Gli analisti stanno rintracciando false voci su COVID-19 nella speranza di frenare la loro diffusione.

 

Nei primi mesi del 2020, le teorie della cospirazione selvaggia su Bill Gates e il nuovo coronavirus hanno iniziato a germogliare online. Gates, il co-fondatore e filantropo miliardario di Microsoft che ha finanziato gli sforzi per controllare il virus con trattamenti, vaccini e tecnologia, aveva creato lui stesso il virus, sostenendo una teoria. L’aveva brevettato, diceva un altro. Avrebbe usato i vaccini per controllare le persone, ha dichiarato un terzo. Le false affermazioni proliferarono tranquillamente tra i gruppi predisposti a diffondere il messaggio: persone contrarie ai vaccini, alla globalizzazione o alle violazioni della privacy rese possibili dalla tecnologia. Quindi uno è diventato mainstream.

Il 19 marzo, il sito web Biohackinfo.com ha erroneamente affermato che Gates aveva pianificato di utilizzare un vaccino contro il coronavirus come stratagemma per monitorare le persone attraverso un microchip iniettato o un software spia a punti quantici. Due giorni dopo, il traffico ha iniziato a fluire verso un video di YouTube sull’idea. È stato visto quasi due milioni di volte. L’idea è arrivata a Roger Stone – ex consigliere del presidente degli Stati Uniti Donald Trump – che ad aprile ha discusso la teoria in un programma radiofonico, aggiungendo che non si sarebbe mai fidato di un vaccino contro il coronavirus finanziato da Gates. L’intervista è stata coperta dal quotidiano New York Post, che non ha smentito l’idea. Quindi quell’articolo è stato apprezzato, condiviso o commentato da quasi un milione di persone su Facebook. “Questa è una performance migliore rispetto alla maggior parte delle notizie sui media tradizionali”, afferma Joan Donovan, sociologo della Harvard University di Cambridge, nel Massachusetts.

Donovan traccia il percorso di questo pezzo di disinformazione come un epidemiologo che segue la trasmissione di un nuovo virus. Come per le epidemie, ci sono momenti di “superspreader”. Dopo che la storia del New York Post è stata pubblicata, diverse figure di alto profilo con quasi un milione di follower su Facebook hanno pubblicato i loro commenti allarmanti, come se la storia di Gates che inventava vaccini per rintracciare le persone fosse vera.

Le teorie della cospirazione di Gates fanno parte di un oceano di disinformazione su COVID-19 che si sta diffondendo online. Ogni grande evento di notizie viene intriso di voci e propaganda. Ma COVID-19 è “la tempesta perfetta per la diffusione di false voci e notizie false”, afferma il data scientist Walter Quattrociocchi dell’Università Ca ‘Foscari di Venezia, Italia. Le persone trascorrono più tempo a casa e cercano online le risposte a una situazione incerta e in rapido cambiamento. “L’argomento è polarizzante, spaventoso, accattivante. Ed è davvero facile per tutti ottenere informazioni coerenti con il proprio sistema di credenze “, afferma Quattrociocchi. L’Organizzazione mondiale della sanità (OMS) ha definito la situazione un’infodemia: “Un’abbondanza di informazioni – alcune accurate e altre no – che rendono difficile trovare fonti di informazione affidabili e una guida affidabile”.

Per i ricercatori che monitorano la diffusione delle informazioni, COVID-19 è un argomento sperimentale come nessun altro. “Questa è un’opportunità per vedere come il mondo intero presta attenzione a un argomento”, afferma Renée diResta presso lo Stanford Internet Observatory in California. Lei e molti altri si sono dati da fare per rintracciare e analizzare le diverse menzogne ​​che fluttuano intorno – sia la “disinformazione”, che è sbagliata ma non deliberatamente fuorviante, sia la “disinformazione”, che si riferisce a falsità organizzate che sono destinate a ingannare. In una crisi sanitaria globale, informazioni imprecise non solo fuorviano, ma potrebbero essere una questione di vita o di morte se le persone iniziano a prendere farmaci non dimostrati, ignorando i consigli di sanità pubblica o rifiutando un vaccino contro il coronavirus se uno diventa disponibile.

Studiando le fonti e la diffusione di informazioni false su COVID-19, i ricercatori sperano di capire da dove provengano tali informazioni, come crescono e – sperano – come elevare i fatti sulla falsità. È una battaglia che non può essere vinta completamente, concordano i ricercatori – non è possibile impedire alle persone di diffondere voci mal fondate. Ma nel linguaggio dell’epidemiologia, la speranza è quella di elaborare strategie efficaci per “appiattire la curva” dell’infodemia, in modo che le informazioni cattive non possano diffondersi tanto velocemente quanto velocemente.

