Un meccanismo precedentemente sconosciuto attraverso il quale le proteine del cervello vengono trasportate a un particolare gruppo di nervi sensoriali provoca attacchi di emicrania, secondo un nuovo studio. Questo può aprire la strada a nuovi trattamenti per l’emicrania e altri tipi di mal di testa.

 

 

 

In circa un quarto di tutti i pazienti con emicrania, gli attacchi di mal di testa sono preceduti da aura, sintomi cerebrali come disturbi visivi o sensoriali temporanei che precedono l’attacco di emicrania di 5-60 minuti.

Mentre sappiamo con una certa certezza perché i pazienti sperimentano l’aura, fino ad ora è stato un po’ un mistero il motivo per cui hanno mal di testa e perché l’emicrania è unilaterale.

Un nuovo studio sui topi condotto da ricercatori dell’Università di Copenaghen, del Rigshospitalet e del Bispebjerg Hospital è il primo a dimostrare che le proteine rilasciate dal cervello durante l’emicrania con aura vengono trasportate con il liquido cerebrospinale ai nervi di segnalazione del dolore responsabili del mal di testa.

“Abbiamo scoperto che queste proteine attivano un gruppo di corpi di cellule nervose sensoriali alla base del cranio, il cosiddetto ganglio trigemino, che può essere descritto come una porta d’accesso al sistema nervoso sensoriale periferico del cranio”, afferma il postdoc Martin Rasmussen del Center for Translational Neuromedicine dell’Università di Copenaghen, che è il primo autore dello studio.

Alla radice del ganglio trigemino, manca la barriera che di solito impedisce alle sostanze di entrare nei nervi periferici, e questo consente alle sostanze nel liquido cerebrospinale di entrare e attivare i nervi sensoriali che segnalano il dolore, con conseguente mal di testa.

“I nostri risultati suggeriscono che abbiamo identificato il canale primario di comunicazione tra il cervello e il sistema nervoso sensoriale periferico. Si tratta di una via di segnalazione precedentemente sconosciuta, importante per lo sviluppo dell’emicrania, e potrebbe essere associata anche ad altre malattie del mal di testa”, afferma il professor Maiken Nedergaard, autore senior dello studio.

Il sistema nervoso periferico è costituito da tutte le fibre nervose responsabili della comunicazione tra il sistema nervoso centrale, il cervello e il midollo spinale, e la pelle, gli organi e i muscoli. Il sistema nervoso sensoriale, che fa parte del sistema nervoso periferico, è responsabile della comunicazione al cervello di informazioni relative ad esempio al tatto, al prurito e al dolore.

I risultati dello studio offrono informazioni sul motivo per cui l’emicrania è solitamente unilaterale, il che è stato un mistero per gli scienziati.

“La maggior parte dei pazienti sperimenta mal di testa unilaterali e questa via di segnalazione può aiutare a spiegare perché. Il nostro studio su come vengono trasportate le proteine dal cervello mostra che le sostanze non vengono trasportate all’intero spazio intracranico, ma principalmente al sistema sensoriale nello stesso lato, che è ciò che causa il mal di testa unilaterale”, afferma Rasmussen.

Lo studio è stato condotto sui topi, ma ha incluso anche scansioni RM del ganglio trigemino umano e, secondo gli scienziati, ci sono tutte le indicazioni che la funzione della via di segnalazione è la stessa nei topi e negli esseri umani e che anche negli esseri umani le proteine sono trasportate dal liquido cerebrospinale.

Le proteine possono portare a nuove opzioni terapeutiche

Utilizzando tecniche all’avanguardia come la spettrometria di massa, in grado di rilevare un’ampia selezione di proteine in un determinato campione, i ricercatori hanno analizzato il cocktail di sostanze rilasciate durante la fase dell’aura di un attacco di emicrania, cioè durante la fase dei disturbi visivi.

“La concentrazione dell’11% delle 1.425 proteine che abbiamo identificato nel liquido cerebrospinale è cambiata durante gli attacchi di emicrania. Di queste, 12 proteine che erano aumentate di concentrazione agivano come sostanze trasmettitrici in grado di attivare i nervi sensoriali”, afferma Rasmussen.

“Ciò significa che quando le proteine vengono rilasciate, vengono trasportate al ganglio trigemino attraverso le suddette vie di segnalazione, dove si legano a un recettore di un nervo sensoriale di segnalazione del dolore, attivando il nervo e innescando l’attacco di emicrania che segue i sintomi dell’aura”.

Il gruppo di proteine identificato dai ricercatori includeva CGRP, una proteina già associata all’emicrania e utilizzata nei trattamenti esistenti.

Tuttavia, i ricercatori hanno anche scoperto una serie di altre proteine, che potrebbero aprire la strada a nuove opzioni di trattamento.

“Speriamo che le proteine che abbiamo identificato, a parte il CGRP, possano essere utilizzate nella progettazione di nuovi trattamenti preventivi per i pazienti che non rispondono agli antagonisti CGRP disponibili. Il prossimo passo per noi è identificare la proteina con il maggior potenziale”, afferma Rasmussen.

Spiega che una delle proteine identificate è nota per svolgere un ruolo nell’emicrania mestruale.

“Inizialmente, speriamo di identificare le proteine che innescano i fenotipi dell’emicrania. Procederemo quindi a eseguire test di provocazione sugli esseri umani per determinare se l’esposizione a una delle proteine identificate può innescare un attacco di emicrania”, afferma Rasmussen.

“È una buona idea verificare se questa e altre proteine possono scatenare attacchi di emicrania negli esseri umani, perché se possono, possono essere utilizzate come bersagli nel trattamento e nella prevenzione”.