Nella corsa contro le varianti emergenti del coronavirus, i ricercatori stanno cercando oltre gli anticorpi indizi per una protezione duratura dal Covid-19.

 

Le preoccupazioni sulle varianti di coronavirus che potrebbero essere parzialmente resistenti alle difese anticorpali hanno stimolato un rinnovato interesse per altre risposte immunitarie che proteggono dai virus. In particolare, gli scienziati sperano che le cellule T – un gruppo di cellule immunitarie in grado di colpire e distruggere le cellule infettate da virus – possano fornire una certa immunità al Covid-19, anche se gli anticorpi diventano meno efficaci nella lotta contro la malattia.

I ricercatori stanno ora raccogliendo i dati disponibili, alla ricerca di segni che le cellule T possano aiutare a mantenere un’immunità duratura. “Sappiamo che gli anticorpi sono probabilmente meno efficaci, ma forse le cellule T possono salvarci”, afferma Daina Graybosch, analista biotecnologica presso la banca d’investimento SVB Leerink di New York. “Ha senso biologicamente. Non abbiamo i dati, ma possiamo sperare”.

Lo sviluppo del vaccino contro il coronavirus si è concentrato in gran parte sugli anticorpi e, per una buona ragione, afferma l’immunologo Alessandro Sette de La Jolla Institute for Immunology, California. Gli anticorpi – in particolare quelli che si legano a proteine virali cruciali e bloccano l’infezione – possono contenere la chiave per “sterilizzare l’immunità”, che non solo riduce la gravità di una malattia, ma previene del tutto l’infezione.

Questo livello di protezione è considerato il gold standard, ma in genere richiede un gran numero di anticorpi, afferma Sette. “È fantastico se si può raggiungere questo obiettivo, ma non è necessariamente sempre così”, afferma.

 

Cellule assassine

Oltre agli anticorpi, il sistema immunitario produce un battaglione di cellule T in grado di colpire i virus. Alcune di queste, note come cellule T killer (o cellule T CD8), cercano e distruggono le cellule infettate dal virus. Altre, chiamate cellule T aiutanti (o cellule T CD4) sono importanti per varie funzioni immunitarie, tra cui stimolare la produzione di anticorpi e cellule T killer. Le cellule T non prevengono l’infezione, perché entrano in azione solo dopo che un virus si è infiltrato nel corpo. Ma sono importanti per cancellare un’infezione che è già iniziata. Nel caso del Covid-19, le cellule T killer potrebbero significare la differenza tra un’infezione lieve e una grave da cure ospedaliere, afferma Annika Karlsson, immunologa dell’Istituto Karolinska di Stoccolma. “Se sono in grado di uccidere le cellule infettate da virus prima che si diffondano dalle vie respiratorie superiori, influenzerà quanto ti senti malato”, dice. Potrebbero anche ridurre la trasmissione limitando la quantità di virus che circola in una persona infetta, il che significa che la persona perde meno particelle virali nella comunità.

Le cellule T potrebbero anche essere più resistenti degli anticorpi alle minacce poste dalle varianti emergenti. Studi di Sette e dei suoi colleghi hanno dimostrato che le persone che sono state infettate da SARS-CoV-2 in genere generano cellule T che prendono di mira almeno 15-20 diversi frammenti di proteine del coronavirus. Ma quali frammenti proteici sono usati come bersagli possono variare ampiamente da persona a persona, il che significa che una popolazione genererà una grande varietà di cellule T che potrebbero intrappolare un virus. “Questo rende molto difficile per il virus mutare e sfuggire al riconoscimento cellulare”, afferma Sette.

Quindi, quando i test di laboratorio hanno dimostrato che la variante 501Y.V2 identificata in Sudafrica (chiamata anche B.1.351) è parzialmente resistente agli anticorpi prodotti contro le precedenti varianti di coronavirus, i ricercatori si sono chiesti se le cellule T potessero essere meno vulnerabili alle sue mutazioni. I primi risultati suggeriscono che potrebbe essere così. In un articolo pubblicato il 9 febbraio, i ricercatori hanno scoperto che la maggior parte delle risposte delle cellule T alla vaccinazione contro il coronavirus, o all’infezione precedente, non prendono di mira le regioni che sono state mutate in due varianti scoperte di recente, tra cui 501Y.V2. Sette dice che il suo gruppo ha anche prove preliminari che è improbabile che la stragrande maggioranza delle risposte delle cellule T sia influenzata dalle mutazioni.

Se le cellule T rimangono attive rispetto alla 501Y.V2, potrebbero proteggere da gravi malattie, dice l’immunologo John Wherry, Università della Pennsylvania a Filadelfia. Ma è difficile saperlo dai dati disponibili finora.

 

Aggiornamento dei vaccini

I ricercatori hanno analizzato i dati degli studi clinici per diversi vaccini contro il coronavirus, per cercare indizi sul fatto che la loro efficacia svanisca di fronte al 501Y.V2. Finora, almeno tre vaccini – il Novavax di Gaithersburg, Maryland, il Johnson & Johnson del New Brunswick, New Jersey, e quello di AstraZeneca-Oxford, Regno Unito – sono stati meno efficaci nella protezione contro il Covid-19 in Sudafrica, dove la variante 501Y.V2 domina.

Nel caso del vaccino di AstraZeneca, i risultati sono stati particolarmente sorprendenti: il vaccino è stato efficace solo del 22% contro il Covid-19 lieve in un campione di 2.000 persone in Sudafrica. Tuttavia, questo studio era troppo piccolo e i suoi partecipanti troppo giovani per trarre conclusioni su malattie, afferma Shane Crotty, un immunologo de La Jolla.

Alcuni sviluppatori di vaccini contro il coronavirus stanno già cercando modi per sviluppare vaccini di nuova generazione che stimolino le cellule T in modo più efficace. Gli anticorpi rilevano solo proteine al di fuori delle cellule e molti vaccini contro il coronavirus prendono di mira una proteina chiamata Spike che si trova sulla superficie del virus. Ma la proteina Spike è “abbastanza variabile”, suggerendo che potrebbe essere soggetta a mutare, afferma Karlsson, e aumentare il rischio che le varianti emergenti siano in grado di eludere gli anticorpi.

Le cellule T, al contrario, possono prendere di mira proteine virali espresse all’interno di cellule infette, e alcune di queste proteine sono molto stabili. Ciò aumenta la possibilità di progettare vaccini contro proteine che mutano meno frequentemente di Spike e incorporare più obiettivi in un unico vaccino. La società biotecnologica Gritstone Oncology di Emeryville, California, sta progettando un vaccino sperimentale che incorpora il codice genetico per frammenti di diverse proteine del coronavirus note per suscitare risposte alle cellule T per garantire che le risposte anticorpali siano efficaci. Gli studi clinici dovrebbero iniziare nel primo trimestre di quest’anno.

 

 

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