Guida ai termini e espressioni, non sempre spiegate, che usano gli esperti durante la pandemia.

 

 

Picchi, test, blocchi. L’Organizzazione mondiale della Salute (OMS) ha denunciato un male che si aggiunge alla pandemia e che preoccupa molto l’autorità sanitaria: l’infodemia. Il pericoloso abuso di informazioni errate che circolano in parallelo al virus che causa la malattia chiamata Covid-19. Ma l’OMS non ha tenuto conto che una causa importante dell’infodemia spesso sono le autorità stesse e anche gli esperti che parlano della pandemia dando significati diversi ai termini ormai comuni del vocabolario del coronavirus.

I funzionari sanitari usano spesso parole simili per descrivere la pandemia, ma non sempre parlano della stessa cosa, rendendo meno utili i confronti globali. E confondendo l’opinione pubblica. Un’interessante nota della School of Public Health della Brown University (Providence nello Stato del Rhode Island negli Stati Uniti) ispira alcune riflessioni a cavallo tra la semantica e l’epidemiologia.

Anzi, come scrive la nota: “Per dare un senso alla pandemia di coronavirus è necessario essere aggiornati sulla semantica e sull’epidemiologia”.

Funzionari governativi e operatori sanitari citano tassi di mortalità, curve che si appiattiscono, picchi e altopiani, blocchi e distanziamento sociale, supponendo che tutti sappiano che cosa significhino. E così in realtà non è. In più questi termini sembrano significare cose diverse da Paese a Paese, da Stato a Stato, da città a città e anche da persona a persona.

Ciò rende difficile dare risposte chiare a domande vitali: quanto è brutta la situazione? Dove stiamo andando? Quando finirà?

Le persone cercano informazioni approfondite confrontando i loro Paesi con quelli che si trovano più avanti o più indietro nell’epidemia. Ma se i termini sono fuorvianti, o utilizzati in modi diversi, i confronti sono imperfetti. Inoltre, le statistiche e il vocabolario offrono un falso senso di precisione, mentre in realtà le informazioni in nostro possesso mostrano solo una piccola parte di ciò che sta accadendo. “I nuovi casi o decessi ogni giorno sono indicati come numeri esatti e siamo addestrati a prenderlo al valore nominale – dice Mark Lurie, epidemiologo presso la School of Public Health della Brown University -. Ma sono tutt’altro che esatti, sono profondamente imperfetti e il loro significato varia da un luogo all’altro e da un periodo all’altro”.

 

“Casi confermati”

Gli Stati Uniti hanno recentemente raggiunto un traguardo che attira l’attenzione, passando la Cina come il paese con le infezioni più segnalate. Ma c’è una grande incertezza sul fatto che ci siano davvero più casi americani e su quanto le cifre riflettano la realtà. I Paesi variano notevolmente nei test per il virus e nel modo in cui riportano i numeri e ormai tutti gli esperti affermano che la maggior parte delle infezioni non è stata e non viene rilevata. Quindi i bollettini nazionali risultano approssimativi e incompleti e soprattutto molto spesso non paragonabili tra un Paese e l’altro.

E qui l’OMS ha la sua responsabilità: il vocabolario della pandemia doveva essere obbligatoriamente uniforme. Un esempio del caos: esperti americani sostengono che la Cina, che ha riportato più di 82.000 infezioni, ha minimizzato la sua epidemia. Perché fino alla scorsa settimana il governo cinese aveva escluso dai conteggi i pazienti che erano risultati positivi al virus ma non avevano sintomi. La Cina stessa, inoltre, non dice quanti test ha condotto e sono stati sollevati dubbi sul fatto che abbia ampiamente testato nello Xinjiang, la provincia in cui detiene centinaia di migliaia di musulmani nei campi di indottrinamento. Pochi Paesi, peraltro, hanno effettuato test a tappeto.

E, naturalmente, più test si effettuano più casi vengono rilevati. Il Giappone, con relativamente pochi casi confermati, ha condotto solo circa 500 test per ogni milione di persone, sollevando timori che il virus potesse diffondersi inosservato. Preoccupazioni simili sono state espresse in Gran Bretagna, il cui tasso di test, oltre 2.400 per milione, è basso per gli standard dell’Europa occidentale e comprende relativamente pochi operatori sanitari. Al contrario la Corea del Sud, che per ora è il Paese che ne sta uscendo meglio, ha testato oltre 8.000 persone ogni milione di abitanti e la Norvegia circa 17.000 ogni milione.

 

Laboratori diversi

Negli Stati Uniti, le autorità statali e locali raccolgono dati da laboratori pubblici e privati, ma possono essere come mele e arance: alcuni laboratori riportano il numero di test condotti, alcuni riportano quante persone sono state testate e alcuni riportano solo i risultati positivi. Il Covid Tracking Project ha cercato di tirare le somme negli Stati Uniti arrivando a censire oltre 1,2 milioni di test, oltre 3.600 per milione di abitanti.

 

“Test diffusi”

Il presidente Trump si è vantato che negli Stati Uniti sono state testate più persone di qualsiasi altro Paese, sebbene su base pro capite, molti altri Paesi occidentali abbiano fatto di più. E non importa solo quante persone vengano testate, ma anche quando e chi sono. Ancora una volta, ai fini del vocabolario, i Paesi differiscono, mistificando il significato dei numeri.

Alcuni Paesi, come la Corea del Sud, l’Australia e Singapore, hanno iniziato a fare seriamente test di massa. Hanno usato le informazioni per trovare e testare coloro che erano stati vicini a persone infette, anche se privi di sintomi. Ciò ha fornito un quadro abbastanza completo dell’epidemia, ma ovviamente i numeri di questi Paesi non sono confrontabili con quelli dell’Italia, dell’Inghilterra, degli Stati Uniti. All’inizio, per esempio, la Germania ha fatto più test e tracciabilità dei contatti rispetto alla maggior parte dell’Europa.

