Una nuova ricerca suggerisce che la dopamina svolge un ruolo fondamentale nel modo in cui l’esercizio fisico di intensità moderata migliora i tempi di reazione. Potrebbe portare a un nuovo percorso terapeutico per la salute cognitiva, a causa del ruolo significativo della dopamina in diverse condizioni tra cui il morbo di Parkinson, la schizofrenia, l’ADHD, la dipendenza e la depressione.

 

 

 

Uno studio che esplora i meccanismi alla base del motivo per cui le prestazioni cognitive migliorano in risposta all’esercizio fisico, ha scoperto che la dopamina svolge un ruolo chiave.

Il neurotrasmettitore e l’ormone – che è legato al piacere, alla soddisfazione e alla motivazione – è noto per aumentare quando ci si allena.

Nuove scoperte suggeriscono che è anche collegato a tempi di reazione più rapidi durante l’esercizio.

I ricercatori dietro la scoperta affermano che potrebbe portare a un nuovo percorso terapeutico per la salute cognitiva, a causa del ruolo significativo della dopamina in diverse condizioni tra cui il morbo di Parkinson, la schizofrenia, l’ADHD, la dipendenza e la depressione.

Hanno misurato il rilascio di dopamina nel cervello utilizzando un sofisticato dispositivo di scansione, noto come tomografia a emissione di positroni (PET). Tiene traccia dell’attività metabolica e biochimica delle cellule del corpo.

I risultati hanno rivelato che quando un partecipante pedalava sdraiato nella macchina, il suo cervello aumentava la quantità di rilascio di dopamina e che questo processo era collegato a un miglioramento del tempo di reazione.

Il dottor Joe Costello, della School of Sport, Health & Exercise Science (SHES), ha dichiarato: “Sappiamo che l’esercizio cardiovascolare migliora le prestazioni cognitive, ma i meccanismi esatti alla base di questo processo non sono stati rigorosamente studiati negli esseri umani fino ad ora”.

“Utilizzando nuove tecniche di imaging cerebrale, siamo stati in grado di esaminare il ruolo della dopamina nel potenziare la funzione cerebrale durante l’esercizio fisico e i risultati sono davvero promettenti. Il nostro studio attuale suggerisce che l’ormone è un importante neuromodulatore per migliorare i tempi di reazione”.

“Questi risultati supportano la crescente evidenza che la prescrizione di esercizio fisico è una terapia praticabile per una serie di condizioni di salute per tutta la durata della vita”.

Nell’ambito dello studio, sono stati condotti tre esperimenti con 52 partecipanti di sesso maschile in totale.

Nel primo, agli individui è stato chiesto di svolgere compiti cognitivi a riposo e durante il ciclo nello scanner PET, in modo che il team potesse monitorare il movimento della dopamina nel loro cervello.

Il secondo ha utilizzato la stimolazione muscolare elettrica per verificare se il movimento muscolare forzato per stimolare l’esercizio fisico avrebbe anche migliorato le prestazioni cognitive.

L’esperimento finale ha combinato sia l’esercizio volontario che quello involontario.

Negli esperimenti in cui è stato effettuato l’esercizio volontario, le prestazioni cognitive sono migliorate. Questo non era il caso quando si utilizzava solo la stimolazione elettrica forzata.

Soichi Ando, Professore Associato presso il Laboratorio di Scienze della Salute e dello Sport presso l’Università di Elettro-Comunicazioni in Giappone, ha dichiarato: “Volevamo rimuovere il movimento muscolare volontario per una parte dello studio, per vedere se il processo in cui l’esercizio acuto migliora le prestazioni cognitive è presente durante l’esercizio artificiale. Ma i nostri risultati indicano che l’esercizio deve provenire dai segnali centrali del cervello, e non solo dal muscolo stesso”.

“Questo suggerisce che quando diciamo al nostro comando centrale di muovere il nostro corpo durante un allenamento, questo è il processo che aiuta il rilascio di dopamina nel cervello”.

Lo studio precedente del team ha esaminato la relazione tra i livelli di ossigeno, le prestazioni cognitive e l’esercizio fisico, per testare la teoria secondo cui più ossigeno respiriamo durante un allenamento, più il nostro cervello è sveglio.

Non hanno riscontrato alcun cambiamento nel tempo di reazione di un individuo in attività sia all’interno che all’esterno di un ambiente con bassi livelli di ossigeno (ipossia).

“Questi ultimi risultati supportano la nostra precedente teoria secondo cui le prestazioni cognitive durante l’esercizio sono influenzate dai cambiamenti degli ormoni che regolano il cervello, inclusa la dopamina”, ha aggiunto il dottor Costello.

“Potrebbero esserci anche una serie di altri fattori psicofisiologici, tra cui il flusso sanguigno cerebrale, l’eccitazione e la motivazione, che giocano un ruolo”.

Il documento, pubblicato su The Journal of Physiology, afferma che sono urgentemente necessari ulteriori studi per comprendere appieno come il rilascio di dopamina sia collegato alle prestazioni cognitive dopo l’esercizio.

Gli autori riconoscono anche che le dimensioni del campione sono relativamente piccole e raccomandano che siano necessari più partecipanti in esperimenti futuri, da una gamma di popolazioni tra cui donne e individui più anziani, per un periodo di tempo più lungo.