 

Senza Filtro

I ricercatori hanno monitorato il flusso di informazioni online per anni e hanno una buona idea di come le voci inaffidabili iniziano e si diffondono. Negli ultimi 15 anni, la tecnologia e il mutamento delle norme sociali hanno rimosso molti dei filtri che una volta erano posti sulle informazioni, afferma Amil Khan, direttore dell’agenzia di comunicazione Valent Projects a Londra, che ha lavorato sull’analisi della disinformazione per il governo del Regno Unito. I pettegolezzi che un tempo avrebbero potuto essere isolati nelle loro comunità locali possono connettersi con scettici affini in qualsiasi parte del mondo. Le piattaforme di social media che usano sono gestite per massimizzare il coinvolgimento degli utenti, piuttosto che favorire informazioni basate su prove. Poiché queste piattaforme sono esplose in popolarità negli ultimi dieci anni e mezzo, anche la partecipazione politica e le voci che diffidano dell’autorità sono cresciute.

Per tracciare l’attuale infodemia, i data scientist e i ricercatori delle comunicazioni stanno ora analizzando milioni di messaggi sui social media. Un team guidato da Emilio Ferrara, uno scienziato di dati dell’Università della California del Sud a Los Angeles, ha pubblicato un set di dati di oltre 120 milioni di tweet sul coronavirus1. Il fisico teorico Manlio De Domenico presso l’Istituto Bruno Kessler, un istituto di ricerca per l’intelligenza artificiale di Trento, in Italia, ha istituito quello che lui chiama un “osservatorio infodemico” COVID-19, utilizzando un software automatizzato per guardare 4,7 milioni di tweet sullo streaming COVID-19 passato ogni giorno. (La cifra effettiva è più alta, ma è pari a quella che Twitter consentirà al team di tracciare.) De Domenico e il suo team valutano il contenuto emotivo dei tweet e, ove possibile, la regione da cui sono stati inviati. Stimano quindi la loro affidabilità osservando le fonti a cui si collega un messaggio. (Come molti data scientist, fanno affidamento sul lavoro dei giornalisti che controllano i fatti per distinguere fonti di notizie affidabili o affermazioni da quelle inaffidabili.) Allo stesso modo, a marzo, Quattrociocchi e i suoi collaboratori hanno riportato2 un set di dati di circa 1,3 milioni di post e 7,5 milioni di commenti su COVID-19 da diverse piattaforme di social media, tra cui Reddit, WhatsApp, Instagram e Gab (noto per il suo pubblico di destra), dal 1 ° gennaio a metà febbraio.

Uno studio del 2018 ha suggerito che le notizie false in genere viaggiano più velocemente delle notizie affidabili su Twitter3. Ma questo non è necessariamente il caso di questa pandemia, afferma Quattrociocchi. Il suo team ha seguito alcuni esempi di notizie false e vere su COVID-19 – classificate da siti di verifica dei fatti – e ha scoperto che i post affidabili hanno visto tante reazioni quanto post inaffidabili su Twitter2. L’analisi è preliminare e non è ancora stata sottoposta a revisione paritaria.

Ferrara afferma che nei milioni di tweet sul coronavirus di gennaio, la disinformazione non ha dominato la discussione. Gran parte della confusione all’inizio della pandemia riguardava le incertezze scientifiche fondamentali sull’epidemia. Le caratteristiche principali del virus – la sua trasmissibilità, ad esempio, e il suo tasso di mortalità – potrebbero essere stimate solo con ampi margini di errore. Laddove scienziati esperti erano onesti a questo proposito, afferma il biologo Carl Bergstrom dell’Università di Washington a Seattle, ha creato un “vuoto di incertezza” che ha permesso alle fonti di buona reputazione di entrare senza una vera esperienza. Questi includevano accademici con scarse credenziali per pronunciarsi sull’epidemiologia, dice, o analisti che erano bravi a scricchiolare i numeri ma non avevano una profonda comprensione della scienza sottostante.

 

Politica e truffe

Mentre la pandemia si spostava negli Stati Uniti e in Europa, aumentavano le informazioni false, afferma Donovan. Una parte considerevole del problema è stata politica. Un briefing preparato per il Parlamento europeo in aprile ha affermato che la Russia e la Cina stanno “conducendo campagne di informazione parallele, trasmettendo il messaggio generale che gli attori statali democratici stanno fallendo e che i cittadini europei non possono fidarsi dei loro sistemi sanitari, mentre i loro sistemi autoritari possono salvare il mondo. ”I messaggi del presidente degli Stati Uniti Donald Trump e della sua amministrazione stanno seminando il loro caos politico. Ciò include l’insistenza di Trump nel riferirsi al coronavirus “cinese” o “Wuhan” e la sua difesa delle “cure” non dimostrate (e persino pericolose), e l’accusa del segretario di Stato americano Mike Pompeo che il virus è nato in un laboratorio, nonostante la mancanza di prove.

