Due nuove immagini della NIRCam (Near-Infrared Camera) e del MIRI (Mid-Infrared Instrument) del telescopio spaziale James Webb della NASA/ESA/CSA mostrano la regione di formazione stellare NGC 604, situata nella Galassia Triangolare (M33), a 2,73 milioni di anni luce dalla Terra. In queste immagini, bolle cavernose e filamenti di gas allungati incidono un arazzo più dettagliato e completo della nascita stellare.

 

 

Al riparo tra gli involucri polverosi di gas di NGC 604 ci sono più di 200 delle stelle più calde e massicce, tutte nelle prime fasi della loro vita.

Questi tipi di stelle sono noti come tipi B e tipi O, l’ultimo dei quali può essere più di 100 volte la massa del nostro Sole.

È piuttosto raro trovarne questa concentrazione nell’Universo vicino.

In effetti, non esiste una regione simile all’interno della nostra galassia, la Via Lattea.

Questa concentrazione di stelle massicce, combinata con la sua distanza relativamente ravvicinata, significa che NGC 604 offre agli astronomi l’opportunità di studiare questi oggetti in un momento affascinante della loro vita.

Nell’immagine NIRCam nel vicino infrarosso di Webb, le caratteristiche più evidenti sono viticci e grumi di emissione che appaiono rosso brillante, che si estendono da aree che sembrano radure o grandi bolle nella nebulosa.

I venti stellari provenienti dalle giovani stelle più luminose e calde hanno scavato queste cavità, mentre la radiazione ultravioletta ionizza il gas circostante.

Questo idrogeno ionizzato appare come un bagliore spettrale bianco e blu.

Le strisce arancioni brillanti nell’immagine nel vicino infrarosso di Webb indicano la presenza di molecole a base di carbonio note come idrocarburi policiclici aromatici, o IPA.

Questo materiale svolge un ruolo importante nel mezzo interstellare e nella formazione di stelle e pianeti, ma la sua origine è un mistero.

Man mano che ci si allontana dalle immediate radure di polvere, il rosso più intenso indica l’idrogeno molecolare.

Questo gas più freddo è un ambiente privilegiato per la formazione stellare.

La squisita risoluzione di Webb fornisce anche approfondimenti su funzionalità che in precedenza sembravano non correlate al cloud principale.

Ad esempio, nell’immagine di Webb, ci sono due stelle giovani e luminose che scavano buchi nella polvere sopra la nebulosa centrale, collegate da gas rosso diffuso.

Nelle immagini in luce visibile del telescopio spaziale Hubble della NASA/ESA, queste sono apparse come macchie separate.

La visione di Webb nelle lunghezze d’onda del medio infrarosso illustra anche una nuova prospettiva sull’attività diversificata e dinamica di questa regione.

Nella vista MIRI di NGC 604, ci sono un numero notevolmente inferiore di stelle.

Questo perché le stelle calde emettono molta meno luce a queste lunghezze d’onda, mentre le nubi più grandi di gas e polvere più fredde brillano.

Alcune delle stelle viste in questa immagine dalla galassia circostante sono supergiganti rosse, stelle fredde ma molto grandi, centinaia di volte il diametro del nostro Sole.

Inoltre, anche alcune delle galassie di sfondo che sono apparse nell’immagine NIRCam svaniscono.

Nell’immagine MIRI, i viticci blu del materiale indicano la presenza di IPA.

Si stima che NGC 604 abbia circa 3,5 milioni di anni. La nube di gas incandescenti si estende per circa 1300 anni luce di diametro.

 

 

Immagine: NASA, ESA, CSA, STScI