Ma la maggior parte delle Nazioni con un gran numero di casi ha fatto meno test, ha aspettato più tempo per farli alla rinfusa e ha fatto pochi tentativi di tracciare i contatti. Rilevano più casi, ma a quel punto è difficile dire quanta parte della crescita dei casi è l’epidemia in espansione e quanta parte è per il maggior numero dei test.

Spesso i test, per motivi economici, si sono limitati ai pazienti più malati e agli operatori sanitari. Anche qui il vocabolario crea solo confusione. Negli Stati Uniti, ultimi arrivati per l’escalation, circa il 90 per cento dei test è stato effettuato nelle ultime due settimane. Medici, pazienti e funzionari statali e locali riferiscono che non ci sono ancora abbastanza test disponibili e alle persone malate viene regolarmente detto che non sono abbastanza malati da giustificare un test.

 

“Tassi di mortalità”

È stato dichiarato più volte: Italia e Spagna hanno alti tassi di mortalità tra i pazienti affetti da coronavirus, la Germania è bassa e la Cina è da qualche parte nel mezzo. Anche contare i morti è incoerente come contare gli infetti.

Recenti rapporti dicono che le pompe funebri a Wuhan, in Cina, dove è stata scoperta la malattia, hanno ordinato migliaia di urne in più del solito, suggerendo un bilancio delle vittime molto più alto rispetto al conteggio ufficiale della città, 2.535. I focolai a Wuhan e in alcune parti di Italia e Spagna hanno travolto gli ospedali, costringendo molti malati a cavarsela a casa. Nessuno sa quante persone sono guarite o sono morte senza essere mai state testate.

L’Italia e la Francia riportano decessi che includono solo coloro che sono morti negli ospedali. In Germania, anche alcuni di questi pazienti sono esclusi, poiché i test post mortem per il virus non sono standard negli ospedali.

E se vengono testati solo i pazienti più malati, il numero di infezioni apparirà più piccolo e la percentuale di coloro che muoiono sembrerà più alta. Il basso tasso di mortalità apparente della Germania, circa l’1% degli infetti, può derivare in parte dai suoi test più ampi su coloro che sono sani o che hanno sintomi lievi o assenti, e dai test più ristretti sui morti.

 

“Il picco”

Esperti e specialisti parlano spesso di picchi o altopiani dell’epidemia, quando un Paese “appiattisce la curva”. Ma raramente specificano, il picco di cosa? E come possiamo essere sicuri di averlo superato?

Quando un focolaio sta diventando incontrollato, sempre più persone si infettano e muoiono ogni giorno di più rispetto al giorno precedente. L’Italia è passata dalla segnalazione di alcune centinaia di nuove infezioni rilevate al giorno all’inizio di marzo a oltre 6.500 il 21 marzo. Tale accelerazione non può continuare indefinitamente, e ancora più importante, l’Italia ha rafforzato il distanziamento sociale, rallentando apparentemente la trasmissione del virus.

Dal 21 marzo, le nuove infezioni confermate sono variate tra circa 4.000 e 6.000 al giorno. Nonostante i problemi con le cifre disponibili e i pericoli di trarre conclusioni basate su pochi giorni, dopo quasi due settimane sembra chiaro che l’Italia è arrivata a una svolta.

Sul grafico, la curva che mostra il conteggio giornaliero di nuovi casi è passata da un brusco aumento a uno spostamento laterale (la curva che si appiattisce) e ha persino iniziato a spostarsi verso il basso. Il tasso di diffusione del virus è rallentato. Ci vuole più tempo per trasformarne un altro: il tasso di morte delle persone. Ma anche quello sembra essersi stabilizzato in Italia, fluttuando a circa 600-700 al giorno nell’ultima settimana.

Ma, ai fini del vocabolario, anche quando queste curve si appiattiscono, l’epidemia non ha ancora “raggiunto il picco”. Occorre un’altra misura cruciale: il numero di casi attivi. Tale cifra continua ad aumentare fino a quando il numero di pazienti che muoiono o guariscono ogni giorno è maggiore del numero di nuove infezioni. Ecco il picco. Quando anche la curva dei casi attivi si appiattisce e inizia a scendere.

 

‘’Lockdowns”

Più di due miliardi di persone, inclusa la maggior parte degli americani, vivono in qualcosa che di solito si chiama blocco. Ma non esiste una definizione precisa di questa parola, o termini correlati come “isolamento domiciliare” e “distanziamento sociale”, quindi i dettagli differiscono da un luogo all’altro. I blocchi hanno diverse eccezioni per determinate linee di lavoro, circostanze personali o di servizio. Alcuni Paesi consentono riunioni fino a dieci persone, o cinque, o vietano gruppi di qualsiasi dimensione; alcuni funerali esenti, altri no. Le maggiori differenze sono poi nell’applicazione.

Negli Stati Uniti si affidano alla responsabilità delle persone per seguire le regole senza coercizione, nelle Filippine si spara a chi non rispetta i blocchi. L’Italia e altri Paesi hanno anche schierato i militari per garantire le regole e la polizia francese ha multato centinaia di migliaia di persone per violazione delle restrizioni. La Cina, oltre ad usare le forze di sicurezza, ha mobilitato un esercito di volontari, aumentando la pressione sociale per far obbedire la popolazione.

L’esperienza italiana mostra l’inaffidabilità del termine, avendo attraversato diverse fasi di restrizioni, applicandole a più persone, rendendole più rigorose e aumentandone l’applicazione. Ma non è mai stato cambiato il termine di blocco o “distanziamento sociale”.

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Foto crediti: Envato Elelents (ove non diversamente specificato)

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