanografi si resero conto che il ramo settentrionale della corrente del Golfo faceva parte di un gigantesco anello d’acqua, con acqua superficiale calda che scorreva a nord e acqua più fredda che tornava a sud, in profondità sotto la superficie. Questa era la rete di correnti che gli scienziati ora chiamano AMOC.

A metà del secolo scorso, l’oceanografo Henry Stommel ha chiarito la fisica di come l’AMOC potrebbe cambiare. La sua intuizione era che, a seconda dell’equilibrio tra calore e salinità, l’effetto affondamento – chiamato “ribaltamento” – poteva rafforzarsi, o indebolirsi, o forse fermarsi completamente.

Negli anni ’80, Wallace Broecker, un geochimico del Lamont-Doherty Earth Observatory della Columbia University, cercò conferme a questa idea. I suoi colleghi che studiavano la calotta glaciale groenlandese stavano vedendo strani “sfarfallii” climatici. Mentre la Terra si riscaldava dal gelo profondo dell’ultima era glaciale, che raggiunse il picco circa 22.000 anni fa, le temperature sarebbero salite, poi sarebbero improvvisamente scese, per poi salire di nuovo altrettanto rapidamente. Broecker teorizzò che ciò fosse causato da soste e inizi in quello che chiamò il “grande nastro trasportatore” dell’oceano: l’AMOC.

L’esempio più chiaro è iniziato circa 12.800 anni fa. I ghiacciai che un tempo coprivano gran parte del Nord America e dell’Europa si erano ritirati considerevolmente, e il mondo era quasi fuori dal congelamento profondo. Ma poi, in pochi decenni, la Groenlandia e l’Europa occidentale sono tornate al freddo. Le temperature sono diminuite di circa 10 gradi Celsius, o 18 gradi Fahrenheit, in alcune parti della Groenlandia. Condizioni artiche tornarono in alcune parti d’Europa. Periodo che durò forse 1.300 anni, prima di invertire ancora più bruscamente di quanto accaduto all’inizio. Gli scienziati hanno osservato gli improvvisi cambiamenti nel polline depositato sul fondo dei laghi europei e nei cambiamenti nei sedimenti oceanici vicino alle Bermuda.

Ciò ha costretto gli scienziati a un cambiamento di paradigma. In precedenza, immaginavano cambiamenti striscianti che si verificavano nel corso di molti millenni. Ma alla fine degli anni ’90, accettarono che potessero verificarsi brusche transizioni, rapide svolte. E questo non promette nulla di buono per il riscaldamento dell’atmosfera. Broecker, morto nel 2019, avvertì i colleghi: “Il sistema climatico è una bestia arrabbiata e lo stiamo studiando a bastonate”.

Perché l’AMOC si è spento? La teoria principale è che l’acqua di disgelo proveniente dai ghiacciai in ritirata si sia svuotata negli oceani Atlantico settentrionale o Artico. L’acqua dolce è più leggera dell’acqua salata, e l’improvviso afflusso di acqua più vivace avrebbe potuto impedire l’affondamento di acqua più densa e salata, la fase critica di “ribaltamento” dell’AMOC. Oggi non abbiamo enormi laghi glaciali che minacciano di sboccarsi nell’Atlantico settentrionale. Ma abbiamo la calotta glaciale della Groenlandia, che si sta sciogliendo circa sei volte più velocemente rispetto agli anni ’90. E l’Atlantico settentrionale subpolare è recentemente diventato meno salato che in qualsiasi altro momento negli ultimi 120 anni.

Ecco perché Stefan Rahmstorf, un oceanografo fisico dell’Università di Potsdam in Germania, è ormai convinto che, similmente a quanto accaduto circa 12.800 anni fa, l’acqua di disgelo dalla Groenlandia sta iniziando a rallentare l’AMOC. Una serie di sofisticati sensori ormeggiati dal 2014 sul fondo dell’oceano tra Terranova, Groenlandia e Scozia, sta iniziando a fornire una visione senza precedenti delle correnti che modellano l’Atlantico. Nel 2015, Rahmstorf e colleghi hanno pubblicato una mappa sostenendo che l’AMOC si era indebolito del 15% negli ultimi decenni, un rallentamento che hanno detto non ha precedenti negli ultimi 1.000 anni.

