Lo studio suggerisce che potrebbero esserci molti altri di questi pianeti sfuggenti e senza stelle, addirittura miliardi,  che dobbiamo ancora scoprire.

 

‎I pianeti solitari sono oggetti cosmici sfuggenti che hanno masse paragonabili a quelle dei pianeti del nostro Sistema Solare ma non orbitano attorno a una stella, ma vagano liberamente da soli.

Non molti erano noti fino ad ora, ma un team di astronomi, utilizzando i dati di diversi telescopi dell’European Southern Observatory (ESO) e di altre strutture, ha appena scoperto almeno 70 nuovi pianeti di questo tipo nella nostra galassia.

Questo è il più grande gruppo di pianeti solitari mai scoperto, un passo importante verso la comprensione delle origini e delle caratteristiche di questi misteriosi nomadi galattici.‎

‎I pianeti solitari, ilontano da qualsiasi stella che li illumini, sarebbero normalmente impossibili da osservare. Tuttavia, Miret-Roig e il suo team hanno approfittato del fatto che, nei pochi milioni di anni dopo la loro formazione, questi pianeti sono ancora abbastanza caldi da brillare, rendendoli direttamente rilevabili da telecamere sensibili su grandi telescopi.

Hanno trovato almeno 70 nuovi pianeti con masse paragonabili a quelle di Giove in una regione di formazione stellare vicino al nostro Sole, nelle costellazioni dello Scorpione superiore e dell’Ofiuco.‎

‎Per individuare così tanti pianeti il team ha utilizzato dati che coprono circa 20 anni di osservazioni da un certo numero di telescopi a terra e nello spazio.

‎”Abbiamo misurato i piccoli movimenti, i colori e le luminosità di decine di milioni di sorgenti in una vasta area del cielo e queste misurazioni ci hanno permesso di identificare in modo sicuro gli oggetti più deboli in questa regione, i pianeti solitari”.‎

‎Il team ha utilizzato le osservazioni del‎‎ VLT (Very Large Telescope)‎‎ dell’ESO, del‎‎ Visible and Infrared Survey Telescope for Astronomy‎‎ (VISTA), del‎‎ VLT Survey Telescope‎‎ (VST) e del‎‎ telescopio MPG/ESO da 2,2 metri‎‎ situato in Cile, insieme ad altre strutture.

‎”La stragrande maggioranza dei nostri dati proviene da osservatori dell’ESO, che sono stati assolutamente critici per questo studio. Il loro ampio campo visivo e la loro sensibilità unica sono state le chiavi del nostro successo”,‎‎ spiega Hervé Bouy, astronomo del Laboratoire d’Astrophysique de Bordeaux, in Francia, e capo progetto della nuova ricerca. ‎‎”Abbiamo usato decine di migliaia di immagini ad ampio campo provenienti dalle strutture dell’ESO, corrispondenti a centinaia di ore di osservazioni, e letteralmente decine di terabyte di dati”.‎

‎Il team ha anche utilizzato i dati del satellite Gaia dell’Agenzia Spaziale Europea, segnando un enorme successo per la collaborazione di telescopi terrestri e spaziali nell’esplorazione e nella comprensione del nostro Universo.‎

‎Lo studio suggerisce che potrebbero esserci molti altri di questi pianeti sfuggenti e senza stelle che dobbiamo ancora scoprire. ‎‎”Potrebbero esserci diversi miliardi di questi pianeti giganti fluttuanti che vagano liberamente nella Via Lattea senza una stella ospite”.‎‎ Bouy spiega.‎

‎Studiando i pianeti appena scoperti, gli astronomi possono trovare indizi su come si formano questi oggetti misteriosi. Alcuni scienziati ritengono che i pianeti solitari possano formarsi dal collasso di una nube di gas troppo piccola per portare alla formazione di una stella, o che potrebbero essere stati espulsi dal loro sistema genitore. Ma quale sia il meccanismo più probabile rimane sconosciuto.‎

‎Ulteriori progressi nella tecnologia saranno la chiave per svelare il mistero di questi pianeti nomadi. Il team spera di continuare a studiarli in modo più dettagliato con il prossimo Extremely Large Telescope ‎‎(ELT)‎‎ dell’ESO, attualmente in costruzione nel deserto cileno di Atacama e che dovrebbe iniziare le osservazioni entro la fine di questo decennio.

‎”Questi oggetti sono estremamente deboli e poco si può fare per studiarli con le strutture attuali”,‎‎ dice Bouy. ‎‎”L’ELT sarà assolutamente cruciale per raccogliere maggiori informazioni sulla maggior parte dei pianeti canaglia che abbiamo trovato”.‎

Crediti: ESO

 

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