Ci sono anche truffe organizzate. Più di 68.000 domini di siti Web sono stati registrati quest’anno con parole chiave associate al coronavirus, afferma Donovan. Ha esaminato quelli che vendono trattamenti falsi per COVID-19 e altri che raccolgono informazioni personali. Gli algoritmi dei motori di ricerca di Google classificano le informazioni dell’OMS e di altre agenzie di sanità pubblica superiori a quelle di altre fonti, ma le classifiche variano a seconda di quali termini una persona inserisce in una ricerca. Alcuni siti di truffe sono riusciti a farsi strada utilizzando una combinazione di parole chiave ottimizzate e mirate a un determinato pubblico, come i nuovi disoccupati, afferma Donovan.

 

Programmi di diffusione

Molte delle falsità online non hanno fonti o intenzioni ovvie. Piuttosto, iniziano spesso con gruppi di nicchia che si mobilitano attorno alle loro agende preferite. Neil Johnson, fisico presso la George Washington University di Washington DC, ha riferito4 narrazioni di disinformazione COVID-19 che prendono forma tra le comunità online di gruppi di “odio” estremisti e di estrema destra, che occupano piattaforme ampiamente non regolamentate tra cui VKontakte, Gab e 4Chan, come quelli tradizionali come Facebook e Instagram.

Lo studio afferma che un “multiverso di odio” sta sfruttando la pandemia di COVID-19 per diffondere razzismo e altre agende maligne, concentrando una serie inizialmente piuttosto diversa e incoerente di messaggi in alcune narrazioni dominanti, come incolpare ebrei e immigrati per iniziare o diffondere il virus, o affermando che si tratta di un’arma utilizzata dallo “Stato profondo” per controllare la crescita della popolazione (vedi “Autostrade dell’odio”).

 

Due anni fa, in risposta a false informazioni sulle piattaforme dei social media, il relatore speciale delle Nazioni Unite sulla promozione e protezione del diritto alla libertà di opinione e di espressione ha condannato i governi che vietano la libertà di parola in nome dell’ordine pubblico. Il rapporto del relatore speciale ha fornito ad esempio la legge cinese sulla cibersicurezza del 2016, che “rafforza i vaghi divieti contro la diffusione di” informazioni false “che interrompono” l’ordine sociale o economico “, l’unità nazionale o la sicurezza nazionale”.

Mentre il mondo affronta la pandemia di COVID-19, stiamo vedendo quali problemi può causare questa soppressione. Che cosa succede se le informazioni ritenute dalle autorità governative come un disturbo dell’ordine sociale non sono “false”, ma piuttosto un indizio salvavita? Quando i governi o i loro leader reprimono le informazioni nella speranza di calmare l’opinione pubblica ansiosa o rilasciano deliberatamente disinformazioni apparentemente rassicuranti, rischiano di minare la propria credibilità e le proprie capacità per aiutare le persone a contrastare le reali minacce alla salute.

Esempi di questo abbracciano il mondo. Il presidente degli Stati Uniti Donald Trump ha affermato che ci sarebbe stato un test diagnostico per “chiunque abbia bisogno di un test” e che la droga clorochina per la malaria potesse trattare con successo COVID-19, sebbene i test per la sua efficacia contro il virus non fossero ancora completi. Da allora un individuo è morto dopo essersi dosato con una forma di clorochina venduta per pulire i serbatoi di pesce.

L’Iran, un tempo noto per il suo forte sistema sanitario, è stato duramente colpito da COVID-19. Gli iraniani erano già arrabbiati e diffidenti a seguito della sparatoria accidentale del loro governo su un aereo passeggeri a gennaio, in mezzo ad altre lamentele. In questo clima di sfiducia, è emersa una nuova rabbia quando l’opinione pubblica ha ritenuto che il governo non stesse facendo abbastanza per rallentare lo scoppio. Il ministro degli Esteri, Mohammad Javad Zarif, ha cercato di distogliere questa rabbia incolpando gli Stati Uniti. Sebbene le sanzioni statunitensi abbiano messo a dura prova la vita quotidiana in Iran e forse indebolito la loro capacità nella risposta COVID-19, il governo ha anche compiuto tentativi consapevoli di reprimere le informazioni sullo stato dell’epidemia. Il personale medico in Iran è stato avvertito dalle autorità di non condividere alcuna informazione su pazienti infetti o risorse limitate, minando la capacità di risposta.

