Si tratta del microRNA-137, che influenza i livelli di ipocretina nel cervello, proteina che a sua volta svolge un ruolo sia nell’insonnia, sia nella narcolessia.

 

 

‎Quando la scienziata Birgitte Kornum del Dipartimento di Neuroscienze dell’Università di Copenaghen è arrivata di recente a Roma per una delle più grandi conferenze sul sonno al mondo, è rimasta completamente sorpresa. C’erano aziende farmaceutiche ovunque, con stand, materiale informativo e campagne.‎

‎Tutti volevano trattare la sonnolenza diurna o l’insonnia. E molti di loro si sono concentrati sull’ipocretina, che è una proteina presente nelle cellule cerebrali e che ha recentemente attirato molta attenzione nella ricerca sul sonno.‎

‎Questo perché si sospetta che l’ipocretina svolga un ruolo sia nell’insonnia, sia nella narcolessia, che è una ridotta capacità di rimanere svegli durante il giorno. Le persone che soffrono di insonnia possono avere troppa ipocretina nel cervello, mentre le persone che soffrono di narcolessia ne hanno troppo poco. I ricercatori sospettano anche che l’ipocretina svolga un ruolo nella depressione, nell’ADHD e in altri disturbi mentali.‎

‎Molto si sa già sul ruol dell’ipocretina nel cervello. C’è anche un nuovo farmaco per l’insonnia che contrasta l’effetto dell’ipocretina, introdotto in Canada nel 2018. Secondo Birgitte Kornum, tuttavia, il problema è che sappiamo molto poco su come l’ipocretina è regolata all’interno delle cellule.‎

‎Pertanto, la professoressa associata Birgitte Kornum e i suoi colleghi hanno deciso di far luce sulla questione in un nuovo studio, che è stato recentemente pubblicato sulla rinomata rivista PNAS. Lo studio combina test su topi, pesci e cellule umane, e i ricercatori hanno collaborato con i loro vicini del Dipartimento di Medicina Cellulare e Molecolare dell’Università di Copenaghen, tra gli altri.‎

‎Il team di ricercatori ha trascorso diversi anni a studiare uno dei meccanismi cellulari che influenzano i livelli di ipocretina. Qui si sono concentrati su una piccola molecola chiamata microRNA-137 (miR-137).‎

‎”Abbiamo scoperto che miR-137 aiuta a regolare l’ipocretina. Per sperimentare un sonno normale, è necessario avere la giusta quantità di ipocretina nel cervello al momento giusto, e miR-137 aiuta in questo. Sebbene MiR-137 si trovi anche in altre parti del corpo, è particolarmente presente nel cervello”, dice Birgitte Kornum a proposito del nuovo studio, che ha diretto insieme all’assistente professore Anja Holm dell’Università di Aalborg.‎

‎Il microRNA regola vari processi cellulari, compresi i livelli di ipocretina. ‎In precedenza, gli scienziati sapevano molto poco del ruolo svolto da miR-137 nel cervello, ma ora il team di ricerca di Birgitte Kornum ha dimostrato che è associato alla regolazione dell’ipocretina e quindi al sonno.‎

‎”Questa è la prima volta che un microRNA è associato alla regolazione del sonno. Attingendo alla UK Biobank, abbiamo scoperto alcune mutazioni genetiche in miR-137 che causano sonnolenza diurna. Lo studio dimostra questa connessione sia nei topi che nel pesce zebra e siamo stati in grado di dimostrare la connessione con l’ipocretina. La nostra scoperta mostra quanto sia complesso il meccanismo del sonno”, afferma Birgitte Kornum.‎

‎L’ipocretina, che ha attirato l’attenzione delle aziende farmaceutiche, influisce anche sull’ordine delle fasi del sonno.‎

‎Il nostro sonno è solitamente diviso in quattro fasi. Le fasi seguono un ordine specifico e questo ordine è vitale per la qualità del nostro sonno.‎

‎”I pazienti con narcolessia che soffrono di bassi livelli di ipocretina sperimentano fasi del sonno confuse. Lo sappiamo dai test sui topi che dimostrano che l’ipocretina influenza l’ordine di questi stadi”, spiega Anja Holm dell’Università di Aalborg, che è il primo autore dello studio e che ha fatto i test insieme a Birgitte Kornum.‎

‎La ricerca esistente suggerisce che per risolvere il problema abbiamo bisogno di acquisire una maggiore conoscenza della regolazione dell’ipocretina. E qui i ricercatori danesi indicano un pezzo diverso, ma ugualmente importante del puzzle, vale a dire il sistema immunitario.‎

‎”La maggior parte delle persone sa che quando sei malato spesso ti senti stanco. E quando hai la febbre e il sistema immunitario è al lavoro, spesso si dorme male. Quindi sappiamo che qualcosa accade al livello di ipocretina quando il corpo sta cercando di combattere un’infezione da virus, per esempio, e stiamo cercando di capire questo processo “, afferma Birgitte Kornum.‎

‎”Nello studio, dimostriamo che una delle sostanze trasmettitrici del sistema immunitario, l’interleuchina 13 (IL-13), ha un effetto speciale sull’ipocretina. Possiamo dire che quando aggiungiamo IL-13, influisce su miR-137 e quindi anche sul livello di ipocretina nel corpo. Non sappiamo ancora perché, però, ma attualmente stiamo facendo test che potrebbero essere in grado di darci una risposta”.‎

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