Un nuovo studio all’avanguardia dell’Università di Ottawa ha scoperto che la vanoxerina, un farmaco inizialmente sviluppato per il trattamento della dipendenza da cocaina, potrebbe ostacolare le cellule staminali del cancro del colon-retto avanzato essenzialmente ri-cablando le reti geniche critiche.

 

 

Un nuovo studio all’avanguardia dell’Università di Ottawa ha scoperto che la vanoxerina, un farmaco inizialmente sviluppato per il trattamento della dipendenza da cocaina, potrebbe ostacolare le cellule staminali del cancro del colon-retto avanzato essenzialmente ri-cablando le reti geniche critiche.

Questa nuova ricerca pubblicata su Nature Cancer guidata dal Dr. Yannick Benoit, Principal Investigator e Professore Associato presso il Dipartimento di Medicina Cellulare e Molecolare (Facoltà di Medicina) di Ottawa, ha rivelato che la vanoxerina svolge un meccanismo del tutto inaspettato nel cancro.

I ricercatori hanno osservato che la vanoxerina ha un potente impatto quando sopprime l’attività delle cellule staminali tumorali nei tessuti dei pazienti affetti da cancro al colon e nei tumori impiantati negli animali da laboratorio.

Interferisce con una proteina che trasporta la dopamina, la sostanza chimica del cervello coinvolta nelle sensazioni di piacere e ricompensa, e reprime un enzima soprannominato G9a nei tumori del colon-retto.

“In particolare, i tumori trattati con vanoxerina diventano più suscettibili all’attacco del sistema immunitario a causa della riattivazione di antichi frammenti di DNA virale accumulati nel nostro genoma nel corso dell’evoluzione.

Questa scoperta è piuttosto significativa, considerando che i tumori del colon-retto tendono a mostrare una scarsa risposta all’immunoterapia standard”, afferma il dottor Benoit, che è stato uno dei sei vincitori nazionali del concorso Early Career Investigator 2022 della Gairdner Foundation.

Un killer silenzioso

Il cancro del colon-retto – quando le cellule crescono e si dividono in modo incontrollato nel colon o nel retto – è la seconda causa al mondo di decessi correlati al cancro ed è considerato un “cancro silenzioso” poiché in genere non causa sintomi durante le fasi iniziali. Mentre i rischi aumentano con l’età, nuove statistiche mostrano un aumento allarmante tra i giovani adulti.

Poiché viene spesso diagnosticato in fasi avanzate, quando le opzioni di trattamento sono poche, è imperativo scoprire nuovi metodi per combattere le cellule tumorali del colon-retto e i tumori.

Quando si cercava un farmaco testato in modo sicuro nei pazienti, l’opzione più promettente si è rivelata essere la vanoxerina, un inibitore della ricaptazione della dopamina.

Il team di ricerca ha osservato una tossicità così minima dai trattamenti con vanoxerina durante i test su tessuti umani e di topo sani che il dottor Benoit afferma che il loro lavoro potenzialmente galleggia “un modo sicuro per eliminare le cellule staminali tumorali nei tumori del colon-retto senza danneggiare le ‘cellule staminali buone’ negli organi del corpo”.

Trattamento nuovo e promettente

Mentre la prevenzione e la diagnosi precoce rimangono le armi migliori contro il cancro del colon-retto, questi risultati altamente convincenti possono aprire la strada a una nuova e promettente opzione di trattamento per i pazienti che lottano con la malattia avanzata.

“Per quelle persone sfortunate a cui sono state diagnosticate forme avanzate e aggressive di cancro del colon-retto, speriamo profondamente che il nostro lavoro possa portare allo sviluppo di potenti opzioni per il trattamento in futuro e aumentare sostanzialmente le loro possibilità di sopravvivenza”, afferma il dottor Benoit.

Le radici della collaborazione

Lo studio è stato fortemente collaborativo, beneficiando dell’esperienza in tutto l’ampio ecosistema di ricerca della Facoltà di Medicina di Ottawa.

Il primo autore è Christopher Bergin, un recente dottorato di ricerca presso il laboratorio del Dr. Benoit che ha metodicamente testato la vanoxerina per le sue proprietà antitumorali delle cellule staminali in organoidi derivati da pazienti.

 La dottoressa Rebecca Auer, direttore scientifico del programma di terapie antitumorali dell’ospedale di Ottawa, ha fornito l’accesso ai tessuti dei pazienti affetti da cancro del colon-retto. Il Dott. Mario Tiberi e il Dott. Michele Ardolino hanno fornito spunti critici e competenze.

Mentre lavorava a questo studio, il laboratorio del Dr. Benoit ha ospitato il Dr. Tanguy Fenouil, un patologo gastrointestinale francese il cui lavoro collaborativo è stato fondamentale.