La Canadian Broadcasting Corporation ha riferito il 18 marzo che i medici russi temono che potrebbero esserci “centinaia” di morti, nonostante le assicurazioni del presidente russo Vladimir Putin che tutto sia sotto controllo. Alcuni medici affermano che si stanno trattenendo dal riferire casi sospetti alle autorità sanitarie poiché sono preoccupati per lo stato delle strutture di quarantena in cui i loro pazienti sarebbero stati inviati e temono che le loro pratiche vengano chiuse. E l’agenzia di stampa Reuters ha riferito che la Casa Bianca ha tenuto classificate importanti riunioni COVID-19 – anche se ciò significava mantenere le informazioni degli esperti che sarebbero stati normalmente consultati – mentre il Presidente ha trombato “tutto sotto controllo”, fino a quando la realtà non ha forzato una rapida risposta .

Laddove le fonti di informazione ufficiali sono percepite come non affidabili, il clima è impostato per la diffusione virale di speculazioni infondate. COVID-19 ha scatenato una fonte di voci: un mix indistinguibile di informazioni non verificate, informazioni utili, disinformazione e disinformazione intenzionalmente manipolata. Tra il 1 ° gennaio e la metà di marzo 2020, il nostro monitoraggio sui social media presso The Vaccine Confidence Project ha catturato oltre 240 milioni di messaggi digitali e social media a livello globale riferiti al nuovo virus, con una media di 3,08 milioni di messaggi al giorno. Su Twitter, ci sono stati 113 milioni di autori unici che condividevano di tutto, dai messaggi alle notizie e ai commenti su COVID-19, alle opinioni sulle misure di quarantena, le speculazioni sulla fonte del virus e le cure fatte in casa. Questi andavano dal relativamente innocuo – mangiare aglio – al decisamente pericoloso – bere candeggina. Un messaggio che affermava falsamente di essere della Stanford University in California raccomandava di sorseggiare acqua per uccidere il virus o trattenere il respiro per dieci secondi per determinare se si era infetti. (Né funziona.)

Mentre gli scienziati si affrettavano a indagare sul nuovo virus, le teorie della cospirazione iniziarono a circolare sul fatto che si trattasse di un nuovo patogeno naturalmente evoluto, uno che inavvertitamente scivolò fuori da un laboratorio ad alta sicurezza a Wuhan o uno che fu deliberatamente creato per la guerra biologica – un’idea ritenuta plausibile da alcuni nell’attuale contesto di geopolitica e inasprimento delle tensioni tra Stati Uniti e Cina.

Il 19 febbraio, un gruppo di scienziati ha rilasciato una dichiarazione in The Lancet per reprimere lo tsunami delle teorie della cospirazione. Hanno confermato che le indagini “concludono in modo schiacciante che questo coronavirus ha avuto origine nella fauna selvatica”. Ma tra l’identificazione del nuovo virus e la conferma della sua origine, non c’erano prove disponibili per contrastare le voci che sono diventate virali e – per coloro che vogliono metterle in magazzino – persistono.

La sfida per i responsabili politici e le autorità sanitarie è che, sebbene alcune informazioni siano chiaramente false e persino dannose, la validità di altri posti è meno chiara. Alcuni stanno semplicemente suscitando dubbi, confusione e cospirazione e minando la fiducia nelle autorità sanitarie, ma sono difficili da individuare e confutare. Alcune informazioni emergenti, anche se non verificate, potrebbero essere preziose e cancellarle potrebbe causare danni.

L’epidemia è iniziata con un esempio toccante di potenziali informazioni salvavita soppresse come una voce. Il 30 dicembre, Li Wenliang, un giovane oculista a Wuhan, in Cina, ha inviato un messaggio ai colleghi che hanno cercato di attirare l’attenzione su una malattia simile alla sindrome respiratoria acuta grave (SARS) che si stava preparando nel suo ospedale. Il governo cinese ha cancellato bruscamente il posto, accusando Li di aver mormorato le voci. Il 7 febbraio morì di COVID-19.

Questo è un paesaggio complicato che non è solo una questione di sfatare un pezzo di disinformazione. Si tratta di relazioni tra pubblici e politici, una mancanza di fiducia nelle motivazioni dei poteri di governo e paure tra i leader che la verità susciterebbe disordine pubblico e dissenso. Il consiglio di “Mantenere la calma e andare avanti” può avere esattamente l’effetto opposto nel contesto di un nuovo virus fatale e in evoluzione.

 

 

 

 

 

 

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