Un piccolo studio clinico in California ha suggerito per la prima volta che potrebbe essere possibile invertire l’orologio epigenetico del corpo, che misura l’età biologica di una persona.

 

Per un anno, nove volontari sani hanno preso un cocktail di tre farmaci comuni (ormone della crescita e due farmaci per il diabete) e in media hanno perso (ossia sono ringiovaniti) 2,5 anni della loro età biologica, misurati analizzando i segni sui genomi di una persona. Il sistema immunitario dei partecipanti ha anche mostrato segni di ringiovanimento. I risultati sono stati una sorpresa anche per i ricercatori che avevano programmato lo studio, ma i ricercatori hanno anche sottolineato come i risultati fossero preliminari, perché la sperimentazione era piccola nei numeri e non includeva un gruppo di volontari di controllo.

“Mi aspettavo di vedere un rallentamento dell’orologio, ma non un’inversione”, afferma il genetista Steve Horvath dell’Università della California, Los Angeles, che ha condotto l’analisi epigenetica. “Sembrava un risultato futuristico”. Lavoro e dati sono stati pubblicati il 5 settembre su Aging Cell. “Può darsi che ci sia un effetto”, commenta il biologo cellulare Wolfgang Wagner all’Università di Aquisgrana in Germania. “Ma i risultati non sono solidi perché lo studio è molto piccolo e non comparato”.

L’orologio epigenetico si basa sull’epigenoma del corpo, che comprende modifiche chimiche, come gruppi metili, che etichettano il DNA. Il modello di questi tag cambia nel corso della vita e tiene traccia dell’età biologica di una persona, che può essere in ritardo o superare l’età cronologica.

Gli scienziati costruiscono orologi epigenetici selezionando insiemi di siti di metilazione del DNA in tutto il genoma. Negli ultimi anni, Horvath, un pioniere nella ricerca sull’orologio epigenetico, ha sviluppato alcune delle ricerche più accurate. L’ultimo studio è stato progettato principalmente per testare se l’ormone della crescita poteva essere utilizzato in modo sicuro nell’uomo per ripristinare i tessuti nella ghiandola del timo. La ghiandola, che si trova nel petto tra i polmoni e lo sterno, è fondamentale per un’efficiente funzione immunitaria.

I globuli bianchi sono prodotti nel midollo osseo e poi maturano all’interno del timo, dove diventano cellule T specializzate che aiutano il corpo a combattere infezioni e tumori. Ma la ghiandola inizia a restringersi dopo la pubertà e si atrofizza via via sempre più infiltrandosi di grasso. Le prove su animali e alcuni studi sull’uomo mostrano che l’ormone della crescita stimola la rigenerazione del timo. Ma questo ormone può anche promuovere il diabete, quindi lo studio includeva due farmaci antidiabetici ampiamente utilizzati, il deidroepiandrosterone (DHEA) e la metformina, nel cocktail di trattamento.

Lo studio TRIIM (Thymus Regeneration, Immunorestoration and Insulin Mitigation) ha testato 9 uomini bianchi tra i 51 e i 65 anni. È stato guidato dall’immunologo Gregory Fahy, co-fondatore di Intervene Immune a Los Angeles, ed è stato approvato dalla Food and Drug Administration degli Stati Uniti nel maggio 2015. Iniziò pochi mesi dopo allo Stanford Medical Center di Palo Alto, California.

L’interesse di Fahy per il timo risale al 1986, quando lesse uno studio in cui gli scienziati trapiantavano cellule che secernevano gli ormoni della crescita nei ratti, apparentemente ringiovanendo il loro sistema immunitario. Fu sorpreso dal fatto che nessuno sembrava aver dato seguito al risultato con uno studio clinico. Un decennio dopo, all’età di 46 anni, si è auto-trattato per un mese con ormone della crescita e DHEA, e ha trovato una certa rigenerazione del proprio timo.

Nello studio TRIIM, gli scienziati hanno prelevato campioni di sangue dai partecipanti durante il periodo di trattamento. I test hanno dimostrato un chiaro “ringiovanimento” delle cellule del sangue utilizzate da riferimento in ciascuno dei partecipanti. I ricercatori hanno anche utilizzato la risonanza magnetica (RM) per determinare la composizione del timo all’inizio e alla fine dello studio. Hanno scoperto che in sette partecipanti, il grasso accumulato era stato sostituito con tessuto di timo rigenerato.

Controllare l’effetto dei farmaci sugli orologi epigenetici dei partecipanti è stato un passo successivo, non previsto in partenza. Lo studio clinico era terminato quando Fahy si avvicinò a Horvath per condurre un’analisi dei dati ottenuti. E Horvath usò quattro diversi orologi epigenetici (siti del DNA) per valutare l’età biologica di ogni paziente, e trovò un’inversione significativa per ogni partecipante allo studio in tutti i test. “Questo mi ha indotto a pensare che l’effetto biologico del trattamento era stato importante”, dice Horvath. Inoltre, l’effetto si è mantenuto nei sei partecipanti che hanno fornito un campione di sangue finale sei mesi dopo aver interrotto il processo.

“Poiché potevamo seguire i cambiamenti all’interno di ogni individuo, e poiché l’effetto era così forte in ciascuno di essi, sono ottimista”, afferma Horvath. In pratica, l’orologio epigenetico era stato fatto tornare indietro.

I ricercatori stanno già testando la metformina per il suo potenziale di protezione da malattie comuni legate all’età, come il cancro e le malattie cardiache. Fahy afferma che i tre farmaci del cocktail potrebbero contribuire separatamente all’effetto sull’invecchiamento biologico attraverso meccanismi unici. E Intervene Immune sta pianificando uno studio più ampio che includerà persone di diverse fasce d’età ed etnie, uomini e donne. Rigenerare il timo potrebbe essere utile nelle persone che hanno un sistema immunitario sotto-attivo, comprese le persone anziane, sostiene Fahy.

La polmonite e altre malattie infettive sono una delle principali cause di morte nelle persone di età superiore ai 70 anni. L’immunologo del cancro Sam Palmer dell’Università Heriot-Watt di Edimburgo dice che è eccitante vedere l’espansione delle cellule immunitarie nel sangue. Questo “ha enormi implicazioni non solo per le malattie infettive, ma anche per il cancro e l’invecchiamento in generale”.

 

 

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