Con l’aumento della domanda per il vaccino Covid-19, i riflettori ora si concentrano sulla comprensione di come funzionano i vaccini.

 

Il nuovo vaccino contro il coronavirus potrebbe essere la chiave per porre fine alla pandemia. Entra a far parte di un elenco di vaccini che nel tempo hanno prevenuto malattie gravi e persino la morte negli Stati Uniti.

Kate Langwig, ecologista delle malattie e docente presso il Dipartimento di Scienze Biologiche della Virginia Tech, analizza le basi scientifiche dei vaccini, perché sono importanti e come hanno protetto l’umanità per decenni.

 

Perché i vaccini sono importanti?

I vaccini sono uno dei modi più importanti per riuscire a sradicare o controllare eventuali malattie infettive. Uno dei motivi per cui gli esseri umani oggi hanno una vita media abbastanza lunga è a causa dei vaccini. I vaccini sono stati il miglior progresso sanitario dell’ultimo secolo che ci ha permesso di combattere malattie che erano letali.

 

Quali vaccini sono stati i più efficaci nel tempo?

Il vaiolo è l’unica malattia umana fino ad oggi che abbiamo effettivamente debellato. Ciò è in parte dovuto all’elevatissima efficacia del vaccino. Il vaiolo è stato responsabile di alcuni degli eventi di mortalità umana causati da malattie su vasta scala nel corso della storia. Siamo stati in grado di debellarlo con i vaccini. Inoltre, la poliomielite, che può causare una paralisi debilitante, è stata nella maggior parte del mondo a causa dei vaccini. Sono assolutamente fondamentali per mantenere la nostra infrastruttura sanitaria.

 

Che cosa significa per un vaccino essere efficace? Cosa dovrebbe fare?

La maggior parte delle volte ci aspettiamo che i vaccini blocchino la trasmissione, sebbene per la maggior parte degli studi i vaccini debbano essere efficaci per oltre il 50% nel prevenire i sintomi della malattia. I vaccini che bloccano la trasmissione proteggono le persone dall’infezione in primo luogo. I vaccini COVID-19 attualmente autorizzati sono efficaci per oltre il 90% nel prevenire i sintomi del coronavirus negli studi. Solo che non sappiamo ancora se bloccano la trasmissione.

 

Quanto è stato difficile diffondere il messaggio al pubblico che il vaccino contro il coronavirus è importante?

Uno dei problemi principali che abbiamo affrontato in termini di vaccini nell’ultimo decennio circa è stata l’esitazione nei confronti dei vaccini. Le persone sono diventate più scettiche nei confronti dei vaccini, e parte di ciò è dovuto al fatto che facciamo un ottimo lavoro nel controllare molte di queste malattie. L’impatto sulla salute pubblica di queste malattie non è più in primo piano nella nostra coscienza. La pandemia da Covid-19 potrebbe cambiare l’esitazione dell’opinione pubblica verso la vaccinazione.

 

Cos’è l’immunità di gregge e perché è importante?

L’immunità di gregge è l’idea che hai vaccinato o protetto un numero sufficiente di individui nella popolazione in modo da poter controllare o addirittura sradicare una malattia. In qualità di ecologista della malattia, possiamo fare questi calcoli sulla base di alcune stime davvero semplici, per sapere quale percentuale della popolazione deve essere vaccinata per raggiungere una soglia alla quale sappiamo che il tasso di riproduzione di questo patogeno sta per essere inferiore a uno. Significa essenzialmente che un’epidemia si ridurrà. Se un individuo viene infettato, se ogni membro del gruppo è protetto da un vaccino, l’infezione non verrà trasmessa a nessun altro. Questo è l’obiettivo più importante, ammesso che questi vaccini blocchino la trasmissione, da raggiungere.

 

L’immunità di gregge è obiettivo per tutti i vaccini, non solo per quello anti Covid-19?

Assolutamente. Il nostro obiettivo per la vaccinazione è sempre quello di raggiungere l’immunità diffusa il massimo possibile, ed è così che effettivamente sradichiamo i patogeni o controlliamo le malattie. Per esempio, il morbillo è malattia incredibilmente contagiosa. Quindi, a causa di quanto sia contagiosa, significa che dobbiamo vaccinare un’enorme frazione della popolazione. Dobbiamo vaccinare oltre il 90% della popolazione per mantenere i livelli di immunità di gregge. Spesso non si raggiunge tale soglia di efficacia a causa di chi rifiuta la vaccinazione. Così, per esempio, negli Stati Uniti si verificano epidemie di malattie prevenibili con i vaccini. Quindi abbiamo epidemie di morbillo, che invece può essere ben controllato da un vaccino, che scoppiano in alcune comunità.

 

In che modo vaccinarsi protegge anche gli altri?

Stiamo iniziando a imparare questo concetto grazie alla pandemia. Quando ti vaccini, non stai solo proteggendo te stesso, stai proteggendo gli altri intorno a te. Ci saranno casi in cui, per un qualsiasi motivo, un vaccino non funziona o forse un individuo non può utilizzarlo, a causa dell’età o di determinate allergie. Quando decidiamo di non vaccinarci, significa che stiamo potenzialmente mettendo a rischio un’altra persona.

 

Quante probabilità ci sono che le persone debbano ricevere il vaccino Covid-19 più di una volta in futuro, ossia come accade per un vaccino antinfluenzale annuale?

Una delle principali incognite su questo coronavirus è come cambieranno i ceppi. In qualità di epidemiologo, ciò che mi preoccupa di più sono queste nuove varianti che sono emerse e stanno circolando in Sud Africa e nel Regno Unito. Il motivo per cui il virus si sta evolvendo è perché ha molte opportunità di evolversi. Maggiore è la dimensione della popolazione, maggiori sono le opportunità di cambiare. Quindi, man mano che miglioriamo nel controllarlo, dovremmo avere un’idea migliore di quali ceppi circoleranno. Dato che speriamo di ridurre il numero di persone infette, dovrebbero esserci per il virus meno possibilità di evolversi. Nessuna sorpresa, in futuro, se i vaccinati al primo turno dovessero ricevere di nuovo il vaccino, a causa di mutazioni nel virus. Non è affatto raro che un vaccino subisca un cambiamento per modificare i ceppi del virus che prende di mira. Lo facciamo con il vaccino antinfluenzale ogni anno.

 

 

 

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