Lui e i suoi colleghi hanno recentemente pubblicato un nuovo lavoro che ha utilizzato ulteriori ricostruzioni della temperatura del mare intorno al Nord Atlantico, alcune delle quali risale a 1.600 anni fa, per determinare che il recente rallentamento è iniziato con la rivoluzione industriale nel XIX secolo, poi accelerato dopo il 1950. Anche altri scienziati hanno presentato diverse prove di un rallentamento della corrente. L’Atlantico meridionale è diventato più salato negli ultimi decenni.

Uno studio di Chenyu Zhu all’Ocean University of China e Zhengyu Liu alla Nanjing Normal University, suggerisce che il sale che un tempo viaggiava a nord con l’AMOC ora rimane ai tropici, producendo quello che chiamano un “accumulo di salinità”. E Christopher Piecuch della Woods Hole Oceanographic Institution ha sostenuto e dimostrato di recente che la corrente del Golfo lungo la costa della Florida, chiamata anche corrente della Florida, si è indebolita.

Una Relazione del 2019 dal Gruppo intergovernativo di esperti sul cambiamento climatico delle Nazioni Unite ha affermato, però, che mentre l’AMOC si indebolirà “molto probabilmente” più avanti nel secolo, il suo collasso è “molto improbabile”. Eppure, Rahmstorf si preoccupa e sottolinea che, nel gergo, IPCC, “molto improbabile”, si traduce in una probabilità inferiore al 10%.

E aggiunge un esempio: “Ma se un reattore nucleare nel vostro territorio avesse una probabilità inferiore al 10% di esplodere vivreste rassicurati?”. “Non sappiamo ancora quanto sia lontana questa soglia dove potrebbe rompersi del tutto”, dice. “Ci saranno molte sorprese se disturbiamo così tanto il clima. E non è affatto prevedibile quanto ciò sarà grave”.

Gli scienziati sottolineano anche che le conseguenze finali di tale indebolimento rimangono poco chiare. In passato, l’Europa si è drasticamente raffreddata quando la corrente si è spenta, ma oggi qualsiasi raffreddamento potrebbe alla fine essere disattivato o forse cancellato dal continuo riscaldamento globale. Di certo, un AMOC drasticamente alterato potrebbe spostare i modelli di pioggia, rendendo più aride parti dell’Europa e del Nord Africa.

Il cambiamento delle correnti oceaniche potrebbe influenzare gli ecosistemi marini su cui le persone si affidano per il cibo e il sostentamento. E potrebbe anche accelerare l’innalzamento del livello del mare lungo parti della costa atlantica degli Stati Uniti. Nel 2009 e nel 2010, quando il flusso si è inspiegabilmente indebolito del 30%, il Nord-Est ha visto i mari salire a un ritmo senza precedenti in circa 100 anni di studio delle maree.

Se poi l’acqua nell’Atlantico tropicale e subtropicale diventa più calda perché quel calore non viene più deviato a nord, il serbatoio di energia in espansione potrebbe rafforzare gli uragani, cosa che gli scienziati del National Oceanography Centre nel Regno Unito sostengono che stia già accadendo. Gli uragani traggono la loro energia dal calore nell’acqua.

Infine, in una torsione perversa, un arresto dell’AMOC potrebbe esacerbare il riscaldamento globale. L’oceano assorbe quasi un terzo delle emissioni umane di anidride carbonica. Ma l’affondamento di acqua salata e densa – la porzione di ribaltamento dell’AMOC – è fondamentale per tale assorbimento. Quindi, se l’AMOC si ferma o rallenta notevolmente, e quell’acqua smette di affondare, l’accumulo di gas che intrappolano il calore nell’atmosfera potrebbe accelerare.

Comunque, i critici sottolineano come la maggior parte degli studi sull’AMOC non misura direttamente il “nastro trasportatore”. Invece, usano modelli per dedurre che il ribaltamento delle acque della corrente sia cambiato.

 

 

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